Vacunas contra el virus del papiloma humano (VPH)

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¿Qué son las vacunas contra el VPH?

Las vacunas contra el VPH son vacunas que protegen contra la infección por el virus del papiloma humano (VPH). Los VPH son un grupo de más de 200 virus relacionados, de los que más de 40 tipos se transmiten por contacto sexual directo. De estos, varios tipos de VPH causan verrugas genitales y cerca de doce tipos pueden causar algunos tipos de cáncer como cáncer de cuello uterino, de ano, de orofaringe, de pene, vulva y vagina.

La FDA ha aprobado tres vacunas para la prevención de la infección por VPH: Gardasil, Gardasil 9 y Cervarix. Las tres vacunas protegen de la infección por los tipos 16 y 18 de VPH, dos de los virus del papiloma humano de alto riesgo que causan cerca de 70 % de los cánceres de cuello uterino y un porcentaje todavía mayor de algunos de los otros cánceres causados por el VPH (1, 2). Gardasil protege también de la infección por los tipos 6 y 11 de VPH, los cuales causan 90 % de las verrugas genitales (3). Gardasil 9 protege de la infección por los mismos cuatro tipos de VPH y otros cinco tipos de VPH que causan cáncer (31, 33, 45, 52 y 58).

Para mayo de 2017, Gardasil 9 era la única vacuna contra VPH a disposición para usarse en los Estados Unidos. Cervarix y Gardasil se usan todavía en otros países.

¿Quién deberá vacunarse contra los VPH?

Los CDC formulan las recomendaciones con respecto a todas las vacunaciones, incluyendo la vacunación contra el VPH. Las recomendaciones actuales de los CDC para la vacunación con Gardasil 9 son las siguientes:

  • Todos los niños de 11 o 12 años deberán recibir dos inyecciones de la vacuna contra el VPH con una separación de 6 a 12 meses. Si las dos inyecciones se aplican con una separación menor a 5 meses, una tercera inyección será necesaria. Es posible que haya cambios en el futuro con respecto a las recomendaciones de dosificación.
  • La vacuna contra el VPH se recomienda para mujeres jóvenes hasta los 26 años y hombres jóvenes hasta los 21. 
  • Los adolescentes que reciben su primera dosis a la edad de 15 años o más necesitan tres dosis de la vacuna administradas en 6 meses.
  • Las personas que han completado una serie válida con cualquier vacuna contra el VPH no necesitan dosis adicionales.

Las pautas adicionales para grupos específicos, como para individuos inmunodeficientes (incluso individuos con VIH), hombres que tienen sexo con hombres, y mujeres embarazadas, las pueden encontrar en el sitio web de los CDC.

¿Cómo funcionan las vacunas contra el VPH?

Como otras vacunaciones para proteger contra infecciones virales, las vacunas contra el VPH estimulan al cuerpo para que produzca anticuerpos que, en encuentros futuros con VPH, se unirán al virus y le impedirán que infecte células.

Las vacunas actuales contra VPH se basan en partículas que semejan virus (VLP) y que están formadas por componentes de la superficie de los VPH. Las partículas que semejan virus no son infecciosas porque les falta el ADN del virus. Sin embargo, se parecen mucho al virus natural, y los anticuerpos contra esas partículas tienen también actividad contra el virus natural. Se ha descubierto que las partículas son muy inmunogénicas, lo que significa que ellas causan una gran producción de anticuerpos por el cuerpo. Esto hace que las vacunas sean altamente eficaces.

Las vacunas no protegen contra otras enfermedades transmitidas sexualmente ni tratan infecciones existentes de VPH o enfermedades causadas por VPH.

¿Qué tan eficaces son las vacunas contra el VPH?

Las vacunas contra VPH son altamente eficaces para prevenir la infección por los tipos de VPH a los que atacan cuando las vacunas se administran antes de la exposición inicial al virus — es decir, antes de que el individuo tenga actividad sexual.

