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  • Revisión: 1 de noviembre de 2011

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Lunares comunes, nevos displásicos y el riesgo de melanoma

Puntos clave

  • Un lunar común (nevo) es un bulto pequeño en la piel generalmente rosado, tostado o castaño con un borde definido. Las personas que tienen más de 50 lunares comunes tienen una mayor posibilidad que otras de presentar un tipo peligroso de cáncer de piel conocido como melanoma. La mayoría de los lunares comunes no se convierten en melanoma.
  • Un nevo displásico es un lunar poco común, en general grande y plano, sin una forma simétrica redonda u ovalada. El borde, con frecuencia, no es bien definido. Puede presentar una mezcla de tonos de rosado, tostado o castaño. La gente que presenta muchos nevos displásicos tiene una mayor posibilidad que otros de padecer melanoma, pero la mayoría de los nevos displásicos no se convierten en melanoma.
  • Si el color, tamaño, forma o altura de un lunar cambia, o si comienza a dar comezón, a sangrar o a exudar, se deberá informar al médico. Se deberá informar también al médico si se ve un lunar nuevo que no es como los otros lunares.
  • La única forma de diagnosticar el melanoma es mediante la extracción de tejido y su revisión en busca de células cancerosas.
  1. ¿Qué es un lunar común?

    Un lunar común es un tumor en la piel que se forma cuando las células pigmentadas (melanocitos) crecen en grupos. La mayoría de los adultos presentan de 10 a 40 lunares comunes. Estos tumores, usualmente, se encuentran arriba de la cintura en zonas expuestas al sol. Rara vez se encuentran en el cuero cabelludo, en los senos o en las nalgas.

    Aunque la mayoría de los lunares comunes pueden estar presentes desde el nacimiento, usualmente aparecen más tarde en la niñez. Los lunares siguen formándose en la mayoría de las personas hasta cerca de los 40 años de edad. En las personas de mayor edad, los lunares comunes tienden a desaparecer.

    Otro nombre para un lunar es nevus o nevo. El plural es nevi o nevos.

  2. ¿Qué aspecto tiene un lunar común?

    Usualmente, un lunar común tiene menos de 5 milímetros de ancho (cerca de un cuarto de pulgada, lo que tiene de ancho un borrador de lápiz). Es redondo u ovalado, con una superficie lisa y un borde definido, y, frecuentemente, presenta forma de cúpula. Ordinariamente, un lunar común presenta un color rosado, tostado o castaño uniforme. Las personas de piel o de cabello oscuro tienden a presentar lunares más oscuros que las personas de piel clara o de cabello rubio. Varias fotos de lunares comunes se presentan a continuación, y más fotos están disponibles en el sitio web en inglés, What Does a Mole Look Like?, del Instituto Nacional del Cáncer (NCI).

    Ejemplos de lunares comunes. El lunar en la parte superior izquierda tiene 1 milímetro de diámetro (el ancho de la punta de un lápiz afilado), y los otros lunares en la fila superior tienen 2 milímetros de diámetro (el ancho de la punta de un crayón nuevo). Los lunares en la segunda fila son ligeramente más grandes (hasta 5 milímetros de diámetro, lo cual es el ancho de un borrador de un lápiz nuevo).
    Ejemplos de lunares comunes. El lunar en la parte superior izquierda tiene 1 milímetro de diámetro (el ancho de la punta de un lápiz afilado), y los otros lunares en la fila superior tienen 2 milímetros de diámetro (el ancho de la punta de un crayón nuevo). Los lunares en la segunda fila son ligeramente más grandes (hasta 5 milímetros de diámetro, lo cual es el ancho de un borrador de un lápiz nuevo).
    Objetos de comparación. Las puntas de un lápiz y de un crayón, y el borrador de un lápiz se ofrecen para compararlos con los ejemplos de lunares comunes.
    Objetos de comparación. Las puntas de un lápiz y de un crayón, y el borrador de un lápiz se ofrecen para compararlos con los ejemplos de lunares comunes.

