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Medicina complementaria y alternativa

La medicina complementaria y alternativa incluye prácticas como masaje, acupuntura, tai chi y el consumo de té verde.

Fuente: iStock

La medicina complementaria y alternativa es un término para describir productos y prácticas médicas que no son parte de la atención médica estándar. Es posible que las personas con cáncer usen la medicina complementaria y alternativa para lo siguiente:

  • Hacer frente a los efectos secundarios de los tratamientos de cáncer, como náuseas, dolor y fatiga
  • Aliviar la preocupación y el estrés relacionado con el tratamiento del cáncer
  • Sentir que hacen algo para ayudar a cuidarse
  • Probar un tratamiento o cura para el cáncer

Medicina integral: tipo de atención médica que combina el tratamiento médico convencional (estándar) con terapias complementarias y alternativas (MCA) que demostraron ser seguras y eficaces. También se llama medicina integradora o integrativa. Por lo general, este enfoque da importancia a las preferencias del paciente para responder a los aspectos de salud mental, física y espiritual.

Atención médica estándar: tratamiento que ponen en práctica los profesionales médicos, como un licenciado en Medicina o Medicina Osteopática. En inglés, los nombres suelen ir seguidos por «M.D.»  o «D.O.». También la usan otros profesionales de la salud, como los fisioterapeutas, asociados médicos, psicólogos y el personal de enfermería. La atención médica estándar también se llama biomedicina o medicina alopática, occidental, convencional, ortodoxa o corriente. Algunos profesionales que practican atención médica estándar también usan medicina complementaria y alternativa.

Medicina complementaria: tratamiento que se usa junto con el tratamiento estándar, pero que no se considera estándar. Por ejemplo, la acupuntura que se usa para disminuir algunos efectos secundarios que causa el tratamiento de cáncer.

Medicina alternativa: tratamiento que se usa en lugar del tratamiento estándar. Por ejemplo, una dieta especial que se usa en vez de los medicamentos recetados por un oncólogo para tratar el cáncer.

El Instituto Nacional del Cáncer (NCI) ofrece un recurso que se llama Physician Data Query (PDQ®), que incluye información sobre tratamientos de medicina complementaria y alternativa para pacientes y profesionales médicos.

Tipos de medicina complementaria y alternativa

Todos los días los científicos aprenden sobre las terapias de medicina complementaria y alternativa, pero aún queda más que aprender. Algunas de las terapias que se describen a continuación se deben investigar más para comprobar que son útiles. Si tiene cáncer, converse con su médico acerca de cómo piensa usar la medicina complementaria y alternativa antes de comenzar cualquier terapia. 

Las personas usan términos como «natural», «holístico», «remedio casero» o «medicina oriental» para describir las terapias de medicina complementaria y alternativa. Pero los expertos en general las agrupan en 5 categorías. Aquí se describen con ejemplos. 

Terapias para la mente y el cuerpo (técnicas mente-cuerpo)

Estas terapias combinan la concentración mental, la respiración y el movimiento del cuerpo para relajar el cuerpo y la mente. Los siguientes son algunos ejemplos:

  • Meditación: concentración en la respiración o repetición de palabras o frases para calmar la mente.
  • Biorretroalimentación: método por el que la persona aprende a usar aparatos sencillos para controlar ciertas funciones del cuerpo de las que no suele estar consciente, como la frecuencia cardíaca (latidos del corazón o pulso).
  • Hipnosis: estado de relajación y atención en el que la persona se concentra en una sensación, idea o sugestión para ayudar a sanar.
  • Yoga: sistema de poses y estiramientos en el que se presta atención especial a la respiración. 
  • Tai chi: serie de movimientos lentos y suaves centrados en la respiración y la concentración.
  • Imágenes guiadas: técnica por la que la persona se concentra en imágenes, fotos o experiencias para ayudar a sanar.
  • Intereses creativos: actividades como el arte, la música o la danza.

Prácticas que usan productos naturales

Este tipo de medicina complementaria y alternativa usa fuentes naturales. Por ejemplo:

Prácticas de manipulación del cuerpo

Se usan técnicas para manipular una o más partes del cuerpo. Por ejemplo:

  • Masaje: técnica por la que se presionan, frotan o golpean los tejidos blandos del cuerpo.
  • Terapia quiropráctica: tipo de terapia en la que se manipula la columna vertebral, las articulaciones y el esqueleto.
  • Reflexología: tipo de presión en ciertos puntos de las manos o los pies para afectar otras partes del cuerpo.

Terapia bioenergética

En la terapia bioenergética, que también se llama terapia de biocampos, se afirma que el cuerpo tiene campos de energía que sirven para sanar a la persona y darle bienestar. Los terapeutas presionan el cuerpo o lo mueven con las manos colocadas en estos campos energéticos o pasándolas a través de estos. Los siguientes son algunos ejemplos:

  • Reiki: técnica por la que se equilibra la energía a distancia o al colocar las manos sobre la persona o cerca de esta.
  • Toque terapéutico: técnica por la que se mueven las manos por los campos energéticos del cuerpo.

