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¿Prequntas sobre el cáncer?

Cáncer de pulmón de células pequeñas: Tratamiento (PDQ®)

Versión Paciente
Actualizado: 24 de octubre de 2013

Información general sobre el cáncer de pulmón de células pequeñas



El cáncer de pulmón de células pequeñas es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del pulmón.

Los pulmones son un par de órganos respiratorios de forma cónica que se encuentran en el pecho. Los pulmones incorporan el oxígeno en el cuerpo cuando se inhala y se elimina dióxido de carbono cuando se exhala. Cada pulmón tiene secciones llamadas lóbulos. El pulmón izquierdo tiene dos lóbulos mientras que el pulmón derecho, que es ligeramente más grande, tiene tres. Una membrana delgada denominada pleura rodea los pulmones. Dos conductos llamados bronquios comunican la tráquea con los pulmones derecho e izquierdo. Los bronquios también se ven afectados, en algunas ocasiones, por el cáncer de pulmón. El interior de los pulmones está compuesto por unos sacos diminutos de aire llamados alvéolos y unos tubos pequeños llamados bronquiolos.

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Anatomía respiratoria; el dibujo muestra el pulmón derecho con los lóbulos superiores, medios e inferiores; el pulmón izquierdo con los lóbulos superiores e inferiores; y la tráquea, los bronquios, los ganglios linfáticos y el diafragma.  El recuadro muestra los bronquiolos, los alvéolos, la arteria y la vena.
Anatomía del sistema respiratorio, mostrando la tráquea y ambos pulmones y sus lóbulos y las vías respiratorias. También se muestran los ganglios linfáticos y el diafragma. El oxígeno se inhala a los pulmones y pasa a través de las membranas delgadas de los alvéolos hacia el torrente sanguíneo (ver recuadro).

Hay dos tipos de cáncer de pulmón: cáncer de pulmón de células pequeñas y cáncer de pulmón de células no pequeñas.

Este sumario trata sobre el cáncer de pulmón de células pequeñas y su tratamiento. Para mayor información sobre el cáncer de pulmón, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

Hay dos tipos principales de cáncer de pulmón de células pequeñas.

Estos dos tipos incluyen muchas clases diferentes de células. Las células cancerosas de cada tipo crecen y se diseminan de diferentes maneras. Los tipos de cáncer de pulmón de células pequeñas se denominan según las clases de células que se encuentran en el cáncer y la apariencia de las células al microscopio:

  • Carcinoma de células pequeñas (cáncer de células en grano de avena).
  • Carcinoma combinado de células pequeñas.

El tabaquismo aumenta el riesgo de cáncer de pulmón de células pequeñas.

El hábito de fumar cigarrillos, pipas o cigarros es la causa más común de cáncer de pulmón. Mientras más temprano en la vida una persona comienza a fumar, cuanto mayor frecuentemente fuma una persona y cuantos más años fuma una persona, mayor es el riesgo de cáncer de pulmón. Si una persona ha dejado de fumar, el riesgo es menor con el paso de los años.

Cualquier cosa que aumente la probabilidad de presentar una enfermedad se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que se va a presentar cáncer; no tener factores de riesgo no significa que no se va a presentar cáncer. Consultar con el médico si se piensa que uno puede estar en riesgo.

Los factores de riesgo de cáncer de pulmón de células pequeñas son los siguientes:

El riesgo de cáncer de pulmón aumenta cuando el hábito de fumar se combina con otros factores de riesgo.

Entre los signos y síntomas de cáncer de pulmón de células pequeñas se incluyen la tos, la dificultad para respirar y el dolor de pecho.

