Delirium (PDQ®)–Versión para pacientes

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Información general sobre el delirium

Puntos importantes

  • El delirium es un estado de confusión mental que a veces se presenta en el paciente de cáncer.
  • Es posible que el delirium aparezca y desaparezca a lo largo del día.

Nota: En este sumario, el término delirium se refiere al síndrome caracterizado por múltiples alteraciones en el estado mental, no a los delirios (en inglés, delusions) en el sentido de creencias falsas de las que el enfermo está firmemente convencido a pesar de que no hay pruebas concretas.

El delirium es un estado de confusión mental que a veces se presenta en el paciente de cáncer.

El delirium es un estado de confusión mental que a veces tienen los pacientes de cáncer, en especial de cáncer avanzado. Este estado también se llama síndrome agudo de confusión. Es posible que los pacientes con delirium tengan problemas con los siguientes aspectos:

  • Atención.
  • Pensamiento.
  • Comprensión.
  • Comportamiento.
  • Emociones.
  • Juicio.
  • Memoria.
  • Control muscular.
  • Dormir y despertar.

Hay tres tipos de delirium:

  • Hipoactivo. El paciente no está activo y parece soñoliento, cansado o deprimido.
  • Hiperactivo. El paciente está inquieto o agitado.
  • Mixto. El paciente pasa de hipoactivo a hiperactivo de forma alternada.

Es posible que el delirium aparezca y desaparezca a lo largo del día.

Los síntomas de delirium en general aparecen de repente. A menudo surgen en pocas horas o días, y quizás aparezcan y desaparezcan. En las últimas 24 a 48 horas de vida, a veces son permanentes por problemas como la insuficiencia orgánica. La mayoría de los pacientes de cáncer avanzado presentan delirium durante las últimas horas o días de vida.

Este sumario trata sobre el delirium en los adultos.

Causas del delirium

Puntos importantes

  • El delirium puede ser una consecuencia del cáncer, el tratamiento del cáncer u otras afecciones.
  • Es importante conocer los factores de riesgo del delirium.

El delirium puede ser una consecuencia del cáncer, el tratamiento del cáncer u otras afecciones.

Es común que el delirium ocurra por más de una causa en los pacientes de cáncer, en especial, cuando tienen un cáncer avanzado y muchas afecciones. Las causas posibles son las siguientes:

Es importante conocer los factores de riesgo del delirium.

Es probable que los pacientes de cáncer tengan más de un factor de riesgo de delirium. Para prevenirlo o tratarlo pronto, es importante identificar estos factores al comienzo. Los factores de riesgo son los siguientes:

  • Enfermedad grave.
  • Más de una enfermedad.
  • Edad avanzada.
  • Demencia.
  • Concentración baja de albúmina (proteína) en la sangre, que a menudo se debe a problemas hepáticos.
  • Infección.
  • Concentraciones altas de nitrógeno residual en la sangre, que a menudo se deben a problemas renales.
  • Consumo de medicamentos que afectan la mente o el comportamiento.
  • Consumo de dosis altas de medicamentos para el dolor, como los opioides.

El riesgo aumenta cuando el paciente tiene más de un factor de riesgo. Esto es más común en el caso de las personas con cáncer en estadio avanzado que son mayores y están hospitalizadas.

Efectos del delirium en el paciente, la familia y los proveedores de atención de la salud

Puntos importantes

  • El delirium provoca cambios en el paciente que quizás alteren a los familiares y a las personas a cargo del paciente.
  • El delirium puede afectar la salud física y la comunicación.

El delirium provoca cambios en el paciente que quizás alteren a los familiares y a las personas a cargo del paciente.

El delirium es peligroso cuando afecta el juicio del paciente. Es posible que haga que se comporte de forma inusual. Incluso un paciente que es callado o tranquilo podría cambiar de ánimo de repente o agitarse y necesitar más atención.

