In English | En español
¿Preguntas sobre el cáncer? 1-800-422-6237
Boletín del Instituto Nacional del Cáncer
 Página principal del BoletínArchivoContáctenos
  • Publicación: 13 de octubre de 2009

Opciones

  • Imprimir página
  • Imprimir documento
  • Ver documento
  • Enviar este documento

La información y los enlaces en esta página ya no se están actualizando y se proporcionan únicamente como referencia.

Trazo de la ruta desde la infección hasta el cáncer

> Lea el artículo en inglés

Pocas personas asocian las infecciones con el cáncer, pero cerca de una quinta parte de todos los cánceres en el mundo son causados por gérmenes infecciosos como los virus, las bacterias y otros microbios. En los países en desarrollo, dicho número es mayor, aproximadamente una cuarta parte, mientras que en los países industrializados, tal como Estados Unidos, es casi una doceava parte.

El Helicobacter pylori es una cepa bacteriana que se conoce principalmente por su papel en la formación de úlceras estomacales, pero presenta también un riesgo importante de cáncer de estómago. El Helicobacter pylori es una cepa bacteriana que se conoce principalmente por su papel en la formación de úlceras estomacales, pero presenta también un riesgo importante de cáncer de estómago.

Los gérmenes infecciosos que pueden causar cáncer son extremadamente comunes y afectan a millones de gentes en todo el mundo. Sin embargo, es raro que suceda y necesita pasar largo tiempo para que una infección se convierta en cáncer. "Se necesita que sucedan muchas cosas, o que no sucedan, para ir de una infección al cáncer", señaló el doctor Douglas R. Lowy, jefe del Laboratorio de Oncología Celular del NCI y un perito en biología molecular de los virus de tumores.

Los microbios responsables por la mayor parte del peso mundial que representa el cáncer asociado con infecciones son: la bacteria Helicobacter pylori, la cual causa cáncer gástrico; cepas del virus del papiloma humano (VPH) que causan cáncer, el cual causa cáncer de cérvix (cuello del útero) y otros cánceres; y los virus de las hepatitis B y C, los cuales causan cáncer de hígado. Estos cuatro microbios solos causan más de 15% de todos los cánceres en el mundo.

Otros cánceres que se sabe están relacionados con gérmenes infecciosos son la leucemia y el linfoma; los cánceres de ano, pene, vagina y vulva; y los cánceres de lengua y garganta. La semana pasada, investigadores informaron de una nueva evidencia sobre la relación de tumores agresivos de próstata con un virus.

Función del sistema inmunitario

Los microbios pueden llevar al cáncer por medio de un número de mecanismos que todavía no se entienden por completo, explicó el doctor Allan Hildesheim, jefe de la Unidad de Infecciones e Inmunoepidemiología del NCI. Se sabe que las cepas cancerígenas del VPH rompen el ciclo celular y hacen inactivas las proteínas inhibidoras de tumores, tal como la p53, lo cual permite la acumulación de daño genético y, eventualmente, la formación del cáncer, aclaró el doctor Hildesheim. Se cree que el H. pylori induce la inflamación crónica, lo cual puede resultar en gastritis atrófica y, con el transcurso del tiempo, aumenta el riesgo de que se forme el cáncer gástrico.

"En el caso de los virus de las hepatitis B y C, es posible que el problema no sea tanto la infección en sí, sino la reacción del sistema inmunitario a ella. Para combatir la infección, el sistema inmunitario libera citocinas y otras proteínas inflamatorias que pueden causar daños en los tejidos", indicó el doctor Hildesheim. "Con el tiempo, esto puede resultar en cirrosis del hígado, lo cual es un factor pronunciado de predisposición para cáncer de hígado".

