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El virus del papiloma humano (VPH) y el cáncer

¿Qué es el virus del papiloma humano?

Virus del papiloma humano (VPH)| ¿Sabía usted?

Para destacar temas clave en la vigilancia del cáncer, en este video del NCI se describen el virus del papiloma humano (VPH), los cánceres relacionados con el VPH y las vacunas contra el VPH.

Los virus del papiloma humano (VPH) son un grupo de más de 200 virus relacionados y algunos de estos se transmiten por las relaciones sexuales vaginales, anales u orales.

Los VPH de transmisión sexual son de dos grupos: de riesgo bajo y de riesgo alto.

  • Los VPH de riesgo bajo casi no causan enfermedades. Sin embargo, algunos tipos de VPH de riesgo bajo producen verrugas en el área de los genitales, el ano, la boca o la garganta.
  • Los VPH de riesgo alto causan varios tipos de cáncer. Hay alrededor de 14 tipos de VPH de riesgo alto. Dos de estos, el VPH16 y el VPH18, causan la mayoría de los cánceres relacionados con el VPH.

La infección por el VPH es frecuente: casi todas las personas se infectan por el VPH una vez que inician la actividad sexual. Alrededor de la mitad de estas infecciones son por un tipo de VPH de riesgo alto.

La mayoría de las infecciones por el VPH no causan cáncer: el sistema inmunitario suele controlar las infecciones por el VPH, de modo que estas no causan cáncer.

Las infecciones por el VPH de riesgo alto persistentes causan cáncer: a veces el sistema inmunitario no controla con éxito las infecciones por el VPH. Cuando una infección por el VPH de riesgo alto persiste durante muchos años, tal vez produzca cambios celulares que, si no se tratan, empeoran con el tiempo y se convierten en cáncer.

La vacuna contra el VPH previene el cáncer: las vacunas contra el VPH previenen infecciones por tipos de VPH que causan enfermedades y, por consiguiente, previenen muchos cánceres relacionados con el VPH y casos de verrugas genitales.

Cánceres cuya causa es la infección por el VPH

Las infecciones por el VPH de riesgo alto que duran mucho tiempo causan cáncer en partes del cuerpo donde el VPH infecta células, como en el cuello uterino, la orofaringe (la parte de la garganta detrás de la boca que incluye el paladar blando, la parte posterior de la lengua y las amígdalas), el ano, el recto, el pene, la vagina y la vulva. 

El VPH infecta las células escamosas que revisten las superficies internas de estos órganos. Por este motivo, la mayoría de los cánceres relacionados con el VPH son un tipo de cáncer llamado carcinoma de células escamosas. Algunos cánceres de cuello uterino son el producto de la infección por el VPH en las células glandulares del cuello uterino y se llaman adenocarcinomas.

Los cánceres relacionados con el VPH son los siguientes:

  • Cáncer de cuello uterino: el VPH causa casi todos los cánceres de cuello uterino. Los exámenes de detección habituales previenen la mayoría de los cánceres de cuello uterino porque permiten a los médicos encontrar y extirpar las células precancerosas antes de que se vuelvan cancerosas. Por este motivo, los índices de incidencia de cáncer de cuello uterino están en disminución en los Estados Unidos. Para obtener más información en inglés, consulte Cancer Stat Facts: Cervical Cancer.
  • Cánceres de orofaringe: el VPH causa la mayoría de los cánceres de orofaringe (70 %) en los Estados Unidos. Cada año aumenta el número de casos nuevos y los cánceres de orofaringe son ahora los cánceres relacionados con el VPH más comunes en los Estados Unidos. Para obtener más información en inglés, consulte Cancer Stat Facts: Oral Cavity and Pharynx Cancer.
  • Cáncer de ano: el VPH es la causa de más de 90 % de los cánceres de ano. Cada año aumenta el número de casos nuevos y de muertes por cáncer de ano. Para obtener más información en inglés, consulte Cancer Stat Facts: Anal Cancer.
  • Cáncer de pene: el VPH es la causa de la mayoría de los cánceres de pene (más del 60 %). Para obtener más información sobre este tipo de cáncer poco común, consulte Tratamiento del cáncer de pene
  • Cáncer de vagina: el VPH causa la mayoría de los cánceres de vagina (75 %). Para obtener más información sobre este tipo de cáncer poco común, consulte Tratamiento del cáncer de vagina.
  • Cáncer de vulva: el VPH causa la mayoría de los cánceres de vulva (70 %). Para obtener más información en inglés sobre este tipo de cáncer poco común, consulte Cancer Stat Facts: Vulvar Cancer