Estos cambios podrían ser angustiantes para los familiares y las personas a cargo del paciente. Es común pensar que cuando el paciente se agita sufre dolor, pero no siempre es así. Aprender a diferenciar los síntomas de delirium ayuda a entender cuánto medicamento para el dolor necesita el paciente. Los proveedores de atención de la salud pueden ayudar a la familia y a las personas a cargo del paciente a identificar estas diferencias.

El delirium puede afectar la salud física y la comunicación.

Los pacientes con delirium:

  • Tienen más probabilidades de caerse.
  • A veces no pueden controlar la vejiga o los intestinos.
  • Es más probable que se deshidraten (no toman suficiente agua para mantenerse sanos).

Con frecuencia permanecen más tiempo en el hospital que los pacientes sin delirium.

El estado de confusión mental hace que los pacientes:

  • No puedan hablar sobre sus necesidades y sentimientos con los familiares y las personas que los atienden.
  • No sean capaces de tomar decisiones sobre su atención.

Por estos motivos, a los proveedores de atención de la salud les resulta difícil evaluar los síntomas. La familia tal vez tenga que tomar decisiones por el paciente.

Diagnóstico del delirium

Puntos importantes

  • Los signos posibles de delirium incluyen cambios repentinos de personalidad, dificultad para pensar, y depresión y ansiedad fuera de lo común.
  • Los síntomas del delirium son muy similares a los síntomas de la depresión y la demencia.
  • Para diagnosticar las causas del delirium, se realizan exámenes físicos y otras pruebas de laboratorio.

Los signos posibles de delirium incluyen cambios repentinos de personalidad, dificultad para pensar, y depresión y ansiedad fuera de lo común.

Cuando se presentan los siguientes síntomas de repente, es posible que sean signos de delirium :

  • Agitación.
  • Falta de cooperación.
  • Cambios de personalidad o comportamiento.
  • Dificultad para pensar.
  • Dificultad para prestar atención.
  • Ansiedad o depresión poco habituales.

Los síntomas del delirium son muy similares a los síntomas de la depresión y la demencia.

Los primeros síntomas de delirium son similares a los síntomas de la depresión y la demencia. Los síntomas que hacen que el paciente esté inactivo se parecen a los de la depresión. Tanto el delirium como la demencia causan problemas relacionados con la memoria, la actividad mental y el sentido de la realidad. Varias afecciones pueden causar la demencia, entre estas, la enfermedad de Alzheimer. Los síntomas de delirium y de demencia se diferencian por lo siguiente:

  • En los pacientes con delirium a menudo se nota que hay cambios en su nivel de atención. Los pacientes con demencia suelen estar alertas y al tanto de lo que está ocurriendo hasta que la demencia avanza mucho.
  • El delirium es repentino (aparece en pocas horas o días), mientras que la demencia es gradual (tarda varios meses o años) y empeora con el tiempo.

Los pacientes de cáncer en edad avanzada pueden tener tanto demencia como delirium. Esto hace que al médico le resulte difícil diagnosticar el problema. Si se trata el delirium y aún hay síntomas, es más probable que el diagnóstico sea de demencia. Por lo tanto, el diagnóstico requiere vigilar la salud y los síntomas del paciente a lo largo del tiempo.

Para diagnosticar las causas del delirium, se realizan exámenes físicos y otras pruebas de laboratorio.

Los médicos tratan de encontrar las causas del delirium mediante los siguientes procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para revisar el estado general de salud, e identificar cualquier signo de enfermedad, como bultos o cualquier otra cosa inusual. También se toman datos sobre los hábitos de salud del paciente, así como los antecedentes de enfermedades como la depresión y los tratamientos recibidos. Un examen físico ayuda a descartar una afección física que causa los síntomas.
  • Pruebas de laboratorio : procedimientos médicos para analizar muestras de tejido, sangre, orina u otras sustancias del cuerpo. Estas pruebas ayudan a diagnosticar enfermedades, planificar y vigilar el tratamiento, o controlar la enfermedad a lo largo del tiempo.

