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¿Prequntas sobre el cáncer?

Carcinoma de tumor primario desconocido: Tratamiento (PDQ®)

Versión Paciente
Actualizado: 15 de marzo de 2013

Información general sobre el carcinoma de tumor primario desconocido

Información general sobre el carcinoma de tumor primario desconocido



Información general sobre el carcinoma de tumor primario desconocido

El carcinoma de tumor primario desconocido (CPD) es una enfermedad poco frecuente por la que se forman células malignas (cancerosas) en el cuerpo pero no se conoce el lugar donde empezó el cáncer.

El cáncer se puede formar en cualquier tejido del cuerpo. El cáncer primario (el cáncer que se formó primero) se puede diseminar hasta otras partes del cuerpo. Este proceso se llama metástasis. El aspecto de las células cancerosas habitualmente es parecido al de las células del tipo de tejido donde comenzó el cáncer. Por ejemplo, las células del cáncer de mama se pueden diseminar hasta el pulmón. Pero, como el cáncer empezó en la mama, el aspecto de las células cancerosas es parecido al de las células del cáncer de mama.

A veces, los médicos encuentran el lugar hasta donde el cáncer se diseminó, pero no pueden encontrar el lugar del cuerpo donde el cáncer se empezó a formar. Este tipo de cáncer se llama cáncer de origen primario desconocido (CPD) o tumor primario oculto.

Se realizan pruebas para encontrar el lugar donde comenzó el cáncer primario y para obtener información sobre el lugar hasta el que el cáncer se diseminó. Cuando las pruebas permiten encontrar el cáncer primario, el cáncer ya no es CPD y el tratamiento se basa en el tipo del cáncer primario.

A veces, el cáncer primario nunca se encuentra.

El cáncer primario (el cáncer que se formó primero) no se puede encontrar por una de las siguientes razones:

  • El cáncer primario es muy pequeño y crece lentamente.
  • El sistema inmunitario del cuerpo destruyó el cáncer primario.
  • El cáncer primario se extirpó durante una cirugía realizada para tratar otra afección y los médicos no sabían que se había formado un cáncer. Por ejemplo, se puede extirpar un útero con cáncer durante una histerectomía realizada para tratar una infección grave.

Los signos y síntomas de un CPD son diferentes; dependen del lugar del cuerpo hasta donde el cáncer se diseminó.

Los signos y síntomas de un CPD pueden ser los siguientes:

  • Masa o engrosamiento en cualquier lugar del cuerpo.
  • Dolor en una parte del cuerpo que no desaparece.
  • Tos que no desaparece o voz ronca.
  • Cambio en los hábitos de funcionamiento intestinal o de la vejiga, como estreñimiento, diarrea o micción frecuente.
  • Sangrado o secreción no habitual.
  • Fiebre sin razón conocida que no desaparece.
  • Sudores nocturnos.
  • Pérdida de peso sin razón conocida o pérdida de apetito.

Otras afecciones pueden causar los mismos síntomas. A veces, un CPD no causa síntomas. Se debe consultar con el médico si se presenta cualquiera de estos problemas.

Para detectar (encontrar) un cáncer, se utilizan diferentes pruebas.

Se pueden utilizar las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para revisar los signos generales de salud, incluso verificar si hay signos de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que parezca anormal. También se anotan los antecedentes de los hábitos de salud del paciente, así como los antecedentes médicos de sus enfermedades y tratamientos anteriores.

  • Análisis de orina : prueba para analizar el color y contenido de la orina y sus contenidos como, por ejemplo, el azúcar, las proteínas, la sangre y las bacterias.

  • Estudios químicos de la sangre : procedimiento por el cual se examina una muestra de sangre para medir las cantidades de ciertas sustancias que los órganos y tejidos del cuerpo liberan en la sangre. Una cantidad anormal (mayor o menor que la normal) de una sustancia puede ser signo de enfermedad en el órgano o el tejido que la elabora.

  • Recuento sanguíneo completo : procedimiento por el cual se toma una muestra de sangre para verificar los siguientes elementos:

  • Prueba de sangre oculta en la materia fecal : prueba que se usa para verificar si la materia fecal (residuos sólidos) contienen sangre que solo se puede ver bajo un microscopio. Se colocan muestras pequeñas de materia fecal sobre unas láminas especiales y se envían al médico o al laboratorio para analizarlas. Debido a que algunos cánceres sangran, la sangre en la materia fecal puede ser un signo de cáncer en el colon o el recto.

Si las pruebas muestran que puede haber un cáncer, se realiza una biopsia.

Una biopsia es la extracción de células o tejidos para que un patólogo las pueda observar bajo un microscopio y verificar si hay signos de células cancerosas y determinar el tipo de cáncer. El tipo de biopsia que se realiza depende del lugar del cuerpo que se examina para determinar si hay cáncer. Se pueden utilizar uno de los tipos siguientes de biopsia:

Si se encuentra cáncer, se pueden usar las siguientes pruebas de laboratorio para estudiar las muestras de tejido y determinar el tipo de cáncer:

  • Análisis histológico : prueba de laboratorio para la que se agregan manchas a una muestra de células o tejido cancerosos, y se observan bajo un microscopio para determinar si hay ciertos cambios en las células. Ciertos cambios en las células se relacionan con ciertos tipos de cáncer.

  • Estudio inmunohistoquímico : prueba de laboratorio para la que se agregan tintes o enzimas a una muestra de células o tejido cancerosos para determinar si contienen ciertos antígenos (proteínas que estimulan la respuesta inmunitaria del cuerpo).