  3. ¿Puede un lunar común convertirse en melanoma?

    Sí, pero rara vez un lunar común se convierte en melanoma, el cual es el tipo más grave de cáncer de piel. (Vea las preguntas 8 y 9 para una descripción del melanoma).

    Aunque los lunares comunes no son cancerosos, las personas que presentan más de 50 lunares comunes tienen un mayor riesgo de padecer melanoma (1).

    Deberá informar a su médico si nota cualquiera de los cambios siguientes en un lunar común (2):

    • Cambios de color
    • El lunar se vuelve más pequeño o más grande sin uniformidad (a diferencia de los lunares normales en niños, los cuales se hacen grandes uniformemente)
    • El lunar cambia en su forma, textura o altura
    • La piel de la superficie se vuelve seca o escamosa
    • El lunar se vuelve duro o se siente con bultos
    • Empieza a dar comezón
    • Sangra o exuda

  4. ¿Qué es un nevo displásico?

    Un nevo displásico es un tipo de lunar de diferente apariencia al de un lunar común. (Algunos médicos usan el término "lunar atípico" cuando se refieren a un nevo displásico). Un nevo displásico puede ser más grande que un lunar común, y su color, superficie y bordes pueden ser diferentes. En general, tiene más de 5 milímetros de ancho (1, 3). Un nevo displásico puede presentar una mezcla de varios colores, desde rosado hasta castaño oscuro. Usualmente, es plano con una superficie lisa, ligeramente escamosa o arenosa, y tiene un borde irregular que puede desvanecerse en la piel del rededor. Algunos ejemplos de nevos displásicos se presentan a continuación. Hay más ejemplos en el sitio web, en inglés, What Does a Mole Look Like? del NCI.

    Este nevo displásico presenta una zona elevada en el centro que los médicos pueden decir que tiene apariencia de huevo frito.
    Este nevo displásico presenta una zona elevada en el centro que los médicos pueden decir que tiene apariencia de "huevo frito".
    Este nevo displásico tiene más de 5 milímetros de diámetro.
    Este nevo displásico tiene más de 5 milímetros de diámetro.
    Este nevo displásico tiene más de 10 milímetros de ancho (un poco más de media pulgada).
    Este nevo displásico tiene más de 10 milímetros de ancho (un poco más de media pulgada).

    Un nevo displásico puede ocurrir en cualquier parte del cuerpo, pero se observa con más frecuencia en zonas expuestas al sol, como en la espalda. Un nevo displásico puede aparecer también en zonas que no están expuestas al sol, como en el cuero cabelludo, en los senos y en las zonas abajo de la cintura (1, 3). Algunas personas sólo presentan un par de nevos displásicos, mientras que otras tienen más de 10. Las personas que tienen nevos displásicos presentan también de ordinario un mayor número de lunares comunes.

  5. ¿Puede un nevo displásico convertirse en melanoma?

    Sí, pero la mayoría de los nevos displásicos no se convierten en melanoma (1, 3). La mayoría se mantienen estables al pasar el tiempo. Los investigadores calculan que la posibilidad de presentar melanoma es casi 10 veces mayor para alguien con más de 5 nevos displásicos que para alguien que no presenta ninguno, y cuantos más nevos displásicos tenga la persona, mayor será la posibilidad de presentar melanoma (1, 3).

  6. ¿Se deberá hacer que el médico extirpe un nevo displásico o un lunar común para evitar que se convierta en melanoma?

    No. En general no se necesita que se extirpe un nevo displásico o un lunar común. Una razón es que muy pocos nevos displásicos o lunares comunes se convierten en melanoma (1, 3). Otra razón es que aun cuando se extirpen todos los lunares de la piel no se impediría la formación de melanoma debido a que el melanoma puede formarse como una nueva zona coloreada en la piel (2). Por esa razón, los médicos usualmente extirpan solo un lunar que cambia o una zona coloreada de la piel.

  7. ¿Qué deberán hacer las personas si presentan un nevo displásico?

    Todo el mundo deberá proteger su piel del sol y alejarse de las lámparas solares y de las camas de bronceado, pero para las personas que tienen nevos displásicos, es aún más importante protegerse la piel y evitar quemarse o broncearse al sol.

    Además, muchos médicos recomiendan que las personas que tienen nevos displásicos revisen su piel una vez al mes (2, 4). Se deberá informar a su médico si se nota cualquiera de los cambios siguientes en un nevo displásico (2):

    • Cambios de color
    • Se hace más chico o más grande
    • Cambia en su forma, su textura o altura
    • La piel de la superficie se vuelve seca o escamosa
    • Se vuelve duro o se siente con bultos
    • Empieza a dar comezón
    • Sangra o exuda

    La pregunta 12 describe cómo examinarse la piel.

    Algo más que deberán hacer las personas que tienen nevos displásicos es hacerse examinar la piel por un médico (2, 4). Algunas personas o sus médicos toman fotografías de los nevos displásicos para que sea más fácil notar los cambios con el tiempo (2). Para las personas con muchos nevos displásicos (más de cinco), los médicos pueden examinar la piel una o dos veces al año debido a la mayor posibilidad de presentar melanoma. Para las personas que tienen también antecedentes familiares de melanoma, los médicos pueden recomendar un examen más frecuente de la piel, tal como cada 3 meses o 6 (3).

  8. ¿Qué es el melanoma?

    El melanoma es un tipo de cáncer de piel que empieza en los melanocitos. Es potencialmente peligroso porque puede invadir los tejidos cercanos y diseminarse a otras partes del cuerpo, como a los pulmones, al hígado, a los huesos o al cerebro. En cuanto más pronto se detecta y se extirpa el melanoma, mayor será la probabilidad de que el tratamiento tendrá éxito.

    La mayoría de los melanocitos están en la piel, y el melanoma puede ocurrir en cualquier superficie cutánea. Puede resultar de un lunar común o de un nevo displásico, y puede formarse también en una zona de piel normal aparente. Además, el melanoma puede presentarse en el ojo, en el aparato digestivo y en otras regiones del cuerpo.

    Cuando el melanoma se presenta en los hombres, con frecuencia se encuentra en la cabeza, en el cuello o en la espalda. Cuando el melanoma se presenta en las mujeres, con frecuencia se encuentra en la espalda o en la parte inferior de las piernas.

    Las personas de piel oscura tienen mucho menos probabilidad que las personas de piel clara de presentar melanoma. Cuando se presenta en las personas de piel oscura, generalmente el melanoma se encuentra debajo de las uñas de los dedos, debajo de las uñas de los pies o en la planta de los pies.

  9. ¿Qué aspecto tiene el melanoma?

    Generalmente, el primer signo de melanoma es un cambio en la forma, en el color, en el tamaño o cómo se siente un lunar existente. El melanoma puede aparecer también como una nueva zona coloreada de la piel.

    La regla "ABCDE” describe las características del melanoma en un estadio inicial (2, 5):

