Cuidados paliativos durante el cáncer

¿Qué son los cuidados paliativos?

Los cuidados paliativos son los cuidados para mejorar la calidad de vida de los pacientes que tienen una enfermedad grave o que pone la vida en peligro, como el cáncer. Los cuidados paliativos son un planteamiento de los cuidados que responde a la persona en su totalidad, no solo a su enfermedad. El objetivo de los cuidados paliativos es evitar o tratar, lo más pronto posible, los síntomas y los efectos secundarios de una enfermedad y de su tratamiento, y los problemas psicológicos, sociales y espirituales correspondientes. Los cuidados paliativos se llaman también cuidado de alivio, cuidados médicos de apoyocontrol de síntomas control de síntomas. Los pacientes pueden recibir cuidados paliativos en el hospital, en una clínica ambulatoria, en un establecimiento de cuidados a largo plazo o en casa bajo la dirección de un médico.

¿Quién administra los cuidados paliativos?

Los cuidados paliativos los proporcionan generalmente especialistas en cuidados paliativos, practicantes de cuidados médicos que han recibido capacitación especial o un certificado en cuidados paliativos. Ellos proveen cuidados integrales al paciente y a la familia o a quien se encarga del enfermo concentrándose en las cuestiones físicas, emocionales, sociales y espirituales a las que pueden enfrentarse los pacientes con cáncer durante la experiencia de cáncer.

Con frecuencia, los especialistas en cuidados paliativos trabajan como integrantes de un equipo multidisciplinario que puede incluir a doctores, enfermeras, dietéticos titulados, farmacéuticos, capellanes, psicólogos y trabajadores sociales. El equipo de cuidados paliativos trabaja en unión con su equipo de tratamiento de oncología para manejar su atención y mantener la mejor calidad posible de vida para usted.

Los especialistas en cuidados paliativos proveen también apoyo a la persona a cargo del paciente, facilitan la comunicación entre los miembros del equipo de atención médica, y ayudan en las discusiones concentrándose en los objetivos de los cuidados para el paciente.

¿Qué problemas se tratan con los cuidados paliativos?

Los efectos físicos y emocionales del cáncer y su tratamiento pueden ser muy diferentes de una persona a otra. Los cuidados paliativos pueden responder a una gama muy amplia de asuntos, al integrar las necesidades específicas de un individuo dentro de la atención. Un especialista en cuidados paliativos tendrá en cuenta los asuntos siguientes para cada paciente:

  • Físicos. Los síntomas físicos comunes incluyen el dolor, el cansancio, falta de apetito, náuseas, vómitos, falta de respiración e insomnio.

  • Emocionales y de superación. Los especialistas en cuidados paliativos pueden proveer recursos para ayudar a los pacientes y a las familias a manejar las emociones que se presentan con un diagnóstico y tratamiento de cáncer. La depresión, la ansiedad y el temor son solo algunas de las preocupaciones que pueden tratarse por medio de cuidados paliativos.

  • Espirituales. Con un diagnóstico de cáncer, los pacientes y las familias buscan con frecuencia más profundamente un significado a sus vidas. Algunas personas se dan cuenta de que la enfermedad les acerca más a sus creencias espirituales o de fe, mientras que otras batallan en entender por qué ocurre el cáncer a ellas. Un experto en cuidados paliativos puede ayudar a la gente a explorar sus creencias y valores para que puedan encontrar un sentido de paz o lleguen al punto de aceptación que sea apropiado para su situación.

  • Necesidades de quien cuida al enfermo. Los miembros de la familia son una parte importante de la atención para el cáncer. Como el paciente, ellos tienen necesidades que cambian. Es común que los miembros de la familia se sientan exhaustos por las responsabilidades adicionales asignadas a ellos. Para muchas personas resulta difícil cuidar a un pariente enfermo mientras tratan de cumplir con otras obligaciones, como su trabajo, las tareas domésticas y cuidar a otros miembros de la familia. La incertidumbre de cómo ayudar a su ser querido con las situaciones médicas, el apoyo social inadecuado y las emociones como las preocupaciones y el temor pueden añadirse también a la tensión de quien cuida al enfermo.