  • Prueba de reacción en cadena de la polimerasa con retrotranscriptasa (RCP-RT): prueba de laboratorio en la que se estudian las células de una muestra de tejido con chemical para determinar si hay ciertos cambios en los genes.

  • Análisis citogenético : prueba de laboratorio en la que se observan las células de una muestra de tejido bajo un microscopio para verificar si hay ciertos cambios en los cromosomas. Los cambios en ciertos cromosomas se relacionan con ciertos tipos de cáncer.

  • Microscopía óptica y electrónica : prueba de laboratorio en la que se observan las células de una muestra de tejido bajo microscopios comunes y de alta potencia para verificar si hay ciertos cambios en las células.

Cuando el tipo de células o tejido canceroso que se extrae es diferente del tipo de células cancerosas que se espera encontrar, se puede diagnosticar un CPD.

Las células del cuerpo tienen cierto aspecto que depende del tipo de tejido al que pertenecen. Por ejemplo, se espera que una muestra de tejido canceroso que se toma de la mama esté compuesta de células de la mama. Sin embargo, si la muestra de tejido tiene un tipo diferente de célula (no está compuesto por células de la mama), es probable que las células se hayan diseminado hasta la mama desde otra parte del cuerpo. Para poder planificar el tratamiento, el médico trata de encontrar primero el cáncer primario (el cáncer que se formó primero).

Las pruebas y procedimientos que se usan para encontrar el cáncer primario dependen del lugar hasta donde el cáncer se diseminó.

En algunos casos, la parte del cuerpo donde primero se encuentran las células cancerosas ayuda al médico a decidir cuáles pruebas diagnósticas serán más útiles.

  • Cuando se encuentra el cáncer por encima del diafragma (el músculo delgado ubicado debajo de los pulmones que ayuda a respirar), es probable que el sitio del cáncer primario esté en la parte superior del cuerpo, como el pulmón o la mama.
  • Cuando el cáncer se encuentra debajo del diafragma, es probable que el sitio del cáncer primario esté en la parte inferior del cuerpo, como el páncreas, el hígado u otro órgano del abdomen.
  • Algunos cánceres generalmente se diseminan hasta ciertas áreas del cuerpo. En el caso del cáncer que se encuentra en los ganglios linfáticos del cuello, es probable que el sitio del cáncer primario esté en la cabeza o el cuello porque los cánceres de cabeza y cuello a menudo se diseminan hasta los ganglios linfáticos del cuello.

Se pueden usar las siguientes pruebas y procedimientos para encontrar el lugar donde comenzó el cáncer:

  • Exploración por TC (exploración por CAT): procedimiento mediante el cual se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo, como el pecho y el abdomen, desde ángulos diferentes. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se inyecta un tinte en una vena o se ingiere, a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen de forma más clara. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.

  • IRM imágenes por resonancia magnética): procedimiento para el que usa un imán, ondas de radio y una computadora para crear imágenes detalladas de áreas internas del cuerpo. Este procedimiento también se llama imágenes por resonancia magnética nuclear (IRMN).

  • Exploración con TEP (exploración con tomografía por emisión de positrones): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de glucosa (azúcar) radiactiva. El escáner de TEP rota alrededor del cuerpo y toma una imagen de los lugares del cuerpo que absorben la glucosa. Las células de tumores malignos tienen aspecto más brillante en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales.

  • Mamograma : radiografía de la mama.

  • Endoscopía : procedimiento mediante el cual se observan los órganos y tejidos internos del cuerpo para verificar si hay áreas anormales. Se introduce un endoscopio a través de una incisión (corte) en la piel o una abertura del cuerpo como la boca. Un endoscopio es un instrumento con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer muestras de tejido o de ganglios linfáticos, que se observan bajo un microscopio para verificar si hay signos de enfermedad. Por ejemplo, se puede realizar una colonoscopía.

  • Prueba de marcadores tumorales : procedimiento por el que se examina una muestra de sangre, orina o tejido para medir las cantidades de ciertas sustancias liberadas a la sangre por los órganos, los tejidos o las células tumorales del cuerpo. Ciertas sustancias se relacionan con tipos específicos de cáncer cuando se encuentran en concentraciones altas en la sangre. Estas sustancias se llaman marcadores tumorales. Se puede analizar la sangre para verificar las concentraciones de CA-125, CgA, alfafetoproteína (AFP), gonadotropina coriónica humana beta (GCH-β) o antígeno prostático específico (APE).

Algunas veces, no se puede encontrar el lugar del cáncer primario con ninguna de las pruebas. En estos casos, el tratamiento se basa en lo que el médico piensa que es el tipo más probable de cáncer.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación).

El pronóstico (probabilidad de recuperación) depende de los siguientes aspectos:

  • El lugar del cuerpo en donde empezó el cáncer y si este se diseminó.
  • El número de órganos que tienen cáncer.
  • El aspecto de las células tumorales cuando se las observa bajo un microscopio.
  • Si el paciente es hombre o mujer.
  • Si el cáncer recién se diagnosticó o recidivó (volvió).

Para la mayoría de los pacientes de CPD, los tratamientos actuales no curan el cáncer. Los pacientes pueden querer participar en uno de los numerosos ensayos clínicos que se realizan para mejorar el tratamiento. Los ensayos clínicos para los CPD se realizan en muchos lugares del país. Para mayor información en inglés sobre ensayos clínicos, consultar el portal de Internet del NCI.