Estos y otros signos y síntomas pueden ser causados por un cáncer de pulmón de células pequeñas o por otras afecciones. Consulte con su médico si se presenta cualquiera de los siguientes problemas:

  • Molestia en el pecho o dolor.
  • Tos que no desaparece o empeora con el paso del tiempo.
  • Dificultad para respirar.
  • Sibilancia.
  • Sangre en el esputo (moco que se expele desde los pulmones).
  • Ronquera.
  • Dificultad para tragar.
  • Pérdida del apetito.
  • Pérdida de peso sin razón conocida.
  • Sensación de mucho cansancio.
  • Hinchazón de la cara o las venas del cuello.

Para detectar (encontrar), diagnosticar y estadificar el cáncer de pulmón de células pequeñas, se utilizan pruebas y procedimientos que examinan los pulmones.

Se pueden utilizar las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para comprobar los signos generales de salud, inclusive el control de signos de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que parezca anormal. Se anotan también los hábitos de salud del paciente, incluso tabaquismo y trabajos anteriores, y enfermedades y tratamientos previos.

  • Pruebas de laboratorio : procedimientos médicos para los que se analizan muestras de tejido, sangre, orina u otras sustancias del cuerpo. Estas pruebas ayudan a diagnosticar enfermedades, planificar y controlar el tratamiento, o vigilar la evolución de la enfermedad con el paso del tiempo.

  • Radiografía del tórax : una radiografía de los órganos y huesos del interior del tórax. Un rayo X es un tipo de haz de energía que atraviesa el cuerpo y se plasma en una película, logrando una imagen del interior del cuerpo.
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    Radiografía del tórax; el dibujo muestra a la paciente de pie con la espalda hacia la máquina de rayos-X. Las radiografías se utilizan para tomar imágenes de los órganos y huesos del pecho.  Los rayos X  pasan a través del paciente y se plasman en una película.
    Radiografía del tórax. Las radiografías se utilizan para tomar imágenes de los órganos y huesos del pecho. Los rayos X pasan a través del cuerpo y se plasman en una película.

  • Exploración por TC (exploración por TAC) del cerebro, el pecho y el abdomen : procedimiento mediante el cual se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo, desde ángulos diferentes. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se inyecta un tinte en una vena o se ingiere, a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen más claramente. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.

  • Citología de esputo : se utiliza un microscopio para verificar la presencia de células cancerosas en el esputo (moco que se elimina de los pulmones durante la tos).

  • Biopsia : extracción de células o tejidos para que un patólogo las pueda observar bajo un microscopio y verificar si hay signos de cáncer. Las diferentes maneras de realizar una biopsia son las siguientes:
    • Biopsia por aspiración con aguja fina (AAF) del pulmón: extracción de tejido o líquido del pulmón mediante una aguja fina. Se usa una exploración por TC, una ecografía u otro procedimiento con imágenes para localizar el tejido o líquido anormal en el pulmón. Se puede realizar una pequeña incisión (corte) en la piel donde se introduce la aguja de biopsia hacia el tejido o líquido anormal. Se extrae una muestra con una aguja y se envía al laboratorio. Un patólogo observa la muestra al microscopio para verificar si hay células cancerosas. Después del procedimiento, se toma una radiografía del tórax para asegurarse que no haya un escape de aire desde los pulmones al pecho.
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      Biopsia de pulmón; el dibujo muestra a un paciente tendido sobre una camilla que se desliza a través de una máquina de tomografía computarizada (TC), y una imagen de una radiografía de un corte transversal del pulmón en un monitor arriba del paciente. El dibujo también muestra a un médico usando la imagen radiográfica para ayudarlo a colocar la aguja de biopsia a través de la pared torácica, hasta el área del tejido anormal del pulmón. El dibujo del recuadro muestra una vista lateral de la cavidad torácica y los pulmones, con la aguja de biopsia insertada en el área de tejido anormal.
      Biopsia de pulmón por aspiración con aguja fina. El paciente está tendido en una camilla que se desliza a través de la máquina de tomografía computarizada (TC), que toma radiografías del interior del cuerpo. Las radiografías ayudan al médico a ver dónde está el tejido anormal en el pulmón. Se inserta una aguja de biopsia a través de la pared torácica hasta el área del tejido anormal del pulmón. Se extrae un pedazo pequeño de tejido a través de la aguja y se observa al microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

