Exámenes de detección del cáncer de pulmón (PDQ®)–Versión para pacientes

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¿Qué son los exámenes de detección?

Los exámenes de detección son la búsqueda de cáncer antes de que la persona tenga cualquier síntoma. Esto puede ayudar a encontrar el cáncer en un estadio inicial. Cuando el tejido anormal o el cáncer se encuentran a tiempo, puede ser más fácil tratarlos. Cuando aparecen los síntomas, el cáncer puede haber empezado a diseminarse.

Los científicos tratan de entender mejor quiénes tienen más probabilidades de enfermarse de ciertos tipos de cáncer. También estudian las cosas que las personas hacen y las cosas que las rodean para ver si causan cáncer. Esta información ayuda a los médicos a recomendar quién se debe someter a los exámenes de detección del cáncer, qué pruebas se deben usar y con qué frecuencia se deben realizar.

Es importante recordar que el médico no piensa necesariamente que usted tiene cáncer si ordena un examen de detección, ya que estos se realizan cuando la persona no tiene síntomas.

Si el resultado de un examen de detección es anormal, usted necesitaría someterse a más pruebas para determinar si tiene cáncer. Estas se llaman pruebas de diagnóstico.

Información general sobre el cáncer de pulmón

Puntos importantes

  • El cáncer de pulmón es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del pulmón.
  • El cáncer de pulmón es la principal causa de muerte por cáncer en los Estados Unidos.
  • Los factores que aumentan o disminuyen el riesgo de cáncer de pulmón son diversos.

El cáncer de pulmón es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del pulmón.

Los pulmones son un par de órganos ubicados en el interior del pecho. Los pulmones incorporan oxígeno en el cuerpo cuando se inhala y eliminan dióxido de carbono cuando se exhala. Cada pulmón tiene secciones que se llaman lóbulos. El pulmón izquierdo tiene dos lóbulos. El pulmón derecho, que es un poco más grande, tiene tres lóbulos. Alrededor de los pulmones hay una membrana delgada que se llama pleura. Dos conductos que se llaman bronquios comunican la tráquea con los pulmones derecho e izquierdo. A veces, los bronquios también se ven afectados por el cáncer de pulmón. El interior de los pulmones está compuesto por tubos pequeños que se llaman bronquiolos y unos sacos diminutos de aire que se llaman alvéolos.

AmpliarAnatomía respiratoria; el dibujo muestra el pulmón derecho con los lóbulos superiores, medios e inferiores; el pulmón izquierdo con los lóbulos superiores e inferiores; y la tráquea, los bronquios, los ganglios linfáticos y el diafragma.  El recuadro muestra los bronquiolos, los alvéolos, la arteria y la vena.
Anatomía del sistema respiratorio, mostrando la tráquea y ambos pulmones y sus lóbulos y las vías respiratorias. También se muestran los ganglios linfáticos y el diafragma. El oxígeno se inhala a los pulmones y pasa a través de las membranas delgadas de los alvéolos hacia el torrente sanguíneo (ver recuadro).

Hay dos tipos de cáncer de pulmón: cáncer de pulmón de células pequeñas y cáncer de pulmón de células no pequeñas.

Para mayor información sobre cáncer de pulmón, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

El cáncer de pulmón es la principal causa de muerte por cáncer en los Estados Unidos.

El cáncer de pulmón es el tercer tipo más común de cáncer aparte del cáncer de piel, en los Estados Unidos. El cáncer de pulmón es la causa de muerte principal en hombres y mujeres.

Los factores que aumentan o disminuyen el riesgo de cáncer de pulmón son diversos.

Todo lo que aumenta el riesgo de presentar una enfermedad se llama factor de riesgo. Todo lo que disminuye el riesgo de presentar una enfermedad se llama factor de protección.

Para recibir información sobre los factores de riesgo y los factores de protección para cáncer de pulmón, ver el sumario del PDQ sobre Prevención del cáncer de pulmón

Exámenes de detección del cáncer de pulmón

Puntos importantes

  • Hay exámenes para detectar los diferentes tipos de cáncer.
  • Se han estudiado tres exámenes de detección para determinar si disminuyen el riesgo de muerte por cáncer de pulmón.
  • El examen de detección con TC en espiral de dosis bajas ha mostrado disminuir el riesgo de muerte por cáncer de pulmón en los fumadores empedernidos.
  • Los exámenes de detección mediante radiografía o citología de esputo no disminuyen el riesgo de muerte por cáncer de pulmón.