Tratamiento del delirium

Puntos importantes

  • Para el tratamiento se tienen en cuenta las causas y los síntomas del delirium.
  • El tratamiento sin medicamentos también puede ayudar a aliviar los síntomas.
  • El tratamiento puede incluir medicamentos.
  • Es posible usar la sedación para tratar el delirium en la etapa final de la vida o cuando no mejora con el tratamiento.

Para el tratamiento se tienen en cuenta las causas y los síntomas del delirium.

Tanto las causas como los síntomas del delirium se pueden tratar. El tratamiento depende de lo siguiente:

Por lo general, el tratamiento incluye las siguientes medidas:

En un paciente con enfermedad terminal que sufre de delirium, es posible que el médico solo trate los síntomas y lo vigile de cerca durante el tratamiento.

El tratamiento sin medicamentos también puede ayudar a aliviar los síntomas.

Controlar lo que rodea al paciente tal vez alivie los síntomas leves de delirium. Los siguientes ajustes pueden ayudar:

  • Asegurar que la habitación del paciente sea silenciosa y esté bien iluminada, y colocar en ella objetos conocidos.
  • Poner un reloj o un calendario donde el paciente los vea.
  • Tener a los familiares cerca.
  • En lo posible, mantener a las mismas personas a cargo del paciente.

Los pacientes que se pueden lastimar o lastimar a otros quizás necesiten restricciones físicas.

El tratamiento puede incluir medicamentos.

Según la afección y la salud cardíaca del paciente, es posible tratar los síntomas del delirium con medicamentos. Debido a que estos medicamentos tienen efectos secundarios graves, el médico debe vigilar de cerca al paciente. Los medicamentos son los siguientes:

Es posible usar la sedación para tratar el delirium en la etapa final de la vida o cuando no mejora con el tratamiento.

Cuando los síntomas de delirium no se alivian con tratamientos estándar y el paciente se acerca al final de su vida con dolor o dificultad para respirar, tal vez necesite otras terapias. A veces, se utilizan sedantes (calmantes). La familia y el equipo médico tomarán juntos esta decisión.

La decisión sobre el uso de la sedación para aliviar el delirium, podría guiarse por lo siguiente:

  • Varias evaluaciones de los expertos antes de confirmar que el delirium es resistente al tratamiento (no responde al tratamiento).
  • La decisión de sedar al paciente por parte de un equipo de profesionales de la salud y no de un solo médico.
  • Antes de usar una sedación continua, se considerará la posibilidad de usar sedación temporaria por períodos cortos (por ejemplo, por las noches).
  • La labor del equipo de profesionales de atención de la salud para asegurarse de entender los puntos de vista de la familia y verificar que la familia entiende lo que es la sedación paliativa.

Ensayos clínicos en curso

Realice una búsqueda en inglés de ensayos clínicos sobre cáncer auspiciados por el NCI que aceptan pacientes en este momento. La búsqueda se puede realizar según el tipo de cáncer, la edad del paciente, y el lugar donde se llevan a cabo los ensayos. También podrá consultar información general sobre los ensayos clínicos.

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre causas y tratamiento del delirium. El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ sobre los cuidados médicos de apoyo y los cuidados paliativos revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® sobre los cuidados médicos de apoyo y los cuidados paliativos. PDQ Delirium. Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: https://www.cancer.gov/espanol/cancer/tratamiento/efectos-secundarios/memoria/delirium-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

  • Actualización: 23 de junio de 2017

La mayor parte del texto que se encuentra en el sitio web del Instituto Nacional del Cáncer puede copiarse o usarse con toda libertad. Se deberá dar crédito al Instituto Nacional del Cáncer como fuente de esta información e incluir un enlace a esta página, p. ej., “Delirium (PDQ®)–Versión para pacientes fue publicado originalmente por el Instituto Nacional del Cáncer”.

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