En los estudios que llevaron a la aprobación de Gardasil y de Cervarix, se encontró que estas vacunas proveen casi 100 % de protección contra infecciones persistentes del cuello uterino por los tipos 16 y 18 de VPH y contra los cambios celulares del cuello uterino que pueden causar estas infecciones persistentes.Gardasil 9 es tan eficaz como Gardasil para la prevención de las enfermedades causadas por los cuatro tipos de VPH (6, 11, 16 y 18), según reacciones similares de anticuerpos en participantes de estudios clínicos. Los estudios que llevaron a la aprobación de Gardasil 9 encontraron que es casi 100 % eficaz en la prevención de enfermedades cervicales (de cuello uterino), de vulva y de vagina causadas por los otros cinco tipos de VPH (31, 33, 45, 52 y 58) a los que se dirige (4). En un documento de posición de 2017, la Organización Mundial de la Salud declaró que las vacunas contra el VPH tienen una eficacia equivalente (5). Se ha encontrado que Cervarix provee protección parcial contra algunos otros tipos de VPH que pueden también causar cáncer pero que no están incluidos en la vacuna, un fenómeno llamado protección cruzada (6).

Hasta la fecha, se ha determinado que la protección contra los tipos de VPH en el blanco de las vacunas dura 10 años por lo menos con Gardasil (7), al menos 9 años con Cervarix (8) y al menos 6 años con Gardasil 9 (9). Estudios por largo tiempo de la eficacia de las vacunas que todavía están en curso ayudarán a los científicos a entender mejor la duración total de la protección.

Un estudio clínico de Gardasil en hombres indicó que puede impedir los cambios celulares anales causados por infección persistente y verrugas genitales (10). Los análisis de datos de mujeres que participaron en un estudio clínico de Cervarix encontraron que esta vacuna puede proteger a las mujeres contra las infecciones persistentes de los VPH 16 y 18 en el ano (11) y en la cavidad oral (12).

¿Por qué es importante que se vacunen más personas contra el VPH?

La combinación de la vacunación contra VPH y los exámenes de detección de cáncer en el cuello uterino pueden proveer la máxima protección contra el cáncer de cuello uterino. También, la vacunación es la intervención pública aprobada de salud para reducir el riesgo de padecer los cánceres asociados con el VPH en otros sitios además del cuello uterino.

Es importante que se vacunen tantas personas como sea posible. La vacunación no solo protege a los individuos vacunados contra la infección por los tipos de VPH a los que se dirigen las respectivas vacunas, sino también la vacunación de una proporción significativa de la población puede reducir la frecuencia de los tipos de VPH a los que se dirigen las vacunas en la población, lo cual provee alguna protección para los individuos que no están vacunados (fenómeno que se llama inmunidad colectiva). Por ejemplo, en Australia, en donde una alta proporción de jovencitas están vacunadas con Gardasil, la incidencia de verrugas genitales descendió durante los primeros 4 años del programa de vacunación en hombres jóvenes — que no se vacunaban en ese tiempo— así como en mujeres jóvenes (13).

La vacunación extensa contra el VPH tiene la posibilidad de reducir la incidencia del cáncer de cuello uterino en el mundo en 90 % (6, 9). Además, las vacunas pueden reducir la necesidad de exámenes de detección y atención médica subsiguiente, biopsias y procedimientos invasivos asociados con el seguimiento de exámenes de detección anómalos del cuello uterino, lo que ayudará a reducir los costos de atención médica y ansiedad relacionada con los procedimientos de seguimiento (14).

Hasta recientemente, los otros cánceres causados por el VPH eran menos comunes que el cáncer de cuello uterino. Sin embargo, la incidencia del cáncer de orofaringe y de ano por infección de VPH ha estado en aumento en los Estados Unidos (15) mientras que la incidencia de cáncer de cuello uterino ha disminuido, debido principalmente a programas altamente eficaces de exámenes de detección de cáncer de cuello uterino. Por lo tanto, en los Estados Unidos, los cánceres causados por el VPH que no son de cuello uterino son ahora tan comunes como los cánceres de cuello uterino. Además, la mayoría de los cánceres causados por el VPH que no son de cuello uterino se presentan en hombres. No hay programas formales de exámenes de detección de cánceres que no son de cuello uterino, por lo que una vacunación universal tendría un beneficio importante para la salud pública. Por ejemplo, los investigadores calculan que Gardasil 9 podría reducir el número de nuevos cánceres de ano en 90 % (9).