Cánceres que causa el virus del papiloma humano (VPH)

En los Estados Unidos, los VPH de riesgo alto causan 3 % de todos los cánceres en las mujeres y 2 % de todos los cánceres en los hombres. Hay cerca de 44 000 casos nuevos de cáncer en partes del cuerpo donde el VPH se encuentra con frecuencia, y se calcula que este virus causa alrededor de 34 000 cánceres cada año, según las estadísticas más recientes de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

En todo el mundo, la incidencia de los cánceres relacionados con el VPH es mucho mayor. Los VPH de riesgo alto causan cerca del 5 % de todos los cánceres en el mundo. Entre estos, se calcula que 570 000 mujeres y 60 000 hombres tienen un cáncer relacionado con el VPH cada año. El cáncer de cuello uterino es de los cánceres más frecuentes y una de las causas principales de muerte relacionada con el cáncer en los países de ingresos bajos y medianos, donde las pruebas de detección y el tratamiento de los cambios iniciales en las células del cuello uterino no están muy disponibles.

¿Cómo se transmite el VPH?

El VPH se transmite por contacto sexual vaginal, anal u oral, y por el contacto íntimo de piel con piel. La infección se transmite con facilidad entre los miembros de una pareja sexual. Es posible que los condones y las barreras bucales disminuyan la probabilidad de transmisión del VPH, pero no la impiden por completo.

¿Causa síntomas la infección por el VPH?

No, la infección por el VPH de riesgo alto no causa síntomas. Los cambios precancerosos en las células debido a una infección persistente por el VPH en el cuello uterino tampoco causan síntomas. Sin embargo, es posible que las lesiones precancerosas en otros sitios del cuerpo causen síntomas. Si una infección por el VPH se convierte en cáncer, el cáncer quizás cause síntomas.  Obtenga más información sobre los signos y síntomas de los cánceres de cuello uterinovaginavulvapeneanoorofaringe.

Prevención de la infección por el VPH mediante vacunas

La vacuna contra el VPH protege de las infecciones por este virus, que producen varios tipos de cáncer.

Crédito: iStock

La vacuna contra el VPH, Gardasil 9®, protege contra la infección por nueve tipos de VPH: los dos tipos de riesgo bajo que causan la mayoría de las verrugas genitales y los siete tipos de riesgo alto que causan la mayoría de los cánceres relacionados con el VPH.

El Comité Asesor sobre Prácticas de Vacunación (ACIP) de los CDC recomienda la vacunación contra el VPH para prevenir nuevas infecciones por este virus y enfermedades asociadas a este, incluso algunos cánceres.

La vacunación contra el VPH ofrece una fuerte protección contra infecciones nuevas por este virus, pero la vacuna no es una cura ni un tratamiento para las infecciones por el VPH ni para las enfermedades que causa este virus. Alguien que se vacuna contra el VPH recibe la máxima protección de la vacuna si se administra antes de exponerse al virus. 

¿Quién debe vacunarse contra el VPH?

Se recomienda la serie de vacunas contra el VPH a las niñas y los niños de 11 o 12 años; la serie se puede iniciar a los 9 años. Los niños que inician la serie antes de los 15 años necesitan recibir dos dosis para estar protegidos. En el caso de los jóvenes que no se vacunaron a tiempo, la vacuna contra el VPH se recomienda hasta los 26 años; quienes reciben su primera dosis a los 15 años o después, necesitan recibir tres dosis para estar protegidos.

¿Se puede administrar la vacuna contra el VPH a edades más avanzadas?

Sí, la vacuna se puede administrar a adultos de entre 27 y 45 años que no recibieron todas las dosis de la vacuna con anterioridad. Los adultos en este grupo de edades se benefician menos de la vacuna porque tienen más probabilidades de haberse expuesto al VPH. Sin embargo, si le preocupa estar en riesgo de nuevas infecciones por el VPH, consulte con su médico para determinar si la vacuna sería adecuada para usted. 

Para obtener más información, consulte Vacuna contra el virus del papiloma humano (VPH).

Detección del VPH y de los cambios en las células por el VPH

Los exámenes de detección son pruebas que se usan para encontrar enfermedades cuando no hay síntomas. El objetivo de los exámenes de detección de cáncer de cuello uterino es encontrar cambios celulares precancerosos en una etapa temprana, incluso antes de que se vuelvan cancerosos y cuando es posible que el tratamiento impida que se presente el cáncer. En la actualidad, el único cáncer causado por el VPH para el que la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) ha aprobado pruebas de detección es el cáncer de cuello uterino.

Detección del cáncer de cuello uterino

Las pruebas de detección del cáncer de cuello uterino son las siguientes:

  • Prueba del VPH:  prueba para detectar el VPH de riesgo alto en las células del cuello uterino
  • Prueba de Papanicolaou:  prueba por la que se examinan las células del cuello uterino para detectar cambios que produce el VPH de riesgo alto
  • Prueba conjunta de VPH y Papanicolaou: prueba para detectar el VPH de riesgo alto y los cambios en las células del cuello uterino.

Se recomienda que la mayoría de las mujeres se hagan los exámenes de detección de forma habitual de acuerdo con la edad:

  • De 21 a 29 años de edad: prueba de Papanicolaou cada 3 años
  • De 30 a 65 años de edad: exámenes de detección mediante una de estas pruebas:
    • prueba del VPH cada 5 años
    • prueba conjunta de VPH y Papanicolaou cada 5 años
    • prueba de Papanicolaou cada 3 años 
  • Mayores de 65 años de edad: si obtuvo resultados normales en los exámenes de detección habituales durante los últimos 10 años, es posible que el médico indique que ya no necesita hacerse los exámenes de detección de cáncer de cuello uterino. Las mujeres que tuvieron pruebas del VPH o de Papanicolaou con resultados anormales deben continuar haciéndose los exámenes de detección.

Para obtener más información, consulte Pruebas de VPH y de Papanicolaou y Significado de los cambios en el cuello uterino: Guía para la salud de la mujer. Según los resultados de las pruebas y la edad, una mujer puede volver a hacerse otra prueba después de 12 meses, o hacerse un examen llamado colposcopia que permite al médico examinar el cuello uterino y, si es necesario, extirpar una muestra de tejido para su análisis (biopsia).

¿Qué significa si la prueba del VPH da positiva después de muchos años de dar negativa?

A veces, después de varios resultados negativos de las pruebas de VPH, algunas mujeres pueden tener un resultado positivo al hacerse la prueba. Esto no siempre es un signo de una infección por el VPH nueva ni tampoco significa que ella o su pareja tengan una pareja sexual nueva. A veces, una infección por el VPH se vuelve activa después de muchos años. Otros virus también se comportan de esta manera, por ejemplo, el virus de la varicela se reactiva años después y causa zóster. No hay ninguna manera de saber si el resultado positivo de una prueba del VPH reciente es el signo de una nueva infección o la reactivación de una anterior. Los investigadores no saben si una infección por el VPH que se reactivó  tiene el mismo riesgo de causar precáncer o cáncer que una infección nueva.

Exámenes de detección de otros cánceres relacionados con el VPH

La FDA no aprobó ninguna prueba para detectar infecciones por el VPH ni para detectar cambios en las células causados por este virus en el tejido del ano, el recto, la vulva, la vagina, el pene o la orofaringe. Sin embargo, hay algunos datos que indican que, en las poblaciones con un riesgo mayor de infección por el VPH, como los hombres que tienen relaciones sexuales con hombres u hombres infectados por el VIH, la prueba de Papanicolaou anal tal vez permita detectar cambios tempranos en las células o las células precancerosas. En la prueba de Papanicolaou anal, se examina una muestra de células del ano en busca de células anormales.

Tratamiento para los cambios en las células a causa de la infección por el VPH

Aunque no es posible tratar la infección por el VPH, hay tratamientos para los cambios precancerosos en las células a causa de una infección por el VPH de riesgo alto.

