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Centros oncológicos que dan esperanza a millones de personas

Los centros oncológicos designados por el NCI ofrecen enfoques innovadores en la prevención, diagnóstico y tratamiento de distintos tipos de cáncer. Hoy contamos con 71 centros en 36 estados que poseen equipos multidisciplinarios que ofrecen investigación de vanguardia, estudios clínicos y centros de tratamiento de última tecnología a todas las personas en los Estados Unidos, incluso en muchas de las comunidades desatendidas. La designación de centro oncológico del NCI es una distinción que solo se otorga a los mejores centros oncológicos del país.

La misión de la directora de un centro oncológico: servir a quienes no reciben atención

Fotografía de la doctora Cheryl Willman

La doctora Cheryl Willman, directora ejecutiva del Centro Oncológico Integral de la Universidad de Nuevo México, sobrevivió el cáncer dos veces y trabaja con pasión para ofrecer atención innovadora y equitativa a todos en Nuevo México.

Crédito: Centro Oncológico Integral de la Universidad de Nuevo México

“Es una obligación ética”, dijo la doctora Cheryl Willman, sobre la necesidad de ofrecer acceso a la atención oncológica de máxima calidad “en el estado donde vive la persona, donde cuenta con el cariño y el apoyo de los seres queridos”. Durante 20 años, la directora ejecutiva del Centro Oncológico Integral de la Universidad de Nuevo México (UNM), se propuso brindar esta atención a todos en Nuevo México.
 
La persistencia valió la pena para esta médica científica galardonada con múltiples premios y de renombre internacional, que además, sobrevivió el cáncer dos veces. Entre sus numerosos logros, trabajó con otros investigadores importantes a nivel nacional y descubrió mutaciones en genes que solo se encuentran en los niños indígenas americanos e hispanos. Esto hizo posible mejorar la precisión de los tratamientos para estos grupos. Pero considera que la pasión y la labor de su vida ha sido establecer el centro de UNM y ofrecer atención oncológica de forma equitativa en Nuevo México. Esta no es una tarea fácil en un estado enorme, con grandes poblaciones desatendidas y "muchas áreas rurales con infraestructura limitada", comentó. 
 
El centro de UNM existe gracias a la Ley Nacional del Cáncer de 1971. Antes de 1971, solo había 8 centros oncológicos en el país que recibían apoyo del NCI para la investigación. Ahora, los médicos y científicos colaboran en una red de 71 centros oncológicos designados por el NCI para asegurar que los pacientes reciban la mejor atención posible. “Si no contamos con un método o tratamiento innovador y sabemos que otro centro lo tiene, conseguimos que el paciente y los familiares vayan a ese centro”, explicó la doctora Willman. 
 
El trabajo sigue, pero “ahora la ciencia realmente nos rinde fruto”, señaló la doctora Willman. Hoy en día, su intención es la misma que antes: asegurar que “todos en Nuevo México tengan acceso a atención oncológica de vanguardia y se beneficien de los avances en la investigación del cáncer”.

Los centros oncológicos designados por el Instituto Nacional del Cáncer marcan la diferencia

Imagen con círculos de distinto tamaño en los que se comparan 15 centros oncológicos en 1971 y 71 centros oncológicos en 2021.

Gracias a la Ley Nacional del Cáncer de 1971, la red inicial de 15 centros oncológicos ahora cuenta con 71 centros oncológicos designados por el Instituto Nacional del Cáncer en 36 estados y el Distrito de Columbia.

Crédito: Instituto Nacional del Cáncer

No es casualidad que los hospitales oncológicos más importantes de los Estados Unidos sean también centros oncológicos designados por el Instituto Nacional del Cáncer (NCI). Estos centros deben demostrar que ofrecen un establecimiento y tratamientos de vanguardia, investigación innovadora y estudios clínicos que salvan vidas. No es tarea sencilla.
 
Antes de 1971, no existía un programa nacional para hacer frente al cáncer. Esto cambió con la aprobación histórica de la Ley Nacional del Cáncer. La misión era promover la excelencia en la investigación del cáncer en todas las disciplinas médicas y científicas para luego usar estos descubrimientos con el propósito de ayudar en la educación, la prevención, el diagnóstico y el tratamiento de todos los tipos de cáncer. La red que comenzó con 15 centros oncológicos ahora cuenta con 71 centros oncológicos designados por el NCI en 36 estados y el Distrito de Columbia.
 
“Estos centros oncológicos, en conjunto, llevan a cabo investigación que aumenta nuestra capacidad de prevenir, diagnosticar y tratar el cáncer con más eficacia”, señaló el doctor Doug Lowy, subdirector principal del NCI. Cada año alrededor de 250 000 personas reciben un diagnóstico de cáncer y otras tantas personas reciben tratamiento en un centro del NCI. Pero lo más maravilloso de estos centros es que miles de pacientes participan en estudios clínicos que se originaron en estas redes y que están a cargo de científicos, investigadores y médicos que trabajan en equipos de colaboración para salvar vidas.
 
Cornelia Ulrich, directora ejecutiva del centro oncológico integral del Instituto Oncológico Huntsman (HCI) de Utah, destaca que “Un componente esencial en HCI es que trabajamos junto con los pacientes para sentar las bases de nuestra estrategia de investigación del cáncer. Más del 95 % de los pacientes de HCI se ofrecen como voluntarios para participar en la investigación, lo que marca una gran diferencia para quienes estén afectados por el cáncer en el futuro”.
 
Por lo tanto, no es sorprendente que en los estudios se observe que los pacientes que reciben tratamiento en los centros oncológicos designados por el NCI tengan tasas de supervivencia y de recuperación más altas.

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