Hay exámenes para detectar los diferentes tipos de cáncer.

Algunos exámenes de detección se usan porque mostraron ser útiles tanto para encontrar cánceres en sus inicios como para disminuir la probabilidad de morir por esos cánceres. Otros exámenes se usan porque mostraron que pueden encontrar cáncer en algunas personas; sin embargo, no se ha comprobado en ensayos clínicos que el uso de estos exámenes disminuya el riesgo de morir por cáncer.

Los científicos estudian los exámenes de detección para encontrar cuáles son los que tienen menos riesgos y más beneficios. Los ensayos de exámenes de detección del cáncer también se dirigen a determinar si la detección temprana (encontrar el cáncer antes de que cause síntomas) disminuye la probabilidad de que una persona muera por la enfermedad. En algunos tipos de cáncer, encontrar y tratar la enfermedad en un estadio inicial, puede dar como resultado una mayor probabilidad de recuperación.

Los ensayos clínicos que estudian los métodos de los exámenes de detección del cáncer se realizan en muchas partes del país. Para mayor información sobre ensayos clínicos en curso, consulte el portal de Internet del NCI.

Se han estudiado tres exámenes de detección para determinar si disminuyen el riesgo de muerte por cáncer de pulmón.

Se han estudiado los siguientes exámenes de detección para ver si estos disminuyen el riesgo de muerte por cáncer de pulmón:

  • Exploración por TC en espiral de dosis bajas (exploración con LDCT): procedimiento que usa dosis bajas de radiación para crear series de fotografías muy detalladas de áreas dentro del cuerpo. Se usa una máquina de rayos X para explorar el cuerpo en un movimiento de espiral. Las fotografías las produce una computadora conectada a una máquina de rayos X. Este procedimiento se conoce también como exploración por TC helicoidal de dosis bajas.
  • Radiografía del tórax: una radiografía de los órganos y huesos del interior del tórax. Un rayo X es un tipo de haz de energía que puede atravesar el cuerpo y plasmarse en una película que muestra una imagen de áreas del interior del cuerpo.
  • Citología de esputo: procedimiento en el que una muestra de esputo (moco que se expulsa de los pulmones al toser) se observa al microscopio para determinar la presencia de células cancerosas.

El examen de detección con TC en espiral de dosis bajas ha mostrado disminuir el riesgo de muerte por cáncer de pulmón en los fumadores empedernidos.

El National Lung Screening Trial estudió a personas entre los 55 y los 74 años que habían fumado por lo menos un paquete de cigarrillos por día durante 30 años o más. Los fumadores empedernidos que dejaron de fumar durante los últimos 15 años también se sometieron a estudio. El ensayo usó radiografías del pecho o exploraciones por TC en espiral de dosis baja (LDCT) para detectar cualquier signo de cáncer.

Las exploraciones con LDCT fueron mejores que las radiografías del pecho para detectar el cáncer de pulmón en estadio temprano. Las exploraciones con LDCT también disminuyeron el riesgo de muerte por cáncer de pulmón en los fumadores empedernidos en el presente o el pasado.

Es más probable que los fumadores actuales cuyos resultados de exploraciones con LDTC muestran signos posibles de cáncer dejen de fumar.

Se dispone de una guía en inglés para los pacientes y los médicos a fin de tener más información sobre los beneficios y los perjuicios de los exámenes de detección con TC en espiral de dosis bajas.

Los exámenes de detección mediante radiografía o citología de esputo no disminuyen el riesgo de muerte por cáncer de pulmón.

La radiografía y la citología de esputo son dos exámenes de detección que se han usado para identificar signos de cáncer. La radiografía del pecho, la citología de esputo o ambos exámenes a la vez no disminuyen el riesgo de muerte por cáncer de pulmón.

