Exámenes de detección del cáncer de hígado (hepatocelular) (PDQ®)–Versión para pacientes

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¿Qué son los exámenes de detección?

Los exámenes de detección son la búsqueda de un cáncer antes de que la persona presente algún síntoma. Esto puede ayudar a encontrar el cáncer en un estadio temprano. Cuando el tejido anormal o el cáncer se encuentran temprano, puede ser más fácil tratarlos. Cuando aparecen los síntomas, el cáncer se pudo haber empezado a diseminar.

Los científicos tratan de entender mejor quiénes tienen más probabilidades de enfermar de ciertos tipos de cáncer. También estudian lo que hacemos y las cosas que nos rodean para ver si causan cáncer. Esta información ayuda a los médicos a recomendar quién se debe someter a exámenes de detección del cáncer, qué pruebas se deben usar y con qué frecuencia se deben realizar.

Es importante recordar que si el médico indica un examen de detección, no piensa necesariamente que usted tiene cáncer, ya que estos se realizan cuando no hay síntomas de la enfermedad.

Si el resultado de un examen de detección es anormal, es posible que necesite someterse a más pruebas para determinar si tiene cáncer. Estas se llaman pruebas diagnósticas.

Información general sobre el cáncer de hígado (hepatocelular)

Puntos importantes

  • El cáncer de hígado es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del hígado.
  • El cáncer de hígado es menos común en los Estados Unidos que en otras partes del mundo.
  • La hepatitis o la cirrosis pueden aumentar el riesgo de cáncer de hígado.

El cáncer de hígado es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del hígado.

El hígado es uno de los órganos más grandes del cuerpo. Tiene cuatro lóbulos y se encuentra en el lado superior derecho del abdomen, dentro de la cavidad torácica. Las siguientes son tres de las múltiples funciones del hígado:

  • Filtrar sustancias dañinas de la sangre para que salgan del cuerpo en forma de materia fecal y orina.
  • Producir bilis para ayudar a digerir la grasa de los alimentos.
  • Almacenar glucógeno (azúcar), que el cuerpo usa para producir energía.
Ampliar Anatomía del hígado; la figura muestra los  lóbulos derecho e izquierdo del hígado, los conductos biliares, la vesícula biliar, el estómago, el bazo, el páncreas, el colon y el intestino delgado.  Los dos lóbulos posteriores del hígado no se muestran.
Anatomía del hígado. El hígado está en la parte superior del abdomen, cerca del estómago, los intestinos, la vesícula biliar y el páncreas. El hígado tiene cuatro lóbulos. Dos lóbulos están adelante del hígado y dos lóbulos pequeños (que no se muestran) están atrás del hígado.

Para mayor información sobre el cáncer de hígado (hepatocelular), consulte los siguientes sumarios del PDQ:

El cáncer de hígado es menos común en los Estados Unidos que en otras partes del mundo.

El cáncer de hígado es poco frecuente en los Estados Unidos, pero es el cuarto cáncer más común en el mundo. En los Estados Unidos, los hombres, en especial los estadounidenses de ascendencia china, tienen un riesgo más alto de cáncer de hígado.

La hepatitis o la cirrosis pueden aumentar el riesgo de cáncer de hígado.

Cualquier cosa que aumente la probabilidad de enfermarse se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que se enfermará de cáncer; no tener factores de riesgo no significa que no se enfermará de cáncer. Las personas que piensan que pueden estar en riesgo deben consultarlo con su médico. Los siguientes son los factores de riesgo del cáncer de hígado:

  • Tener hepatitis B o hepatitis C; tener ambas aumenta aún más el riesgo.
  • Tener cirrosis, que puede obedecer a lo siguiente:
    • Hepatitis (en particular, hepatitis C); o
    • Consumo de grandes cantidades de alcohol por muchos años o alcoholismo.
  • Consumo de alimentos contaminados con aflatoxina (veneno de un hongo que puede aparecer en alimentos, como granos y nueces, que no se almacenan correctamente).

Exámenes de detección del cáncer de hígado (hepatocelular)

Puntos importantes

  • Hay pruebas que se usan para detectar diferentes tipos de cáncer.
  • No hay una prueba de detección estándar o de rutina para el cáncer de hígado.
    • Ecografía
    • Exploración por tomografía computarizada
    • Marcadores tumorales

Hay pruebas que se usan para detectar diferentes tipos de cáncer.

Algunos exámenes de detección se usan porque han mostrado ser útiles para encontrar cánceres temprano y disminuir la probabilidad de morir por estos. Hay otros exámenes que se usan porque mostraron que pueden encontrar cáncer en algunas personas; sin embargo, no se ha comprobado en ensayos clínicos que su uso disminuya el riesgo de morir por cáncer.