    • Broncoscopia : procedimiento utilizado para observar el interior de la tráquea y las vías respiratorias mayores del pulmón y determinar si existen áreas anormales. Se introduce un broncoscopio a través de la nariz o la boca hacia la tráquea y los pulmones. Un broncoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo, con una luz y una lente para observar. También puede tener un instrumento para extraer muestras de tejido y observarlas al microscopio para verificar si hay signos de cáncer.
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      Broncoscopia; el dibujo muestra un broncoscopio insertado a través de la boca, la tráquea y el bronquio hasta el pulmón; los ganglios linfáticos a lo largo de la tráquea y los bronquios, y el cáncer en un pulmón. El recuadro muestra al paciente acostado sobre una camilla mientras se le realiza la broncoscopia.
      Broncoscopia. Se inserta un broncoscopio a través de la boca, la tráquea y los bronquios principales hasta el pulmón para ver si hay áreas anormales. Un broncoscopio es un aparato con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar. También puede tener un instrumento para cortar. Se pueden tomar muestras de tejido y examinarlas al microscopio para determinar si hay señales de enfermedad.

    • Toracoscopia : procedimiento quirúrgico para observar si hay áreas anormales en los órganos internos del pecho. Se hace una incisión (corte) entre dos costillas y se inserta un toracoscopio en el pecho. Un toracoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener un instrumento para extraer tejido o muestras de ganglios linfáticos y observarlos al microscopio para verificar si hay signos de cáncer. En algunos casos, se puede utilizar este procedimiento para extirpar parte del esófago o el pulmón. Si no se puede llegar a ciertos tejidos, órganos o ganglios linfáticos, se puede realizar una toracotomía. En este procedimiento, se abre una incisión más grande entre las costillas y el pecho.

    • Toracentesis : extracción del líquido que se encuentra en el espacio entre el revestimiento del pecho y el pulmón mediante una aguja. Un patólogo observa el líquido al microscopio para verificar si hay células cancerosas.

    • Mediastinoscopia : procedimiento quirúrgico para observar si hay áreas anormales en los órganos, tejidos y ganglios linfáticos que se encuentran entre los pulmones. Se realiza una incisión (corte) en la parte superior del esternón y se introduce un mediastinoscopio en el pecho. Un mediastinoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo, con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer muestras de tejido o de ganglios linfáticos, que se observan bajo un microscopio para verificar si hay signos de cáncer.

  • Microscopía óptica y electrónica : prueba de laboratorio en la que se observan las células de una muestra de tejido con microscopios comunes y de alta potencia para verificar si hay ciertos cambios en las células.

  • Estudio inmunohistoquímico : prueba de laboratorio en la que se agrega una sustancia, como un anticuerpo, un tinte o un radioisótopo, a una muestra de tejido canceroso para verificar si tiene ciertos antígenos. Este tipo de estudio se usa para determinar la diferencia entre distintos tipos de cáncer.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de los siguientes factores:

  • El estadio del cáncer (si se encuentra solamente en la cavidad pectoral o se diseminó hasta otros lugares del cuerpo).
  • La edad, el sexo y la salud general del paciente.

Para ciertos pacientes, el pronóstico también depende de si se trata al paciente con quimioterapia y radiación juntas.

Para la mayoría de los pacientes con cáncer de pulmón de células pequeñas, los tratamientos actuales no curan el cáncer.

Si se detecta cáncer de pulmón, los pacientes deberían considerar participar en uno de los numerosos ensayos clínicos que se llevan a cabo para mejorar el tratamiento. Los ensayos clínicos se realizan en la mayor parte del país para pacientes en cualquier estadio de cáncer de pulmón de células pequeñas. Para mayor información en inglés sobre ensayos clínicos en curso, consultar el portal de Internet del NCI.