    Estos desafíos pueden comprometer la salud propia de quienes cuidan al enfermo. Los especialistas en cuidados paliativos pueden ayudar a las familias y amigos a salir adelante y darles el apoyo que necesitan.

  • Necesidades prácticas. Los especialistas en cuidados paliativos pueden también ayudar con preocupaciones económicas y legales, con cuestiones de seguros e inquietudes de trabajo. Las conversaciones acerca de los objetivos de los cuidados son también una parte importante de los cuidados paliativos. Esto incluye pláticas acerca de las instrucciones por adelantado y el facilitar la comunicación entre los miembros de la familia, quienes cuidan al enfermo y los miembros del equipo de atención de oncología.

¿Cuándo se usan los cuidados paliativos en la atención del cáncer?

Los cuidados paliativos pueden proveerse a lo largo del tratamiento de cáncer, desde el diagnóstico hasta el final de la vida, Cuando una persona recibe cuidados paliativos, ella puede seguir recibiendo también tratamiento para el cáncer.

¿Cómo se tiene acceso a los cuidados paliativos?

Su oncólogo (o alguien de su equipo de atención para el cáncer) es la primera persona a la que usted deberá preguntar acerca de los cuidados paliativos. Ella podrá recomendarle a un especialista en cuidados paliativos, dependiendo de las necesidades físicas y emocionales que usted tenga. Algunas organizaciones nacionales mantienen bases de datos para recomendaciones. Por ejemplo, el Centro para la Promoción de Cuidados Paliativos tiene una lista de proveedores por estado. El sitio web de la Organización Nacional de Cuidados Paliativos y Cuidados al Final de la Vida tiene también una lista de proveedores.

¿Cuál es la diferencia entre los cuidados paliativos y los cuidados al final de la vida?

Mientras los cuidados paliativos pueden empezar en cualquier momento del continuo de la atención para el cáncer, los cuidados al final de la vida empiezan cuando el tratamiento curativo ya no es el objetivo de la atención y la concentración única está en la calidad de vida. Más información sobre los cuidados al final de la vida se encuentra en la hoja informativa del Instituto Nacional del Cáncer (NCI) Servicios de atención al final de la vida.

Los cuidados paliativos pueden ayudar a los pacientes y a sus seres queridos en la transición de tratamiento que tiene como objetivo la curación o el control del cáncer a los cuidados de atención al final de la vida para:

  • prepararlos a los cambios físicos que pueden ocurrir al acercarse el final de la vida
  • ayudarles a enfrentarse a los diferentes pensamientos y problemas emocionales que pueden surgir
  • proveer el apoyo a los familiares

¿Quién paga por los cuidados paliativos?

El seguro médico privado cubre generalmente los servicios de cuidados paliativos, Medicare y Medicaid pagan también algunas clases de cuidados paliativos. Por ejemplo, la parte B de Medicare paga por algunos servicios médicos relacionados con control de síntomas. La cobertura de Medicaid de algunos servicios de cuidados paliativos varía según el estado. Si los pacientes no tienen seguro médico o no saben si tienen esa cobertura, deberán hablar con una trabajadora social o con el asesor financiero del hospital.

¿Hay alguna investigación que indica que los cuidados paliativos son beneficiosos?

La investigación indica que los cuidados paliativos y muchos de sus elementos son beneficiosos para la salud y bienestar del paciente y de la familia. En años recientes, algunos estudios han informado que la integración de los cuidados paliativos con la atención ordinaria del cáncer inmediatamente después del diagnóstico de cáncer avanzado puede mejorar su calidad de vida y ánimo, y puede prolongar la supervivencia (1, 2). La Asociación Estadounidense de Oncología Clínica (ASCO) recomienda que todos los pacientes con cáncer avanzado reciban cuidados paliativos. (2).

¿Respalda el NCI la investigación sobre cuidados paliativos?

El NCI respalda varios proyectos, incluso estudios clínicos, en el ámbito de control de síntomas y cuidados paliativos. Llame al Centro de Contacto al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER) para información sobre estudios clínicos de cuidados de apoyo y paliativos.

Además, la División de Prevención de Cáncer del NCI respalda la investigación que trata de la prevención y tratamiento de muchos síntomas relacionados con el cáncer, incluyendo las náuseas y vómitos, el cansancio, la neuropatía periférica y los problemas de sueño.