Los científicos estudian los exámenes de detección para identificar los que tienen menos riesgos y más beneficios. Los ensayos de exámenes de detección del cáncer también tienen el propósito de mostrar si la detección temprana (encontrar el cáncer antes de que cause síntomas) disminuye la probabilidad de que una persona muera por la enfermedad. Para algunos tipos de cáncer, la probabilidad de recuperación es mayor si la enfermedad se encuentra y se trata en un estadio temprano.

En muchas partes del país, se realizan ensayos o estudios clínicos en los que se estudian métodos de detección del cáncer. Para mayor información sobre ensayos clínicos en curso, consulte el portal de Internet del NCI.

No hay una prueba de detección estándar o de rutina para el cáncer de hígado.

Aunque no hay un examen de detección estándar o de rutina para el cáncer de hígado, se han estudiado o usado los siguientes exámenes para identificarlo:

Ecografía

La ecografía es un procedimiento en el que se hacen rebotar ondas sonoras de alta energía (ultrasonido) en el hígado y producen ecos. Estos ecos forman una imagen del hígado que se llama ecograma. Se puede imprimir la imagen para observarla más tarde.

Exploración por tomografía computarizada

La exploración por tomografía computarizada (TC) es un procedimiento en el que se toman series de imágenes detalladas del hígado desde diferentes ángulos. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se puede ingerir un tinte o inyectarlo en una vena para hacer que el hígado se destaque con mayor claridad. Este procedimiento también se llama exploración por TAC o tomografía computarizada.

Marcadores tumorales

Los marcadores tumorales, que también se llaman biomarcadores, son sustancias producidas por el tumor que se pueden encontrar en la sangre, otros líquidos del cuerpo o los tejidos. Una concentración elevada de un marcador tumoral específico puede indicar la presencia de cierto tipo de cáncer en el cuerpo.

La alfafetoproteína (AFP) es el marcador tumoral que se usa más ampliamente para detectar el cáncer de hígado. Sin embargo, otros cánceres y algunos estados y afecciones, incluso el embarazo, la hepatitis y otros tipos de cáncer, también pueden aumentar las concentraciones de AFP.

Están en estudio marcadores tumorales específicos que pueden ayudar a la detección temprana del cáncer de hígado.

Para mayor información sobre ensayos clínicos en curso, consulte el portal de Internet del NCI.

Riesgos de los exámenes de detección del cáncer de hígado (hepatocelular)

Puntos importantes

  • Los exámenes de detección tienen riesgos.
  • Los siguientes son los riesgos de los exámenes de detección del cáncer de hígado:
    • Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.
    • Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.
    • Los procedimientos para diagnosticar el cáncer de hígado pueden causar efectos secundarios.

Los exámenes de detección tienen riesgos.

Puede ser difícil tomar decisiones sobre los exámenes de detección. No todos los exámenes de detección son útiles y la mayoría tiene riesgos. Es posible que desee hablar con su médico antes de someterse a cualquier examen de detección, ya que es importante conocer sus riesgos y si está comprobado que reduce las probabilidades de morir por cáncer.

Los siguientes son los riesgos de los exámenes de detección del cáncer de hígado:

Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.

Los resultados del examen de detección pueden parecer normales aunque haya cáncer de hígado. Una persona que reciba un resultado negativo falso (que muestra que no hay cáncer cuando en realidad lo hay) puede demorarse en buscar atención médica aunque tenga síntomas.

Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.

Los resultados de los exámenes de detección pueden parecer anormales aunque no haya cáncer. Un resultado positivo falso (que muestra que hay cáncer cuando en realidad no lo hay) puede provocar ansiedad y, por lo habitual, se realizan más pruebas diagnósticas y procedimientos, como una biopsia de hígado, que también tiene riesgos.

Los procedimientos para diagnosticar el cáncer de hígado pueden causar efectos secundarios.

Los resultados anormales de los exámenes de detección pueden llevar a realizar una biopsia para diagnosticar este cáncer. Una biopsia de hígado puede producir los siguientes efectos secundarios poco frecuentes, pero graves:

  • Hemorragia.
  • Dificultad para respirar.
  • Filtración de bilis, que puede causar una infección en el revestimiento del abdomen.
  • Punción (hoyo) pequeña en un órgano del abdomen.
  • Diseminación de las células cancerosas en el recorrido cuando se introduce y retira (saca) la aguja de biopsia.

Su médico lo puede asesorar sobre su riesgo de cáncer de hígado y la necesidad de someterse a exámenes de detección.

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre los exámenes de detección del cáncer de hígado (hepatocelular). El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ sobre los exámenes de detección y la prevención revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® sobre los exámenes de detección y la prevención. PDQ Exámenes de detección del cáncer de hígado (hepatocelular). Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: https://www.cancer.gov/espanol/tipos/higado/paciente/deteccion-higado-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

  • Actualización: 17 de agosto de 2015

Este texto puede copiarse o usarse con toda libertad. Sin embargo, agradeceremos que se dé reconocimiento al Instituto Nacional del Cáncer como creador de esta información. El material gráfico puede ser propiedad del artista o del editor por lo que tal vez sea necesaria su autorización para poder usarlo.