    • Asimetría. La forma de una mitad no es igual a la de la otra mitad.
    • Borde irregular. Los bordes son, con frecuencia, desiguales, con muescas o borrosos en su contorno. El pigmento puede extenderse a la piel del derredor.
    • Color disparejo. Tonos de negro, castaño y tostado pueden estar presentes. Pueden verse también zonas blancas, grises, rojas, rosadas o azules.
    • Diámetro. Hay cambio en el tamaño, en general un aumento. Los melanomas pueden ser pequeños, pero la mayoría tienen más de 6 milímetros de ancho (cerca de un cuarto de pulgada de ancho).
    • Evolución. El lunar ha cambiado en las últimas semanas o meses.
    Un melanoma disparejo (asimétrico) con un borde irregular pero definido. El melanoma tiene más de 20 milímetros de ancho (casi como el tamaño de un sello postal).
    Un melanoma disparejo (asimétrico) con un borde irregular pero definido. El melanoma tiene más de 20 milímetros de ancho (casi como el tamaño de un sello postal).
    Un melanoma azul y negro con bordes irregulares y como con festones. Se ha originado de un nevo displásico (la región rosada y tostada en la parte superior izquierda). El melanoma es cerca de 12 milímetros de ancho (casi media pulgada).
    Un melanoma azul y negro con bordes irregulares y como con festones. Se ha originado de un nevo displásico (la región rosada y tostada en la parte superior izquierda). El melanoma es cerca de 12 milímetros de ancho (casi media pulgada).
    Un nevo displásico con una protuberancia negra que no estaba presente 18 meses atrás. La protuberancia negra es un melanoma de cerca de 3 milímetros de ancho (casi un octavo de pulgada).
    Un nevo displásico con una protuberancia negra que no estaba presente 18 meses atrás. La protuberancia negra es un melanoma de cerca de 3 milímetros de ancho (casi un octavo de pulgada).
    Un melanoma con tres partes: una zona castaño oscura o negra en la izquierda, una protuberancia roja en la derecha, y una zona que es más clara que la piel en la parte de arriba. El melanoma tiene casi 15 milímetros de ancho, o tan ancho como un tubo de bálsamo labial.
    Un melanoma con tres partes: una zona castaño oscura o negra en la izquierda, una protuberancia roja en la derecha, y una zona que es más clara que la piel en la parte de arriba. El melanoma tiene casi 15 milímetros de ancho, o tan ancho como un tubo de bálsamo labial.

    El aspecto del melanoma puede variar notablemente. Muchos presentan todas las características de la regla ABCDE. Sin embargo, algunos pueden presentar solamente una o dos de esas características (5). Aquí se muestran varias fotos de melanomas. Hay más fotos en la página web, en inglés, What Does a Mole Look Like? del NCI.

  10. ¿Cómo se diagnostica el melanoma?

    La única forma de diagnosticar el melanoma es mediante la extracción de tejido y su revisión en busca de células cancerosas. El médico extirpará toda la piel que se ve anormal o solo una parte. En general, este procedimiento se lleva solo unos cuantos minutos y se puede hacer en el consultorio del médico, en una clínica o en el hospital. La muestra será enviada a un laboratorio y un patólogo observará el tejido al microscopio para determinar si el melanoma está presente.

  11. ¿Cuáles son las diferencias entre un lunar común, un nevo displásico y el melanoma?

    Un lunar común, un nevo displásico y un melanoma varían en su tamaño, color, forma y textura de la superficie. La lista de abajo resume algunas diferencias entre los lunares y el cáncer. Otra diferencia importante es que un lunar común o un nevo displásico no regresará después de ser extirpado de la piel por una biopsia excisional completa, pero algunas veces el melanoma crece nuevamente. Además, el melanoma puede diseminarse a otras partes del cuerpo.

    Lunar común (nevo)

    • ¿Es canceroso? No. Los lunares comunes rara vez se convierten en cáncer.
    • ¿Cuántas personas tienen lunares comunes? La mayoría de los adultos estadounidenses, cerca de 300 millones de personas, presentan lunares comunes.
    • ¿Qué tan grandes están? De ordinario, menos de 5 milímetros de ancho o cerca de un cuarto de pulgada (no tan anchos como un borrador nuevo de lápiz).
    • ¿Qué color tienen? Pueden ser de un color rosado, tostado, castaño, negro (en individuos que tienen piel oscura), o un color muy próximo al tono normal de la piel de la persona. El color es, en general, completamente uniforme.
    • ¿Qué forma tienen? Redonda u ovalada, en general. Un lunar común tiene un borde definido que lo separa del resto de la piel.
    • ¿Cómo es la textura de la superficie? Comienza como un punto plano y liso en la piel. Puede levantarse y formar una protuberancia lisa.

