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Descripción del tratamiento de tumores de cerebro y de médula espinal infantiles (PDQ®)

Aspectos generales de las opciones de tratamiento

Hay diferentes tipos de tratamiento para los niños con tumores de cerebro y de médula espinal.

Hay diferentes tipos de tratamiento disponibles para los niños con tumores de cerebro y de médula espinal. Algunos tratamientos son estándar (el tratamiento actualmente en uso) y otros se encuentran en evaluación en ensayos clínicos. Un ensayo clínico de un tratamiento es un estudio de investigación que procura mejorar los tratamientos actuales y obtener información sobre tratamientos nuevos para pacientes de cáncer. Cuando los ensayos clínicos muestran que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en el tratamiento estándar.

Debido a que el cáncer en los niños es poco frecuente, se debe considerar su participación en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos están abiertos solo para pacientes que no han comenzado el tratamiento.

El tratamiento de niños con tumores de cerebro y de médula espinal debe ser planificado por un equipo de proveedores de atención de la salud con experiencia en el tratamiento de tumores de cerebro y de médula espinal infantiles.

El tratamiento del niño será supervisado por un oncólogo pediatra, que es un médico que se especializa en el tratamiento de niños con cáncer. El oncólogo pediatra trabaja con otros proveedores de atención de la salud que son expertos en el tratamiento de niños con tumores de cerebro y que se especializan en ciertas áreas de la medicina. Entre estos especialistas, pueden estar los siguientes:

Algunos tumores de cerebro y de médula espinal pueden causar signos o síntomas que empiezan antes del diagnóstico y continúan durante meses o años.

Los tumores de cerebro y la médula espinal infantiles pueden causar signos o síntomas que continúan durante meses o años. Los signos o síntomas por causa del tumor pueden empezar antes del diagnóstico. Los signos o síntomaspor causa del tratamiento, pueden empezar durante el tratamiento o enseguida después de este.

Algunos tratamientos para el cáncer pueden causar efectos secundarios meses o años después de terminar el tratamiento.

Estos se llaman efectos tardíos. Los efectos tardíos del tratamiento de cáncer pueden incluir los siguientes trastornos:

  • Problemas físicos.
  • Cambios en el humor, los sentimientos, los pensamientos, el aprendizaje o la memoria.
  • Segundos cánceres (nuevos tipos de cáncer).

Algunos efectos tardíos se pueden tratar o controlar. Es importante hablar con el médico del niño acerca de los efectos que el tratamiento puede tener en el niño. (Para mayor información, consultar el sumario del PDQ sobre Efectos tardíos del tratamiento anticanceroso en la niñez).

Se utilizan tres tipos de tratamiento estándar:

Cirugía

La cirugía se puede usar para diagnosticar y tratar los tumores de cerebro y de médula espinal infantiles. Consultar la sección de este sumario sobre Información general.

Radioterapia

La radioterapia es un tratamiento para el cáncer en el que se usan rayos X de alta energía u otros tipos de radiación para eliminar las células cancerosas o impedir que crezcan. Hay dos tipos de radioterapia. Para la radioterapia externa se usa una máquina fuera del cuerpo que envía la radiación hacia el cáncer. Para la radioterapia interna se usa una sustancia radiactiva sellada en agujas, semillas, alambres o catéteres que se coloca directamente dentro del cáncer o cerca del mismo. La manera en que se administra la radioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que se está tratando.

Quimioterapia

La quimioterapia es un tratamiento para el cáncer en el que se usan medicamentos para interrumpir el crecimiento de células cancerosas, ya sea mediante su destrucción o impidiendo su multiplicación. Cuando la quimioterapia se toma por vía oral o se inyecta en una vena o un músculo, los medicamentos ingresan en el torrente sanguíneo y pueden llegar a las células cancerosas de todo el cuerpo (quimioterapia sistémica). Cuando la quimioterapia se coloca directamente en el líquido cefalorraquídeo, un órgano o una cavidad corporal como el abdomen, los medicamentos afectan principalmente las células cancerosas de esas áreas (quimioterapia regional). La forma de administración de la quimioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que se esté tratando.

