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Timoma y carcinoma tímico: Tratamiento (PDQ®)

Versión para pacientes

Información general sobre el timoma y el carcinoma tímico

El timoma y el carcinoma tímico son enfermedades por las que se forman células malignas (cancerosas) en la superficie externa del timo.

El timo, un órgano pequeño ubicado en la parte superior del tórax debajo del esternón, forma parte del sistema linfático. Produce glóbulos blancos, llamados linfocitos, que protegen el cuerpo contra las infecciones.

Anatomía del timo; el dibujo muestra el timo en la parte superior del pecho, bajo el esternón. También se muestran las costillas, los pulmones y el corazón.
Anatomía del timo. El timo es un órgano pequeño ubicado en la parte superior del pecho, bajo el esternón. Elabora glóbulos blancos, que se llaman linfocitos; estos protegen el cuerpo contra las infecciones.

Hay diferentes tipos de tumores del timo. Los timomas y los carcinomas tímicos son tumores poco frecuentes de las células que se encuentran en la superficie externa del timo. El aspecto de las células tumorales en un timoma es similar al de las células normales del timo, crecen lentamente y pocas veces se diseminan más allá del timo. Por otra parte, las células tumorales de un carcinoma tímico son muy diferentes a las células normales del timo, crecen más rápido y habitualmente ya se han diseminado a otras partes del cuerpo cuando se encuentra el cáncer. El carcinoma tímico es más difícil de tratar que el timoma.

Para información sobre el timoma y el carcinoma tímico en niños, consulte el sumario del PDQ sobre Cánceres poco comunes en la niñez.

El timoma se relaciona con la miastenia gravis y otras enfermedades autoinmunitarias.

Las personas con timoma suelen padecer también de enfermedades autoinmunitarias. Estas enfermedades pueden hacer que el sistema inmunitario ataque el tejido y los órganos sanos. Entre estas enfermedades se incluyen las siguientes:

Los signos y síntomas de timoma y carcinoma tímico incluyen tos y dolor de pecho.

El timoma y el carcinoma tímico pueden no causar signos o síntomas tempranos. El cáncer se puede detectar en una radiografía del tórax de rutina. Los signos y síntomas se pueden deber a un timoma, a un carcinoma tímico o a otras afecciones. Consulte con su médico si tiene algo de lo siguiente:

  • Tos que no desaparece.
  • Dolor de pecho.
  • Dificultad para respirar.

Para detectar (encontrar) el timoma y el carcinoma tímico, se utilizan pruebas que examinan el timo.

Se pueden utilizar las pruebas y los procedimientos siguientes:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para verificar si hay signos generales de salud, incluido el control de signos de enfermedad, como tumores o neoplasias. Se toma el historial médico del paciente así como sus hábitos sobre la salud, y enfermedades anteriores del paciente.
  • Radiografía del tórax: radiografía de los órganos y los huesos del interior del pecho. Una radiografía es un tipo de haz de energía que puede atravesar el cuerpo y plasmarse en una película, con lo cual se crean imágenes del interior del cuerpo.
  • Exploración por TC (exploración por TAC): procedimiento mediante el cual se toma una serie de fotografías detalladas del interior del cuerpo, como el tórax desde ángulos diferentes. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se puede inyectar un tinte en una vena o ingerirlo para que los órganos o los tejidos se destaquen más claramente. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.
  • IRM (imágenes por resonancia magnética): procedimiento que utiliza un imán, ondas de radio y una computadora para crear fotografías detalladas de áreas internas del cuerpo, como el tórax. Este procedimiento también se llama imágenes por resonancia magnética nuclear (IRMN).
  • Exploración con TEP (exploración con tomografía por emisión de positrones): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de glucosa (azúcar) radiactiva. El escáner TEP rota alrededor del cuerpo y toma una imagen de los lugares del cuerpo que absorben la glucosa. Las células de tumores malignos tienen aspecto más brillante en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales.

En general, el timoma y el carcinoma tímico se diagnostican, estadifican y tratan durante una cirugía.

La enfermedad se diagnostica por medio de una biopsia del tumor. La biopsia se puede realizar antes de la cirugía o durante la misma (mediastinoscopia o mediastinotomía), mediante una aguja fina para extraer una muestra de células. Esto se llama biopsia por aspiración con aguja fina (AAF). A veces se utiliza una aguja ancha para extraer una muestra de las células; esto se llama biopsia central. Un patólogo observará la muestra al microscopio para determinar si hay cáncer. Si se diagnostica un timoma o un carcinoma tímico, el patólogo determinará el tipo de célula cancerosa en el tumor. Puede haber más de un tipo de célula cancerosa en un timoma. El cirujano decidirá si el cáncer se puede extirpar total o parcialmente por medio de una cirugía. En algunos casos, también se pueden extirpar los ganglios linfáticos y otros tejidos.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de lo siguiente:

  • Estadio del cáncer.
  • Tipo de célula cancerosa.
  • Si el tumor se puede extirpar completamente por medio de cirugía.
  • La salud general del paciente.
  • Si el tumor recién se diagnosticó o recidivó (volvió).
  • Actualización: 25 de septiembre de 2014