Sistemas médicos holísticos

Estos son sistemas y creencias de sanación que evolucionaron a lo largo del tiempo en distintas culturas y partes del mundo. Los siguientes son algunos ejemplos:

  • Medicina ayurvédica: sistema de India cuyo propósito es purificar el cuerpo y restaurar el equilibrio en el cuerpo, la mente y el espíritu. 
  • Medicina tradicional china: sistema que se fundamenta en la creencia de que la salud es el equilibrio en el cuerpo de dos fuerzas, que se llaman yin y yang.
    • La acupuntura es una práctica común de la medicina china que estimula ciertos puntos del cuerpo para promover la salud o para aliviar los síntomas de una enfermedad y los efectos secundarios del tratamiento.
  • Homeopatía: terapia que usa dosis muy pequeñas de sustancias para que el cuerpo se sane solo.
  • Naturopatía: usa varios métodos que ayudan a que el cuerpo se sane solo de forma natural. Un ejemplo son los tratamientos con hierbas o herbarios.

Seguridad de la medicina complementaria y alternativa

Algunas terapias de medicina complementaria y alternativa se examinaron en detalle. Se considera que en general son seguras y eficaces. Por ejemplo: acupuntura, yoga y meditación. Pero hay otras terapias que no sirven, son dañinas o hacen que los medicamentos no funcionen bien.

Natural no quiere decir sin peligros

Las terapias de medicina complementaria y alternativa comprenden una gran variedad de productos botánicos y nutricionales, como los suplementos alimenticios, los suplementos de hierbas y las vitaminas. La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) no tiene que aprobar estos productos antes de la venta al público. Ni siquiera hace falta receta para comprarlos. Por eso, debe saber que la decisión de usarlos es suya. Tenga en cuenta los siguientes consejos:

  • Es posible que los suplementos de hierbas causen daño cuando se toman solos, con otras sustancias o en dosis grandes. Por ejemplo, en algunos estudios se observó que la kava kava, una hierba que se usa para calmar el estrés y la ansiedad, a veces daña el hígado. La hierba de San Juan, que algunas personas usan para la depresión, tal vez disminuya la eficacia de los medicamentos para el cáncer.
  • Avise al médico si toma cualquier suplemento alimenticio, incluso vitaminas, aunque piense que no hacen ningún daño. Esto es muy importante. A veces hay propagandas o información sobre productos que se usan desde hace años, pero esto no significa que son eficaces ni libres de riesgo. En particular, debe saber que combinarlos con los medicamentos causan efectos muy distintos.
  • Hable con su médico acerca de los alimentos que debería comer. Es común que las personas con cáncer tengan preguntas sobre la alimentación durante el tratamiento. Pero es importante que sepa que no hay un alimento o una dieta especial que se haya comprobado que controla el cáncer. 

Aunque siempre es importante comer sano, ahora más que nunca debe hacerlo. Haga lo mejor que pueda para incorporar una variedad de alimentos que son buenos para usted. Para obtener información sobre la alimentación antes, durante y después del tratamiento, consulte el folleto del NCI Consejos de alimentación.

Hable con el médico antes de usar medicina complementaria y alternativa

Si piensa usar medicina complementaria y alternativa debe hablar con el profesional médico que lo atiende. Es importante consultar al médico porque algo que tal vez parezca inofensivo podría causarle daño o interferir con el tratamiento del cáncer. También es buena idea averiguar si las promesas de la terapia están comprobadas. Estos son ejemplos de preguntas que podría hacer al médico:

¿Qué tipos de terapia de medicina complementaria y alternativa me ayudarían a...

  • aliviar el estrés y la ansiedad? 
  • sentirme menos cansado?
  • aliviar los síntomas del cáncer y los efectos secundarios del tratamiento, como el dolor o las náuseas?

No tenga miedo de hacer preguntas. Los médicos quieren saber qué cosas le preocupan para darle la mejor atención posible. Pida la opinión de los médicos sobre los métodos de medicina complementaria y alternativa que piensa usar.

Estudios clínicos para probar terapias de medicina complementaria y alternativa

Hay varios estudios clínicos que el NCI y el Centro Nacional de Salud Complementaria e Integral (NCCIH) patrocinan para poner a prueba tratamientos y terapias de medicina complementaria y alternativa en las personas. Algunos de los estudios examinan los efectos de los enfoques complementarios que se usan junto con los tratamientos convencionales, y otros comparan las terapias alternativas con las convencionales. Aquí se incluye una lista en inglés de los estudios clínicos sobre terapias de medicina complementaria y alternativa Clinical Trials for Complementary or Alternative Medicine Procedure(s). Para obtener información en español comuníquese con el Servicio de Información de Cáncer del NCI.

Los pacientes, familiares y proveedores de servicios de salud podrán consultar más información sobre terapias de medicina complementaria y alternativa en los siguientes sitios del gobierno nacional: