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Cáncer de orofaringe: Tratamiento (PDQ®)

Información general sobre el cáncer de orofaringe

El cáncer de orofaringe es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos de la orofaringe.

La orofaringe es la parte central de la faringe (garganta) detrás de la boca. Incluye las siguiente:

  • Tercio trasero de la lengua.
  • Paladar blando.
  • Partes laterales y posteriores de la garganta.
  • Amígdalas.

La faringe es un tubo hueco de alrededor de cinco pulgadas de largo que comienza detrás de la nariz y termina donde comienza la tráquea y el esófago (el tubo que va desde la garganta hasta el estómago). El aire y los alimentos pasan a través de la faringe camino a la tráquea o el esófago.

Anatomía de la faringe; el dibujo muestra la nasofaringe, la orofaringe y la hipofaringe. También se muestran la cavidad nasal, la cavidad oral, el esófago, la tráquea y la laringe.
Anatomía de la faringe (garganta). Las tres partes de la faringe son la nasofaringe, la orofaringe y la hipofaringe.

El cáncer de orofaringe es un tipo de cáncer de cabeza y cuello. Algunas veces se puede presentar más de un cáncer en la orofaringe u otras partes de la cavidad oral, nariz, garganta, laringe (cuerdas vocales), tráquea o esófago al mismo tiempo.

La mayoría de los cánceres de orofaringe son carcinomas de células escamosas. Las células escamosas son las células delgadas y planas que revisten el interior de la orofaringe.

El uso del tabaco o estar infectado con el virus del papiloma humano puede aumentar el riesgo de presentar cáncer de orofaringe.

Cualquier cosa que aumenta el riesgo de padecer de una enfermedad se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que se va a presentar un cáncer; no tener factores de riesgo no significa que no se va a tener cáncer. Consulte con su médico si piensa que puede estar en riesgo.

Los factores de riesgo más comunes del cáncer de orofaringe incluyen los siguientes:

Otros factores de riesgo para el cáncer de orofaringe:

  • Tener una alimentación baja en frutas y vegetales.
  • Tomar mate, una bebida estimulante muy común en América del Sur.
  • Masticar palma de betel, un estimulante que generalmente se consume en partes de Asia.

Para mayor información, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

Los signos y síntomas de cáncer de orofaringe incluyen un bulto en el cuello y dolor de garganta.

Estos y otros signos y síntomas se pueden deber al cáncer de orofaringe o a otras afecciones. Consulte con su médico si tiene algo de lo siguiente:

  • Dolor de garganta que no desaparece.
  • Dificultad para tragar.
  • Dificultad para abrir la boca completamente.
  • Dificultad para mover la lengua.
  • Pérdida de peso sin razón aparente.
  • Dolor de oído.
  • Un nudo en la parte posterior de la boca, garganta o cuello.
  • Un cambio en la voz.
  • Expulsión de sangre al toser.

Algunas veces el cáncer de orofaringe no causa signos o síntomas tempranos.

Para detectar (encontrar), diagnosticar y estadificar el cáncer de orofaringe, se utilizan pruebas que examinan la boca y la garganta.