    Nevo displásico

    • ¿Es canceroso? No. Un nevo displásico tiene más probabilidad que un lunar común de convertirse en canceroso, pero la mayoría no se hacen cancerosos.
    • ¿Cuántas personas tienen nevos displásicos? Casi 1 de cada 10 estadounidenses adultos—cerca de 30 millones—tienen al menos un nevo displásico (3, 4, 6, 7).
    • ¿Qué tan grandes están? Con frecuencia tienen más de 5 milímetros de ancho (más anchos que un borrador nuevo de lápiz).
    • ¿Qué color tienen? Puede ser una mezcla de tonos de color tostado, castaño, y rojo o rosado.
    • ¿Qué forma tienen? Tienen bordes irregulares o con muescas. Pueden desvanecerse en el resto de la piel.
    • ¿Cómo es la textura de la superficie? Pueden tener una apariencia lisa, ligeramente escamosa o rasposa, irregular y abultada.

    Melanoma

    • ¿Es canceroso? Sí.
    • ¿Cuántas personas tienen melanoma? El melanoma es mucho menos común que otras clases de cáncer de piel. Pero, cada año cerca de 2 de cada 10 000 estadounidenses—más de 70 000 personas—presentan melanoma. Más de 800 000 estadounidenses vivos hoy han sido diagnosticados con melanoma (8, 9).
    • ¿Qué tan grandes están? Con frecuencia tienen más de 6 milímetros de ancho (más anchos que un borrador nuevo de lápiz).
    • ¿Qué color tienen? En general, tienen un color disparejo. Pueden tener tonos de negro, castaño y tostado. Pueden tener también zonas de blanco, gris, rojo, rosado o azul.
    • ¿Qué forma tienen? Con frecuencia, tienen forma irregular y asimétrica (la forma de una mitad no es igual a la de la otra mitad). Los bordes pueden ser rasgados, con muescas o borrosos. Pueden desvanecerse en el resto de la piel.
    • ¿Cómo es la textura de la superficie? Puede agrietarse y verse raspada, puede endurecerse o hacerse abultada, o exudar o sangrar.

  12. ¿Cómo puede la gente examinarse su piel para melanoma?

    Los pasos para que la persona se examine a sí misma la piel están en la página How to Check Your Skin for Skin Cancer del NCI. Los médicos recomiendan que la gente se revise la piel en toda la superficie del cuerpo en busca de algún cambio de un lunar o de una nueva zona coloreada de la piel. Además de recomendar examinarse uno mismo, el médico puede querer revisar la piel de una persona cada 3 meses, cada 6 meses, cada año, o según otro plan, dependiendo de la posibilidad de una persona de presentar melanoma (vea la pregunta 14 acerca de los factores que aumentan la posibilidad de melanoma) (3, 5).

  13. ¿Qué se deberá hacer si un lunar cambia o si se encuentra un lunar nuevo o cualquier otro cambio en la piel?

    Se deberá decir al médico si se encuentra un lunar nuevo o un cambio en un lunar existente. El médico familiar puede recomendar a un dermatólogo a las personas que tienen un lunar poco común o si tienen preocupación por su piel. Un dermatólogo es un médico que se especializa en enfermedades de la piel. Además, algunos cirujanos plásticos, cirujanos generales, internistas, oncólogos y médicos familiares tienen entrenamiento especial en lunares y en melanoma.

  14. ¿Qué factores aumentan la posibilidad de presentar melanoma?

    Las personas que tienen los siguientes factores de riesgo tienen también una posibilidad mayor de presentar melanoma (1):

    • Tener un nevo displásico (ver preguntas 4 a 7)
    • Tener más de 50 lunares comunes (ver pregunta 3)
    • Rayos del sol. Los rayos solares son una fuente de radiación ultravioleta, la cual causa daño a la piel que puede resultar en melanoma y en otros tipos de cáncer de piel.
      • Quemaduras graves por el sol con ampollas. Las personas que han presentado al menos una quemadura grave por el sol con ampollas tienen una posibilidad mayor de melanoma. Aunque las personas que se queman con facilidad tienen una mayor probabilidad de haber tenido quemaduras por el sol cuando niños, esas quemaduras en la edad adulta aumentan también la posibilidad de melanoma.
      • Tiempo de exposición al sol durante la vida. En cuanto mayor es la cantidad total de exposición al sol en el transcurso de la vida, mayor será la posibilidad de presentar melanoma.
      • Bronceado. Aunque tener piel que se broncea bien reduce el riesgo de quemaduras del sol, aun las personas que se broncean bien sin quemaduras solares tienen una mayor posibilidad de presentar melanoma al exponerse al sol sin protección.

