Inmunoterapia

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La inmunoterapia es un tipo de tratamiento del cáncer que ayuda al sistema inmunitario a combatir el cáncer. El sistema inmunitario ayuda a su cuerpo a combatir las infecciones y otras enfermedades. Está compuesto de glóbulos blancos de la sangre y órganos y tejidos del sistema linfático.

La inmunoterapia es un tipo de terapia biológica. La terapia biológica es un tipo de tratamiento que usa sustancias producidas por organismos vivos para tratar el cáncer.

Tipos de inmunoterapia

Muchos tipos diferentes de inmunoterapia se usan para tratar el cáncer. Estos son:

  • Anticuerpos monoclonales, los cuales son fármacos diseñados para unirse a blancos específicos en el cuerpo. Pueden causar una reacción inmunitaria que destruye células cancerosas.

    Otros tipos de anticuerpos monoclonales pueden "marcar" las células cancerosas para facilitar que el sistema inmunitario las encuentre y las destruya. Es posible referirse a estos tipos de anticuerpos monoclonales como terapias dirigidas. Vea Medicina de precisión y terapia dirigida, para más información.
  • Transferencia adoptiva celular es un tratamiento que intenta reforzar la capacidad natural de sus células T para combatir el cáncer. Las células T son un tipo de glóbulos blancos y pertenecen al sistema inmunitario. Los investigadores toman células T del tumor. Luego, ellos aíslan las células T que son más activas contra el cáncer que tiene usted, o modifican los genes en las células T para hacerlas más capaces de encontrar y destruir sus células cancerosas. Luego, los investigadores hacen crecer lotes grandes de estas células T en el laboratorio.

    Usted puede tener tratamientos para reducir sus células inmunitarias. Después de estos tratamientos, las células T que crecieron en el laboratorio serán regresadas a usted por medio de una aguja en su vena. El proceso de crecer sus células T en el laboratorio se lleva de 2 a 8 semanas, dependiendo de la rapidez con la que crecen.
  • Citocinas, las cuales son proteínas producidas por las células de su cuerpo. Tienen funciones importantes en la reacción inmunitaria normal del cuerpo y en la capacidad del sistema inmunitario para responder al cáncer. Los dos tipos principales de citocinas usadas para tratar cáncer se llaman interferones e interleucinas.
  • Vacunas de tratamiento, las cuales trabajan contra el cáncer al reforzar la reacción de su sistema inmunitario a las células cancerosas. Las vacunas de tratamiento son diferentes de las que previenen las enfermedades.
  • Bacilo de Calmette-Guérin, BCG, es una inmunoterapia que se usa para tratar cáncer de vejiga. Es una forma debilitada de la bacteria que causa la tuberculosis. Cuando se inserta directamente en la vejiga con un catéter, el BCG causa una reacción inmunitaria contra las células cancerosas. También se está estudiando en otros tipos de cáncer.

Quién recibe inmunoterapia

La inmunoterapia no se usa todavía tanto como la cirugía, la quimioterapia y la radioterapia. Sin embargo, las inmunoterapias han sido aprobadas para tratar a personas con muchos tipos de cáncer. Para aprender sobre las inmunoterapias que pueden usarse para tratar su cáncer, vea los resúmenes de PDQ® de tratamiento del cáncer en adultos y los resúmenes de tratamiento del cáncer en niños.

Se están estudiando muchas otras inmunoterapias en estudios clínicos, los cuales son estudios de investigación que incluyen a personas. Para encontrar un estudio que puede ser una opción para usted, vea la búsqueda de estudios clínicos.

Cómo funciona la inmunoterapia contra el cáncer

Una de las razones por las que las células cancerosas tienen éxito es porque son capaces de esconderse del sistema inmunitario. Ciertas inmunoterapias pueden marcar las células cancerosas para facilitar al sistema inmunitario que las encuentre y las destruya. Otras inmunoterapias refuerzan su sistema inmunitario para que funcione mejor contra el cáncer.

La inmunoterapia puede causar efectos secundarios

La inmunoterapia puede causar efectos secundarios que afectan a las personas de diferentes maneras. Los efectos secundarios que usted pudiera tener y la forma como le harían sentirse dependen del grado de salud que tenga antes de recibir tratamiento, de su tipo de cáncer y de lo avanzado que esté, del tipo de terapia que usted reciba y de la dosis. Los médicos y enfermeras no pueden saber con seguridad cómo se sentirá usted durante el tratamiento.

Los efectos secundarios más comunes son las reacciones de la piel en el sitio de la aguja. Estos efectos secundarios son:

  • Dolor
  • Hinchazón
  • Irritación
  • Enrojecimiento
  • Comezón
  • Sarpullido

Síntomas como de gripe, que son:

  • Fiebre
  • Escalofríos
  • Debilidad
  • Mareos
  • Náuseas o vómitos
  • Dolor de músculos o de articulaciones
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza
  • Dificultad para respirar
  • Presión arterial baja o alta

Otros efectos secundarios pueden ser:

  • Hinchazón y aumento de peso por retención de líquidos
  • Palpitaciones del corazón
  • Congestión de senos nasales
  • Diarrea
  • Riesgo de infección

Las inmunoterapias pueden causar también reacciones alérgicas graves o hasta mortales. Sin embargo, estas reacciones son raras.

Cómo se administra la inmunoterapia

Las diferentes formas de inmunoterapia pueden administrarse en formas diferentes. Estas son:

  • Intravenosa (IV)
    La inmunoterapia se administra directamente en una vena.
  • Oral
    La inmunoterapia se da en tabletas o cápsulas para tomarse por la boca.
  • Tópica
    La inmunoterapia tiene presentación de crema que usted aplica a su piel. Este tipo de inmunoterapia puede usarse para cáncer de piel muy al principio.
  • Intravesical
    La inmunoterapia se administra directamente en la vejiga.

A dónde va a recibir el tratamiento

Usted puede recibir la inmunoterapia en el consultorio del doctor, en una clínica o en la unidad ambulatoria de un hospital. Ambulatoria significa que usted no pasa la noche en el hospital.

Cuál es la frecuencia de su tratamiento

Con qué frecuencia y durante cuánto tiempo recibe usted inmunoterapia depende de:

  • Su tipo de cáncer y lo avanzado que esté
  • El tipo de inmunoterapia que reciba
  • Cómo reaccione su cuerpo al tratamiento

Es posible que reciba tratamiento todos los días, una vez por semana o una vez por mes. Algunas inmunoterapias se dan en ciclos. Un ciclo es un período de tratamiento seguido de un período de descanso. El período de descanso da a su cuerpo la posibilidad de recuperarse, de reaccionar a la inmunoterapia y de producir nuevas células sanas.

Cómo se sabe si la inmunoterapia está funcionando

Usted verá a su doctor con regularidad. El doctor le hará exámenes físicos y le preguntará cómo se siente. Tendrá exámenes médicos, como análisis de sangre y diferentes tipos de exploraciones. Estos exámenes medirán el tamaño de su tumor y vigilarán los cambios en sus análisis de sangre.