La inhibición crónica del sistema inmunitario es otra causa del cáncer asociado con infección. Las personas infectadas por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH), el cual debilita el sistema inmunitario, y los receptores de trasplante de órganos que toman medicamentos inmunodepresores para evitar el rechazo al trasplante son más vulnerables a cánceres asociados con infecciones que las personas cuyo sistema inmunitario funciona normalmente.

Procesos moleculares similares

La cadena molecular de sucesos que llevan al cáncer inducido por infecciones es semejante al proceso por el que se forman los cánceres no infecciosos, dijo el doctor Patrick Moore, quien dirige el Programa de Virología Molecular del Instituto de Cáncer de la Universidad de Pittsburgh. "Las mismas vías de señalación de inhibición de tumores que presentan mutaciones en los cánceres no infecciosos se hacen también inactivas por los virus", añadió el doctor Moore. "Realmente, fue a través de la investigación sobre las causas virales del cáncer como se supo casi todo lo que se conoce ahora sobre los genes que causan cáncer y las vías de señalación de inhibición de tumores".

Los dos virus descubiertos recientemente que se cree están relacionados con el cáncer humano fueron identificados por el laboratorio del doctor Moore. En 1993, un grupo dirigido por el doctor Moore y su esposa la doctora Yuan Chang descubrió el virus del herpes relacionado con el sarcoma de Kaposi, llamado también virus del herpes humano 8 (VHH-8), el cual es la causa probable del sarcoma de Kaposi. En 2008, el mismo grupo encontró imponente evidencia de que un virus descubierto recientemente, llamado poliomavirus de células de Merkel, causa la mayoría de los casos de carcinoma de células de Merkel, un cáncer de piel poco común, pero mortal.

Oportunidad de intervención

Los cánceres causados por infección "ofrecen oportunidad única de intervención", dijo el doctor Lowy. "Ahora contamos con dos vacunas, una contra la hepatitis B y la otra contra el VPH, que pueden prevenir el cáncer al impedir la infección por dichos virus. En segundo lugar, al menos en teoría, uno puede concentrarse en los genes o proteínas producidos por el germen infeccioso. El mejor ejemplo hasta la fecha de dicho enfoque es la terapia antirretroviral para el VIH, la cual funciona debido a que tiene un efecto mucho más potente en los genes y proteínas producidos por el virus que en los genes y proteínas propios del cuerpo".

Muchas características de los cánceres asociados con infecciones siguen sin entenderse. Por ejemplo, en la mayoría de estos cánceres, sólo algunos casos son causados por infecciones. "Algunos cánceres de hígado no tienen nada que ver con infección de hepatitis", añadió el doctor Lowy. "Algunos cánceres de orofaringe, vulva y pene son causados por infección del VPH, pero otros no. Por otro lado, virtualmente todo los casos de cáncer de cérvix parecen ser causados por el VPH".

En África, el linfoma de Burkitt es casi siempre causado por el virus de Epstein-Barr (VEB), indicó el doctor Moore, mientras que en Estados Unidos menos de la mitad de los casos de dicha enfermedad presentan causa viral. "Lo que previamente se pensó que era un solo cáncer, se ha mostrado que son dos o más tipos de cánceres de apariencia similar, algunos causados por virus y otros no".

Algunos microbios, que incluyen el virus de Epstein-Barr, causan diferentes tipos de cánceres en diferentes partes del mundo. "En el sur de China, el cáncer nasofaríngeo (un cáncer de garganta) es la manifestación más común de cáncer por infección del VEB", comentó el doctor Hildesheim. "En el África subsahariana, muy rara vez se presenta el carcinoma nasofaríngeo, pero el linfoma de Burkitt es relativamente común".

Susceptibilidad genética

El hecho que la mayoría de las infecciones capaces de causar cáncer son muy comunes, y aún así sólo un pequeño subconjunto de quienes presentan infección padecen cáncer, sugiere que factores genéticos y otros promueven o protegen contra el cáncer a personas infectadas, continuó el doctor Hildesheim. "Los que estudiamos tumores causados por gérmenes infecciosos hemos llegado un poco tarde a unirnos a la revolución genética", añadió. "Hay una cantidad tremenda que podemos aprender".