    Los rayos solares pueden reflejarse en la arena, en el agua, la nieve, el hielo y en el pavimento. Los rayos del sol pueden penetrar las nubes, los parabrisas, las ventanas y la ropa ligera.

    En los Estados Unidos, el cáncer de piel es más común en donde el sol es fuerte. Por ejemplo, una proporción mayor de personas presentan cáncer de piel en Tejas que en Minnesota. Además, el sol es fuerte en elevaciones mayores, como en las montañas.

    La pregunta 15 ofrece una lista de medios que pueden usar las personas para proteger su piel del sol.

    • Lámparas solares y camas de bronceado. La radiación ultravioleta que proviene de fuentes artificiales, como las lámparas solares y las camas de bronceado, pueden causar daño a la piel y melanoma. Los proveedores de servicios médicos recomiendan enfáticamente que, especialmente los jóvenes, se evite el uso de lámparas solares y de camas de bronceado. El riesgo de cáncer de piel aumenta notablemente con el uso de lámparas solares y camas de bronceado antes de los 30 años de edad.
    • Antecedentes personales. Las personas que han tenido melanoma tienen un mayor riesgo de presentar otros melanomas.
    • Antecedentes de familia. El melanoma ocurre algunas veces en las familias. Quienes tienen dos o más familiares cercanos (madre, padre, hermana, hermano o hijo) con melanoma tienen una mayor posibilidad de presentar melanoma. En raros casos, los miembros de una familia presentarán un trastorno hereditario, como xerodermia pigmentosa, el cual hace que la piel sea sensible en extremo al sol y aumenta notablemente la posibilidad de presentar melanoma.
    • Piel que se quema con facilidad. Las personas de piel clara que se quema con facilidad al exponerse al sol, de ojos azules o grises, de pelo rojo o rubio, o que presentan muchas pecas tienen una mayor posibilidad de presentar melanoma.
    • Algunos padecimientos médicos o medicinas. Los padecimientos médicos o medicinas (tales como algunos antibióticos, hormonas o antidepresivos) que hacen que la piel sea más sensible al sol o que suprime el sistema inmunitario aumentan la posibilidad de presentar melanoma.

  15. ¿Cómo puede la gente proteger su piel del sol?

    Se puede proteger la piel del sol al seguir los consejos que se presentan en la página, en inglés, How to Protect Your Skin from Sunlight del NCI. La mejor forma de evitar el melanoma es limitar la exposición a los rayos del sol. Haberse bronceado o quemado al sol significa que la piel se ha dañado por el sol, y el bronceado o las quemaduras continuas aumentan la posibilidad de presentar melanoma.

Bibliografía selecta
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  3. Friedman RJ, Farber MJ, Warycha MA, et al. The "dysplastic" nevus. Clinics in Dermatology 2009; 27(1):103–115. [PubMed Abstract]
  4. Cyr PR. Atypical moles. American Family Physician 2008; 78(6):735–740. [PubMed Abstract]
  5. Rigel DS, Russak J, Friedman R. The evolution of melanoma diagnosis: 25 years beyond the ABCDs. CA: A Cancer Journal for Clinicians 2010; 60(5):301–316. [PubMed Abstract]
  6. Tucker MA, Halpern A, Holly EA, et al. Clinically recognized dysplastic nevi: a central risk factor for cutaneous melanoma. JAMA: The Journal of the American Medical Association 1997; 277(18):1439–1444. [PubMed Abstract]
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