Riesgos de los exámenes de detección del cáncer de pulmón

Puntos importantes

  • Los exámenes de detección tienen riesgos.
  • Entre los riesgos de los exámenes de detección, se incluyen los siguientes:
    • Es posible que encontrar un cáncer de pulmón no ayude a mejorar su salud o vivir por más tiempo.
    • Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.
    • Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.
    • Las radiografías de tórax o las exploraciones por TC en espiral de dosis baja exponen el pecho a la radiación.
    • Consulte con su médico sobre su riesgo de cáncer de pulmón y la necesidad de realizarse exámenes de detección.

Los exámenes de detección tienen riesgos.

Las decisiones sobre los exámenes de detección pueden ser difíciles. No todos estos exámenes son útiles y la mayoría tiene riesgos. Debe consultar con su médico antes de someterse a un examen de detección, ya que es importante conocer sus riesgos y si está comprobado que reduce el riesgo de morir por cáncer.

Entre los riesgos de los exámenes de detección, se incluyen los siguientes:

Es posible que encontrar un cáncer de pulmón no ayude a mejorar su salud o vivir por más tiempo.

Es posible que detectar un cáncer de pulmón no ayude a mejorar su salud o vivir por más tiempo si el cáncer de pulmón está avanzado o si ya se diseminó hasta otras partes del cuerpo.

Cuando los resultados de una prueba llevan a un diagnóstico y al tratamiento de una enfermedad que nunca causó síntomas ni fue potencialmente mortal, se le llama sobrediagnóstico. No se sabe si el tratamiento de esos cánceres permitirá vivir mejor que si no se tratan; además, el tratamiento puede tener efectos secundarios graves. Los perjuicios del tratamiento pueden presentarse con mayor frecuencia en las personas con problemas médicos a causa de haber fumado demasiado o por mucho tiempo.

Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.

Los resultados de los exámenes de detección pueden parecer normales aunque haya cáncer de pulmón. Una persona que recibe un resultado negativo falso de una prueba (que muestra que no hay cáncer cuando en realidad lo hay) puede demorarse en buscar atención médica aunque tenga síntomas.

Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.

Los resultados de los exámenes de detección pueden parecer anormales aunque no haya cáncer. Un resultado positivo falso de una prueba (que muestra que hay un cáncer cuando en realidad no lo hay) puede causar ansiedad y, por lo habitual, se realizan más pruebas y procedimientos (como una biopsia), que también puede tener riesgos. Una biopsia para diagnosticar un cáncer de pulmón puede hacer que una parte del pulmón se desinfle. A veces, es necesario realizar una cirugía para volver a inflar el pulmón. Los perjuicios de las pruebas de diagnóstico pueden ser más frecuentes en pacientes con problemas médicos a causa de fumar de forma empedernida o durante mucho tiempo.

Las radiografías de tórax o las exploraciones por TC en espiral de dosis baja exponen el pecho a la radiación.

La exposición a la radiación para la toma de radiografías del tórax o las exploraciones por TC en espiral de dosis baja puede aumentar el riesgo de cáncer. Las personas más jóvenes y las personas con riesgo bajo de cáncer de pulmón tienen mayores probabilidades de presentar cáncer de pulmón por causa de la exposición a la radiación.

Consulte con su médico sobre su riesgo de cáncer de pulmón y la necesidad de realizarse exámenes de detección.

Hable con el médico o con otro proveedor de atención de la salud acerca de su riesgo de cáncer de pulmón, pregunte si un examen de detección es apropiado para usted, y sobre los beneficios y daños de los mismos. Usted debe participar en la decisión acerca de si un examen de detección es apropiado en su caso. (Para mayor información, consulte el sumario del PDQ sobre Aspectos generales de los exámenes de detección del cáncer).

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre exámenes de detección del cáncer de pulmón. El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ sobre los exámenes de detección y la prevención revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® sobre los exámenes de detección y la prevención. PDQ Exámenes de detección del cáncer de pulmón. Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: https://www.cancer.gov/espanol/tipos/pulmon/paciente/deteccion-pulmon-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

  • Actualización: 3 de diciembre de 2015

Este texto puede copiarse o usarse con toda libertad. Sin embargo, agradeceremos que se dé reconocimiento al Instituto Nacional del Cáncer como creador de esta información. El material gráfico puede ser propiedad del artista o del editor por lo que tal vez sea necesaria su autorización para poder usarlo.