¿Qué tan seguras son las vacunas contra los VPH?

Antes de autorizar cualquier vacuna, la FDA debe verificar que sea segura y eficaz. Tanto Gardasil como Gardasil 9 y Cervarix han sido probadas en decenas de miles de personas en los Estados Unidos y en muchos otros países. Hasta ahora no se han registrado efectos secundarios graves causados por las vacunas. Los problemas más comunes han sido una breve irritación y otros síntomas en el sitio de la inyección. Estos problemas son semejantes a los que se experimentan ordinariamente con otras vacunas. Las vacunas no han sido probadas lo suficiente durante el embarazo, por lo que no deberán ser usadas por mujeres embarazadas.

Una revisión de seguridad llevada a cabo por la FDA y por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention, CDC) tuvo en consideración los efectos secundarios adversos relacionados con la vacunación de Gardasil que fueron reportados al Sistema de Notificación de Reacciones Adversas a las Vacunas desde que se otorgó la licencia de la vacuna (16, 17, 18). Los índices de efectos secundarios adversos en la revisión de seguridad estuvieron concordes con los índices que se observaron en los estudios de seguridad realizados antes de que se aprobara la vacuna y fueron similares a los índices que se observaron con otras vacunas. Sin embargo, se vio una proporción más alta de síncopes (desmayos) y de eventos trombóticos venosos (coágulos de sangre) con Gardasil que con otras vacunas. Las pacientes que presentaron coágulos de sangre tenían factores conocidos de riesgo de que se presentaran, como el uso de anticonceptivos orales. Una revisión de seguridad de Gardasil en Dinamarca y en Suecia no identificó un riesgo mayor de coágulos de sangre (14). La revisión de datos de seguridad más reciente de vacunas contra el VPH sigue indicando que estas vacunas son seguras (19).

Las caídas al desmayarse pueden causar algunas veces lesiones graves, como lesiones en la cabeza. Estas pueden evitarse en gran parte al mantener a la persona sentada hasta por 15 minutos después de la vacunación. La FDA y los CDC han recordado a los proveedores de cuidados médicos que, para evitar caídas y heridas, todas las personas que reciban la vacuna deberán permanecer sentadas o acostadas y ser vigiladas durante 15 minutos después de la vacunación. Hay más información disponible de los CDC en http://www.cdc.gov/vaccinesafety/Vaccines/HPV/Index.html.

¿Se deberá administrar la vacuna a mujeres ya infectadas por VPH o que tienen cambios en las células del cuello uterino?

Los CDC recomiendan que las mujeres que tienen una infección por VPH o un resultado anómalo en la prueba de Papanicolaou que pueda indicar una infección por VPH que reciban todavía la vacunación contra el VPH si ellas pertenecen al grupo de edad apropiado porque la vacuna puede protegerlas contra los tipos de VPH de alto riesgo que todavía no están en su cuerpo. Sin embargo, se deberá decir a estas mujeres que la vacunación no las curará de infecciones actuales por VPH y que no tratará los resultados anormales de su prueba de Papanicolaou (20). 

Aunque se sabe que las vacunas contra el VPH no presentan peligros cuando se administran a personas ya infectadas por VPH, las vacunas no tratan las infecciones. Ellas proporcionan el beneficio máximo si la persona las recibe antes de que sea activa sexualmente (21).

Es probable que alguien que haya estado expuesto o expuesta al VPH todavía obtenga algún beneficio residual de la vacunación, aun cuando ya tenga la infección por uno o por más tipos de VPH que están incluidos en las vacunas.

Actualmente no existe un examen disponible en general para probar si una persona ha estado expuesta a los VPH en el pasado. Las pruebas actuales aprobadas para VPH muestran solo si una mujer tiene una infección actual en el cuello uterino con un tipo de VPH de alto riesgo y no proveen información de infecciones pasadas.

¿Necesitan las mujeres que ya han sido vacunadas hacerse todavía exámenes de detección de cáncer cervical?