Recientemente, el doctor Hildesheim y sus colegas informaron de la conexión entre el cáncer cervical y los polimorfismos de un solo nucleótido (la alteración de una letra en el código genético humano) en los genes que comprende la reacción inmunitaria a las infecciones y en la reparación de daños al ADN. Ellos indicaron que ciertos polimorfismos genéticos están asociados con riesgo creciente de infección persistente por VPH, un prerrequisito al cáncer inducido por el VPH, mientras que otros están relacionados con la tendencia de las células infectadas por el VPH a evolucionar a un estado precanceroso o de cáncer cervical. Estudios paralelos confirmaron también los descubrimientos de otros investigadores que ciertas variaciones en los genes de regulación inmunitaria conocidos como genes HLA parecen afectar el riesgo de cáncer cervical.

"Intentamos comprender cómo los factores genéticos individuales pueden interactuar con la infección por VPH para predisponer o proteger contra la persistencia de la infección, o alterar la habilidad para reparar el daño genético causado por infección persistente del VPH", explicó el doctor Hildesheim. Nosotros y otros investigadores estamos estudiando también si es posible que las diferencias en la genética del VPH aclaren por qué ciertas personas infectadas presentan cáncer mientras otras no lo hacen, y si las diferencias en la genética del VEB pueden ayudar a explicar por qué los patrones de los cánceres asociados con dicho virus son tan diferentes en distintas partes del mundo".

Al comprender mejor las infecciones que causan cáncer, dijo el doctor Lowy, "la esperanza es que podamos prevenir más cánceres al impedir las infecciones que llevan a esta enfermedad o al tratar las infecciones antes de que se conviertan en cáncer".

Eleanor Mayfield


El Organismo Internacional para la Investigación del Cáncer (International Agency for Research on Cancer) ha clasificado los siguientes gérmenes infecciosos como cancerígenos o posibles cancerígenos, es decir, que causan o contribuyen a la formación de cáncer en el ser humano.

 Viruses
Germen infecciosoCánceres relacionados
Virus de Epstein-Barr (VEB)Linfoma de Burkitt
Linfoma de Hodgkin
Linfoma no Hodgkin
Carcinoma nasofaríngeo
Linfoma de linfocitos citolíticos naturales
Virus de la hepatitis B (VHB)Carcinoma hepatocelular (un tipo de cáncer de hígado)
Virus de la hepatitis C (VHC)Carcinoma hepatocelular
Linfoma no Hodgkin
Virus del papiloma humano tipos 16, 18 y otros (VPH)Cáncer de ano
Cáncer de cérvix
Cáncer oral
Cáncer orofaríngeo (cáncer de la base de la lengua, de amígdalas o de la parte superior de la garganta)
Cáncer de pene
Cáncer de vagina
Cáncer de vulva
Virus de la inmunodeficiencia humana 1 (VIH 1)Una variedad de cánceres relacionados con la inmunosupresión
Cáncer de ano
Cáncer de cérvix
Cáncer de conjuntiva (en el ojo)
Linfoma de Hodgkin
Sarcoma de Kaposi
Linfoma no Hodgkin
Virus linfotrópico humano de células T tipo 1 (VLHT 1)Leucemia o linfoma de células T en adultos
Linfoma
Virus del herpes relacionado con el sarcoma de Kaposi o virus del herpes humano 8 (VHKS o VHH 8)Sarcoma de Kaposi
Linfoma de efusión primaria
 Otros gérmenes infecciosos
Germen infecciosoCánceres relacionados
Helicobacter pylori (bacteria)Cáncer de estómago
Trematodos hepáticos (parásito)Colangiocarcinoma (un tipo de cáncer de hígado)
Esquistosomas (parásito)Cáncer de vejiga