Opciones para su atención médica si el tratamiento puede no ser una opción

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Al enfrentarse a un cáncer avanzado, los pacientes tienen metas de atención diferentes. Estas metas pueden cambiar con el tiempo. Algunos pacientes quieren seguir probando tratamientos agresivos. Otros deciden elegir otras formas de atención, como el control de los síntomas de la enfermedad. Usted puede preguntarse: "¿Hemos hecho todo lo que es posible para tratar el cáncer, o deberemos probar otro tratamiento?" 

Las decisiones para la atención médica son muy personales y es natural querer hacer todo lo que se puede. Sin embargo, usted deberá sopesar estos sentimientos frente a los aspectos positivos y negativos del tratamiento, así como sus sentimientos propios sobre la vida y la muerte. Usted deberá hacer todas las preguntas que necesita hacer. Si elige no recibir un tratamiento activo del cáncer, seguirá recibiendo cuidados paliativos y confortantes.

"Una parte mía quiere seguir luchando y tratar un estudio clínico, la otra parte quiere dejar de luchar. Estoy tan cansado de todo esto. Sin embargo, no puedo evitar preguntarme si hay otras opciones".

- Roberto

Cuidados paliativos

Los cuidados paliativos son cuidados para que los pacientes se sientan mejor pero sin tratar la enfermedad misma. Los cuidados paliativos deberán empezar cuando se diagnostica el cáncer. Continúan durante todo el tratamiento y después. La investigación indica que los cuidados paliativos mejoran la calidad de vida de pacientes y familiares. Todos los pacientes tienen derecho a ser confortados y a una calidad de vida durante su atención de salud.

Los cuidados paliativos son especialmente importantes si usted elige dejar de tratar su cáncer. Incluyen:

  • Tratar o prevenir los síntomas del cáncer y los efectos secundarios causados por el tratamiento
  • Obtener ayuda con problemas emocionales y espirituales
  • Atender las preocupaciones prácticas de pacientes y familiares

Los miembros de su equipo de atención médica pueden ayudarle si usted desea recibir cuidados paliativos, pero un especialista en estos cuidados puede ser la persona indicada para tratar algunos problemas. Pregunte a su doctor o a su enfermera si hay algún especialista que usted pueda ver.

Para más información sobre los cuidados paliativos, vea la hoja informativa del NCI Cuidados paliativos.

"Debemos hacer que los pacientes y sus familias entiendan de verdad que, si eligen no recibir quimio o alguna otra terapia agresiva, hay otras opciones en las que ellos recibirán apoyo, cuidados confortantes y asistencia del equipo de atención de salud".

- Dr. Hauser

Tratamiento paliativo

Muchos de los mismos métodos que se utilizan para tratar el cáncer, como medicinas y ciertos tratamientos, pueden usarse para aliviar el dolor u otros síntomas para ayudar a que el paciente se sienta mejor. Se puede dar tratamiento paliativo en el cáncer avanzado para ayudar a que una persona se sienta mejor, aunque el objetivo no sea tratar el cáncer. Por ejemplo, los doctores pueden administrar quimioterapia para detener el crecimiento de un tumor que está causando dolor. O se puede usar cirugía para extirpar una masa que está haciendo presión en ciertos nervios y causando dolor.

Servicios de atención al final de la vida

"Ojalá hubiera sabido antes de los servicios de atención al final de la vida. Pero, al principio no se sabe lo que uno necesita. Y no me di cuenta de que eso podía haberme ayudado más pronto en vez de más tarde".

- Carlos

Los servicios de atención al final de la vida son cuidados especializados que comprenden apoyo médico, psicológico y espiritual a los pacientes y a sus seres queridos cuando los tratamientos para el cáncer ya no pueden controlar la enfermedad. El objetivo es ayudarle para que viva cada día al máximo al hacer que tenga en lo posible todo el apoyo confortante sin algún síntoma. Elegir los servicios al final de la vida no significa que usted se ha rendido. Significa que las metas de tratamiento son diferentes a partir de este punto. Tampoco significa que usted, su familia o su equipo de atención médica han perdido la esperanza. Más bien significa que usted ha cambiado el objetivo de su esperanza.

En la mayoría de los casos, estos servicios se prestan en el hogar, pero también pueden brindarse en establecimientos especializados para pacientes, en hospitales y en residencias para ancianos. Pueden también llevarse a cabo al mismo tiempo que atención domiciliaria profesional, si es necesario. Los servicios de atención al final de la vida pueden ser:

  • Servicios de doctores y enfermeras
  • Suministro y equipos médicos
  • Fármacos para manejar los síntomas y el dolor relacionados con el cáncer
  • Atención de pacientes admitidos al hospital por corto plazo
  • Voluntarios para dar respiro a quienes cuidan al enfermo
  • Consejos y atención espiritual
  • Servicios de trabajo social
  • Consejos y apoyo en el luto

Los profesionales y voluntarios de los servicios de atención al final de la vida reciben capacitación especial. Están dedicados a apoyar las necesidades emocionales tanto de pacientes como de sus familiares, y están capacitados para tratar los síntomas médicos. La meta de los servicios de atención al final de la vida no es ni acelerar ni posponer la muerte. Si su situación mejora o el cáncer entra en remisión, pueden cesar los servicios de atención al final de la vida y se puede regresar a un tratamiento activo.

Los servicios de atención al final de la vida pueden proveer apoyo durante meses. Aun cuando mucha gente piensa que los servicios de atención al final de la vida están disponibles solo en los últimos días o semanas de vida, ellos pueden proveer apoyo durante meses. Muchas personas dicen que habrían deseado que los servicios de atención al final de la vida hubieran empezado antes. Estaban sorprendidas de la experta atención y comprensión que recibieron de los cuidadores de los servicios de atención al final de la vida.

Medicare, Medicaid y la mayoría de las compañías privadas de seguros cubren los servicios de atención al final de la vida. Medicare cubrirá estos servicios para personas cuya esperanza de vida es de 6 meses o menos. Pero usted puede recibir atención después de 6 meses con la aprobación del doctor. Para saber más, llame a la National Hospice and Palliative Care Organization al teléfono 1-800-658-8898. O visite su sitio web para encontrar un programa de servicios de atención al final de la vida en su localidad.

Estudios clínicos

Se puede ofrecer a los pacientes con cáncer avanzado la opción de participar en estudios clínicos de fase inicial. Estos estudios están diseñados para evaluar si un tratamiento nuevo no presenta peligro, para identificar la dosis mejor y para buscar la evidencia de que el tratamiento puede tener un efecto.

La posibilidad de que un nuevo tratamiento beneficie al paciente en ese tipo de estudio es baja, pero algunos pacientes se unen a esos estudios porque esperan que el tratamiento ayudará a que el crecimiento del cáncer sea lento. Otra razón puede ser que ellos quieren que futuros pacientes se beneficien con su participación en el estudio.

Los estudios clínicos tienen beneficios así como riesgos. Su doctor y los doctores del estudio los deberán explicar completamente antes de que usted se decida a entrar en un estudio.

Para saber más sobre estudios clínicos, vea Guía para entender y participar en estudios clínicos.

Para encontrar un estudio en el que usted reúna los requisitos de participación, vea Búsqueda de estudios clínicos (esta información sólo está disponible en inglés).