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Inmunomoduladores

mano con guante sosteniendo una botella pequeña de BCG

Cuando se introduce directamente en la vejiga, el bacilo de Calmette-Guérin (BCG) causa una respuesta inmunitaria contra las células del cáncer de vejiga.

Crédito: iStock

¿Cómo funcionan los inmunomoduladores contra el cáncer?

Los inmunomoduladores son sustancias que se usan en la inmunoterapia para mejorar la respuesta inmunitaria del cuerpo contra el cáncer.

Hay distintos tipos de inmunomoduladores:

  • Las citocinas son proteínas elaboradas por los glóbulos blancos. Estas desempeñan funciones importantes en las respuestas inmunitarias normales del cuerpo y en la capacidad del sistema inmunitario para responder al cáncer.

    Las citocinas que a veces se usan para tratar el cáncer son las siguientes:

    • Interferones (INF). Los investigadores descubrieron que un tipo de interferón, llamado interferón alfa (INF α), mejora la respuesta inmunitaria a las células cancerosas mediante la activación de algunos glóbulos blancos, como los linfocitos citolíticos naturales y las células dendríticas. El interferon alfa a veces también desacelera la multiplicación de las células cancerosas o estimula su destrucción.
    • Interleucinas (IL). Hay más de una docena de interleucinas, entre estas, IL-2, que también se llama factor de crecimiento de células T. IL-2 aumenta el número de glóbulos blancos en el cuerpo,incluso las células T citolíticas y los linfocitos citolíticos naturales. Aumentar el número de estas células promueve una respuesta inmunitaria contra el cáncer. IL-2 también ayuda a que las células B (otro tipo de glóbulo blanco) produzcan sustancias que atacan las células cancerosas.

    Los factores de crecimiento hematopoyéticos son citocinas que se usan para disminuir los efectos secundarios de los tratamientos del cáncer al estimular la producción de células sanguíneas que se dañan por la quimioterapia. Estos factores son los siguientes:

    • Eritropoyetina. Esta sustancia aumenta la producción de glóbulos rojos.
    • IL-11. Este tipo de interleucina aumenta la producción de plaquetas.
    • Factor estimulante de colonias de granulocitos y macrófagos (GM-CSF) y factor estimulante de colonias de granulocitos (G-CSF). Sustancias que aumentan el número de glóbulos blancos. El aumento de los glóbulos blancos disminuye el riesgo de infecciones. G-CSF y GM-CSF también mejoran la respuesta del sistema inmunitario contra el cáncer al aumentar el número de células T que combaten esta enfermedad.
  • Bacilo de Calmette-Guérin (BCG). Es una forma debilitada de la bacteria que causa la tuberculosis. No causa enfermedad en los seres humanos. El BCG se usa para tratar el cáncer de vejiga. Cuando se introduce directamente en la vejiga con un catéter (sonda), el BCG produce una respuesta inmunitaria contra las células cancerosas. También se está estudiando su uso para tratar otros tipos de cáncer. BCG significa bacilo de Calmette-Guérin.
  • Medicamentos inmunomoduladores (modificadora de la respuesta biológica). Estos medicamentos estimulan el sistema inmunitario. Los siguientes son ejemplos de inmunomoduladores:

    La talidomida, la lenalidomida y la pomalidomida hacen que las células liberen IL-2. También impiden que los tumores formen nuevos vasos sanguíneos. Los tumores necesitan formar nuevos vasos sanguíneos para crecer más allá de un cierto tamaño. Estos tres medicamentos también se llaman inhibidores de la angiogénesis.

    El imiquimod es una crema que se frota sobre la piel. Hace que las células liberen citocinas.

¿Qué cánceres se tratan con los inmunomoduladores?

La mayoría de los inmunomoduladores se usan para tratar el cáncer avanzado. Algunos se usan para ayudar a controlar los efectos secundarios.

¿Cuáles son los efectos secundarios de los inmunomoduladores?

Los inmunomoduladores causan efectos secundarios que afectan a las personas de distintas maneras. Los posibles efectos secundarios y la forma en que lo afectan dependerán de su estado de salud antes del tratamiento, el tipo de cáncer que tenga y qué tan avanzado está, el tipo de inmunomodulador que reciba y la dosis.

Los médicos y los enfermeros no sabrán con certeza cuándo se presentarán los efectos secundarios, si los tendrá, ni qué tan graves serán. Por lo tanto, es importante identificar los signos a los que debe prestar atención y qué hacer si comienza a tener problemas.

Algunos de los inmunomoduladores que a veces causan síntomas pseudogripales son los siguientes:

Para obtener más información sobre estos síntomas, consulte Síntomas pseudogripales durante el tratamiento del cáncer.

Las citocinas también causan muchos efectos secundarios graves, por ejemplo:

El BCG también causa efectos secundarios en las vías urinarias.

La talidomida, la lenalidomida y la pomalidomida pueden causar los siguientes trastornos:

  • coágulos de sangre;
  • problemas de los nervios que provocan dolor, adormecimiento, hormigueo, hinchazón o debilidad muscular en distintas partes del cuerpo;
  • defectos congénitos, si se usan durante el embarazo.

El imiquimod a veces causa reacciones en la piel.

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