  • Cambios precancerosos en las células del cuello uterino: la mayoría de las mujeres con cambios precancerosos en las células del cuello uterino se tratan mediante el procedimiento de escisión electroquirúrgica con asa (LEEP), que es un método para extirpar tejido anormal. Para obtener más información, consulte Tratamientos para los cambios en las células del cuello uterino.
  • Lesiones precancerosas (en la vagina, la vulva, el pene y el ano), verrugas genitales y tumores benignos de las vías respiratorias: los métodos de tratamiento son los medicamentos tópicos, la escisión quirúrgica, la criocirugía y el LEEP.
  • Cánceres relacionados con el VPH: las personas que tienen un cáncer relacionado con el VPH por lo general reciben el mismo tratamiento que los pacientes que tienen tumores en el mismo sitio que no están relacionados con la infección por el VPH. Sin embargo, es posible que los pacientes con cáncer de orofaringe por VPH reciban tratamientos distintos a los que se usan para tratar los cánceres de orofaringe cuya causa no es el VPH. Para obtener más información, consulte  Tratamiento del cáncer de orofaringe en adultos.

¿Cómo causa cáncer el VPH?

Cuando el VPH de riesgo alto infecta las células, interfiere con las formas en que estas células se comunican entre sí, lo que hace que las células infectadas se multipliquen de manera descontrolada. Por lo general, el sistema inmunitario reconoce y controla estas células infectadas. Sin embargo, a veces las células infectadas siguen multiplicándose y, al final, crean una zona de células precancerosas que, si no se trata podría volverse cancerosa. En las investigaciones se reveló que pueden pasar de 10 a 20 años, o incluso más tiempo, hasta que las células del cuello uterino infectadas por el VPH se conviertan en un tumor canceroso.

En las mujeres con células del cuello uterino infectadas por el VPH de riesgo alto, los siguientes factores aumentan la probabilidad de que la infección sea prolongada y que dé lugar a células precancerosas en el cuello uterino:

  • dar a luz a muchos hijos;
  • tomar anticonceptivos orales por mucho tiempo;
  • fumar cigarrillos.

El NCI y los estudios de investigación sobre el VPH

Los estudios clínicos son un paso importante para aprender las mejores maneras de prevenir, diagnosticar y tratar enfermedades, como los cánceres que causa el VPH. El Servicio de Información de Cáncer del NCI puede ayudarlo a informarse sobre los estudios clínicos del VPH. 

El Instituto Nacional del Cáncer realiza y financia investigaciones para saber más sobre el VPH:

  • La División de Epidemiología y Genética del Cáncer (DCEG) realiza investigaciones sobre el cáncer de cuello uterino y otros cánceres relacionados con el VPH para mejorar nuestro entendimiento de cómo el VPH causa cáncer; evalúa las prácticas de los exámenes de detección a fin de determinar los métodos más eficaces para detectar los cambios precancerosos en una etapa inicial; crea y pone a prueba métodos de examen de detección nuevos para facilitar su uso en entornos de bajos recursos; perfecciona instrumentos para la evaluación de riesgos en la clínica a fin de ayudar a los médicos en el seguimiento de los resultados anormales de las pruebas de detección. Los investigadores de la DCEG realizaron el primer estudio clínico demográfico de las vacunas contra el VPH. En la actualidad, en la DCEG se lleva a cabo un estudio clínico de vacunas contra el VPH de una dosis a fin de determinar si es suficiente para proteger contra el cáncer de cuello uterino por VPH.
  • La División de Prevención de Cáncer (DCP) realiza y fomenta investigaciones sobre la prevención y la detección temprana de cánceres relacionados con el VPH y afecciones relacionadas.
  • La División de Control de Cáncer y Ciencias Demográficas (DCCPS) apoya programas de intervención  relacionados con el VPH evaluados mediante la investigación y las investigaciones sobre estrategias para poner en práctica la promoción de la vacuna contra el VPH en regiones con índices bajos de vacunación contra este virus.
  • El Centro de Investigación Oncológica (CCR) alberga a científicos y médicos que exploran las investigaciones de vanguardia relacionadas con el cáncer. Los científicos del CCR estudian una amplia gama de problemas biológicos y biomédicos, incluso el VPH. Los investigadores del CCR estuvieron a cargo de las investigaciones que condujeron al diseño inicial y determinaron las características de las vacunas contra el VPH.