Sí. Porque las vacunas contra VPH no protegen contra todos los tipos de VPH que pueden causar cáncer. Por lo tanto, los exámenes de detección de cáncer siguen siendo esenciales para detectar los cambios precancerosos en las células del cuello uterino antes de que se conviertan en cáncer. Además, los exámenes de detección de cáncer cervical son críticamente importantes para mujeres que no han sido vacunadas o que ya tienen la infección por VPH. Podría haber algunos cambios en el futuro en las recomendaciones para mujeres vacunadas.

¿Cuánto cuesta la vacunación contra el VPH y, pagará el seguro por ella?

La mejor forma de saber cuánto costará la vacunación es ponerse en contacto con el plan de seguro o con la clínica.

La mayoría de los planes de seguro privado cubren la vacunación contra el VPH. La ley federal Affordable Care Act (ACA) requiere que la mayoría de los planes de seguro privado cubran los servicios preventivos recomendados (incluida la vacunación contra los VPH) sin deducible y sin copago.

Medicaid cubre la vacunación contra VPH de acuerdo con las recomendaciones del Comité Consultivo de Prácticas de Inmunización, y las inmunizaciones son un servicio obligatorio bajo Medicaid para las personas menores de 21 años que reúnen los requisitos. Además, el programa federal de Vacunas para Niños provee servicios de inmunización para niños de 18 años y menores que reúnen los requisitos de Medicaid, que no tienen seguro, que tienen seguro deficiente y que reciben inmunizaciones por medio de un Centro de Salud Autorizado federalmente o de una Clínica Rural de Salud, o que son indígenas americanos o nativos de Alaska. Hay más información disponible sobre este programa en http://www.cdc.gov/vaccines/programs/vfc/index.html.

Merck, el fabricante de Gardasil 9, ofrece el programa Merck de Asistencia a Pacientes con la Vacuna, el cual proporciona Gardasil 9 gratuitamente a personas de 19 a 26 años de edad que viven en los Estados Unidos, que no tienen seguro médico y que tienen un ingreso anual por familia menor de cierta cantidad. Hay más información disponible en http://www.merckhelps.com/GARDASIL%209 o por teléfono al 1–800–293–3881.

¿Qué investigación hay en curso sobre estrategias para prevenir la infección por VPH?

Si se encontrara que la vacuna contra el VPH es eficaz después de solo una dosis, eso sería un adelanto importante. Un análisis reciente de datos de un estudio clínico urbano de Cervarix en Costa Rica, en donde los índices de cáncer cervical son altos, se encontró que aun una dosis de la vacuna causó que el cuerpo produjera aproximadamente nueve veces más anticuerpos contra el VPH que lo que produce el cuerpo en respuesta a una infección natural de VPH, y que esas concentraciones de anticuerpos persistieron durante 7 años, por lo menos (22). Además, los índices de infección por VPH han permanecido bajos durante 7 años por lo menos (23). Hay en curso actualmente un estudio clínico aleatorizado para evaluar si una sola dosis de la vacuna es suficiente para proteger contra la infección por VPH (24, 25).

Investigadores están trabajando para concebir vacunas terapéuticas contra VPH, las cuales podrían impedir que se forme cáncer en mujeres infectadas anteriormente por VPH (26 - 28). Estas vacunas funcionan al estimular al sistema inmunitario para que ataque y destruya las células infectadas. Estudios clínicos en curso están evaluando la seguridad y eficacia de una vacuna terapéutica de ADN para tratar las lesiones de cuello uterino y de vulva relacionadas con el VPH. Una estrategia ideal combinaría una vacuna preventiva y terapéutica.
Otra estrategia de prevención que se está explorando es la de microbicidas tópicos. Se ha encontrado que la carragina, un compuesto que se extrae de un tipo de alga y que se usa extensamente en alimentos y en otros productos, inhibe la infección por VPH en estudios de laboratorio. Un estudio clínico está en curso para probar si un gel que contiene carragina puede prevenir la infección genital por VPH en individuos sanos.

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  • Revisión: 16 de mayo de 2018

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