Los medicamentos contra el cáncer que se administran por boca o en una vena para tratar los tumores de cerebro y la médula espinal no pueden atravesar la barrera hematoencefálica que rodea el cerebro y la médula espinal. En su lugar, el medicamento contra el cáncer se inyecta en el espacio lleno de líquido para destruir allí las células cancerosas. Esto se llama quimioterapia intratecal.

Se están probando nuevos tipos de tratamiento en ensayos clínicos.

En la presente sección del sumario se hace referencia a tratamientos en estudio en ensayos clínicos. Tal vez no se mencionen todos los tratamientos que se están considerando. Para mayor información en inglés sobre ensayos clínicos, consultar el portal de Internet del NCI.

Quimioterapia de dosis alta y trasplante de células madre

La quimioterapia de dosis alta con trasplante de células madre es una forma de administrar dosis altas de quimioterapia y reemplazar las células que forman la sangre que destruyó el tratamiento del cáncer. Se extraen células madre (células sanguíneas inmaduras) de la sangre o la médula ósea del paciente o un donante, y se congelan y almacenan. Después de que se completa la quimioterapia, las células madre almacenadas se descongelan y se dan de nuevo al paciente mediante una infusión. Estas células madre reinfundidas crecen hasta volverse células sanguíneas y restauran las células dañadas por el tratamiento.

Los pacientes deben pensar en participar en un ensayo clínico.

Para algunos pacientes, la mejor elección de tratamiento puede ser participar en un ensayo clínico. Los ensayos clínicos forman parte del proceso de investigación del cáncer. Los ensayos clínicos se llevan a cabo para determinar si los tratamientos nuevos para el cáncer son seguros y eficaces, o mejores que el tratamiento estándar.

Muchos de los tratamientos estándar actuales se basan en ensayos clínicos anteriores. Los pacientes que participan en un ensayo clínico pueden recibir el tratamiento estándar o estar entre los primeros en recibir el tratamiento nuevo.

Los pacientes que participan en los ensayos clínicos también ayudan a mejorar la forma en que se tratará el cáncer en el futuro. Aunque los ensayos clínicos no conduzcan a tratamientos nuevos eficaces, a menudo responden a preguntas importantes y ayudan a avanzar en la investigación.

Los pacientes pueden entrar a formar parte de los ensayos clínicos antes, durante o después de comenzar su tratamiento para el cáncer.

Algunos ensayos clínicos sólo incluyen a pacientes que todavía no recibieron tratamiento. Otros ensayos prueban los tratamientos para los pacientes cuyo cáncer no mejoró. También hay ensayos clínicos que prueban nuevas maneras de impedir que el cáncer recidive (vuelva) o de reducir los efectos secundarios del tratamiento de cáncer.

Los ensayos clínicos se realizan en muchas partes del país. Consultar la sección sobre Opciones de Tratamiento para encontrar enlaces en inglés a los ensayos clínicos que se realizan actualmente. Estos se han recuperado de la lista de ensayos clínicos del NCI.

Pueden necesitarse pruebas de seguimiento.

Algunas de las pruebas que se usaron para diagnosticar el cáncer o para determinar el estadio del cáncer se pueden repetir. Algunas pruebas se repetirán para asegurarse que el tratamiento es eficaz. Las decisiones acerca de seguir, cambiar o suspender el tratamiento se pueden basar en los resultados de estas pruebas. Esto a veces se llama reestadificación.

Algunas de las pruebas se seguirán repitiendo en ocasiones después de terminar el tratamiento. Los resultados de estas pruebas pueden mostrar si la afección cambió o si el cáncer recidivó (volvió). Estas pruebas a veces se llaman pruebas de seguimiento o exámenes médicos.

  • Actualización: 25 de septiembre de 2014