Se puede utilizar las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para verificar si existen signos generales de salud, incluido el control de signos de enfermedad, como ganglios linfáticos inflamados en el cuello o cualquier otra cosa que no parezca usual. Un doctor en medicina u odontólogo hace un examen completo de la boca y el cuello y con un instrumento pequeño con un espejo y mango largo, busca áreas anormales. Se anotan los antecedentes médicos del paciente así como sus hábitos de salud y enfermedades y tratamientos anteriores.
  • Exploración por TEP-TC : procedimiento que combina las fotografías de una exploración por tomografía por emisión de positrones (TEP) o una exploración por tomografía computarizada (TC). Las exploraciones por TEP o TC se realizan a la misma vez y con la misma máquina. La exploraciones combinadas producen fotos más detalladas de áreas del interior del cuerpo que lo que podrían producir cada una por si mismas. Una exploración TEP-TC se puede usar para ayudar en el diagnóstico de una enfermedad como el cáncer, planear el tratamiento, o ver que tan bien funciona el tratamiento.
    • Exploración por TC (exploración por TAC ): procedimiento mediante el que se produce una serie de fotos detalladas de áreas en el interior del cuerpo, tomadas desde diferentes ángulos. Las fotos se producen mediante un computador conectado a una máquina de rayos X. Se inyecta un tinte en una vena o se ingiere a fin de que los órganos o tejidos se destaquen de forma más clara. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.
    • Exploración con TEP (exploración con tomografía por emisión de positrones): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de glucosa (azúcar) radiactiva. El escáner de la TEP rota alrededor del cuerpo y toma una imagen de los lugares que del cuerpo que absorben la glucosa. Las células de tumores malignos tienen aspecto más brillante en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales.
  • IRM (imágenes por resonancia magnética): procedimiento que utiliza un imán, ondas de radio y una computadora para crear fotografías detalladas de áreas internas del cuerpo. Este procedimiento también se llama imágenes por resonancia magnética nuclear (IRMN).
  • Biopsia : extracción de células o tejidos con el fin de que un patólogo los observe al microscopio y determine la presencia de signos de cáncer. Con frecuencia, se realiza una biopsia con aguja fina para extraer una muestra de tejido con una aguja fina.

    Se pueden realizar los siguientes procedimientos para extraer muestras de células o tejido:

    • Endoscopia : procedimiento en el que se observan los órganos y tejidos internos del cuerpo para verificar si hay áreas anormales. Se introduce un endoscopio a través de una incisión (corte) en la piel o una abertura del cuerpo, como la boca o la nariz. Un endoscopio es un instrumento con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer muestras de tejido o de ganglios linfáticos, que se observan al microscopio para verificar si hay signos de enfermedad. Se examinarán la nariz, la garganta, la parte posterior de la lengua, el esófago, el estómago, la laringe, la tráquea y las vías respiratorias principales. El tipo de endoscopia se nombra a partir de la parte del cuerpo que se examina. Por ejemplo, faringoscopia es un examen para revisar la faringe.
    • Laringoscopia : procedimiento en el que el médico examina la laringe con un espejo o un laringoscopio. Un laringoscopio es un instrumento con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar.
    • Examen oral con cepillo: procedimiento mediante el cual un médico o dentista usa un cepillo pequeño para extraer células que podrían ser cancerosas. Las células se revisan en un microscopio para ver si hay signos de enfermedad.

Si hay cáncer, se pueden realizar las siguientes pruebas para estudiar las células cancerosas:

  • Prueba del VPH : prueba de laboratorio que se realiza para revisar muestras de tejido para ciertos tipos de infecciones por VPH. Esta prueba se realiza dado que el VPH puede causar cáncer de orofaringe.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) depende de lo siguiente:

  • El estadio del cáncer.
  • El número y tamaño de los ganglios linfáticos con cáncer.
  • Si el paciente tiene infección de la orofaringe por causa del VPH.
  • Si el paciente tiene antecedentes de fumar más de diez paquetes-años.

Los tumores de orofaringe relacionados con la infección por VPH tienen un mejor pronóstico y tienen menos probabilidades de recurrencia que los tumores que no están relacionados con la infección por VPH.

Las opciones de tratamiento dependen de lo siguiente:

  • El estadio del cáncer.
  • Mantener la capacidad del paciente para hablar y tragar de la forma más normal posible.
  • La salud general del paciente.

Los pacientes con cáncer de orofaringe presentan un aumento en el riesgo de otro cáncer en la cabeza o el cuello. Este riesgo aumenta en pacientes que continúan fumando o bebiendo alcohol luego del tratamiento.

Para mayor información, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

  • Actualización: 20 de marzo de 2015