Aromaterapia y aceites esenciales (PDQ®)–Versión para pacientes

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Aspectos generales

Preguntas y respuestas sobre la aromaterapia

  1. ¿Qué es la aromaterapia?

    La aromaterapia es el uso de los aceites esenciales de las plantas para sustentar y mantener el equilibrio de la mente, el cuerpo y el espíritu. La usan los pacientes de cáncer, principalmente como una forma de cuidados médicos de apoyo que puede mejorar la calidad de vida y reducir la tensión y la ansiedad. La aromaterapia se puede usar en combinación con otros tratamientos complementarios, como la terapia de masaje y la acupuntura, así como también con los tratamiento estándar.

    Los aceites esenciales (que también se conocen como aceites volátiles) son los componentes básicos de la aromaterapia. Estos se elaboran a partir de las fragancias y esencias que se encuentran en muchas plantas. Estas esencias se elaboran en células especiales de las plantas, con frecuencia debajo de la superficie de las hojas, la corteza, o cáscara, con el uso de la energía que obtienen del sol y elementos del aire, la tierra y el agua. Si la planta se exprime, suelta su esencia y fragancia única.

    Cuando las esencias se extraen de las plantas en forma natural, se convierten en aceites esenciales. Estas se pueden destilar con vapor o agua, o en una prensa mecánica. Los aceites que se elaboran mediante procesos químicos no se consideran verdaderos aceites esenciales

    Para la aromaterapia, se usan muchos aceites esenciales, en la aromaterapia, como los del manzanilla romano, el geranio, la lavanda, el árbol del té, el limón, el cedro y la bergamota. Cada tipo de aceite esencial tiene una composición química diferente que afecta cómo huele, cómo se absorbe y cómo lo usa el cuerpo. Incluso los aceites de otras variedades de plantas dentro de la misma especie pueden presentar composiciones químicas diferentes entre sí. Lo mismo ocurre con plantas que crecen o se cosechan de diferentes maneras o en distintos lugares.

    Los aceites esenciales son muy concentrados. Por ejemplo se necesitan cerca de 220 lb de la flor de lavanda para obtener una libra de aceite esencial. Los aceites esenciales son muy volátiles, se evaporan con rapidez cuando se los expone al aire.

  2. ¿Cuáles son los antecedentes del descubrimiento y uso de la aromaterapia como tratamiento complementario y alternativo para el tratamiento del cáncer?

    La fragancia de las plantas se ha usado en prácticas de sanación por miles de años en diversas culturas, como en la antigua China, India y Egipto. A principios de la edad media se descubrieron por primera vez las formas de extraer los aceites esenciales de las plantas.

    La historia de la aromaterapia moderna comenzó a principios del siglo 20, cuando el químico francés Rene Gattefosse, acuñó el término aromaterapia y estudió los efectos de los aceites esenciales en muchas clases de enfermedades. En las décadas de 1980 y 1990, se descubrió la aromaterapia en los países occidentales al igual que el interés en la medicina complementaria y alternativa (MCA) comenzó a crecer.

  3. ¿Cuál es la teoría detrás de la afirmación de que la aromaterapia es útil en el tratamiento del cáncer?

    La aromaterapia raras veces se indica como tratamiento del cáncer, sino, más bien, como tratamiento de apoyo para manejar los síntomas del cáncer o los efectos secundarios del tratamiento. Hay diferentes teorías sobre cómo funcionan la aromaterapia y los aceites esenciales. Una de las teorías principales es que los receptores de la nariz podrían responder a los olores de los aceites esenciales mediante el envío de mensajes químicos a través de las vías nerviosas al sistema límbico, el cual afecta los estados de ánimo y las emociones. Los estudios de imaginología en seres humanos ayudan a mostrar los efectos de los olores en el sistema límbico y su conexión con las emociones.

  4. ¿Cómo se administra la aromaterapia?

    La aromaterapia se usa de varias maneras. Estos son algunos ejemplos:

    • Inhalación indirecta (el paciente aspira los aceites esenciales mediante el uso de un atomizador o mediante el uso de gotas en un lugar cercano).
    • Inhalación directa (el paciente aspira los aceites esenciales) mediante el uso de un inhalador individual, con gotas de este que flotan sobre agua caliente) para tratar un dolor de cabeza sinusual.
    • Masaje con aromaterapia (se dan masajes en la piel con aceites esenciales, diluidos en un aceite portador).
    • Aplicación de los aceites esenciales en la piel en combinación con sales, lociones o toallas.

    La aromaterapia raras veces se administra por la boca.

    Hay algunos aceites esenciales que por lo general, se escogen para tratar afecciones específicas. Sin embargo, los tipos de aceites que se usan y la forma en que se combinan pueden variar dependiendo de la experiencia y la destreza del aromaterapeuta. Esta carencia de métodos estándar ha llevado a crear algunos conflictos en las investigaciones sobre los efectos de la aromaterapia.

  5. ¿Se ha realizado algún estudio preclínico (animal o de laboratorio) sobre el uso de la aromaterapia?

    En muchos estudios sobre aceites esenciales, se ha determinado que estos contienen efectos antibacterianos cuando se les aplica sobre a la piel. Algunos aceites esenciales tienen efectos antivíricos contra el virus del herpes simple. Otros tienen cualidades antifúngicas contra ciertas infecciones fúngicas, vaginales y de la orofaringe. Además, estudios con ratas han mostrado que diferentes aceites esenciales pueden calmar o dar energía. Cuando las ratas fueron expuestas a ciertas fragancias bajo condiciones de tensión, mejoraron su conducta y su respuesta inmunitaria.

    En un estudio, se observó que, cuando se inhalaban los aceites esenciales, se encontraron compuestos con marcadores de la fragancia en el torrente sanguíneo; esto indica que la aromaterapia afecta al cuerpo directamente como un medicamento, además de afectarlo de manera indirecta a través del sistema nervioso central.

  6. ¿Se ha llevado a cabo algún ensayo clínico (estudio de investigación con personas) sobre la aromaterapia?

    En los ensayos clínicos de aromaterapia, ha estudiado principalmente su uso en el tratamiento de la tensión, la ansiedad y otras afecciones relacionadas con la salud en pacientes gravemente enfermos. Se han publicado varios ensayos clínicos con aromaterapia en pacientes de cáncer con resultados diferentes.

    Algunos de los primeros estudios mostraron que la aromaterapia puede mejorar la calidad de vida en los pacientes de cáncer. Algunos pacientes que reciben aromaterapia han informado mejorías en síntomas como náusea o dolor, y tenían presión arterial, índices respiratorios, frecuencia respiratoria y pulso más bajos. Los estudios sobre masaje con aromaterapia presentan resultados variados, donde algunos estudios dan cuenta de mejorías en el estado de ánimo, el humor, la ansiedad, el dolor y el estreñimiento; y otros estudios no dan cuentan de mejoría alguna.

    En un estudio con niños y adolescentes que inhalaron bergamota y que estaban recibiendo un trasplante de células madre dijeron sentir un aumento de la ansiedad y las náuseas, y ningún efecto en el dolor. Tanto los padres que recibieron aromaterapia como los padres que recibieron un placebo ambos mostraron menor ansiedad luego de los trasplantes realizados a sus niños. En un estudio con pacientes adultos que recibieron trasplantes de células madre, saborear u oler rodajas de naranjas fue más eficaz en reducir las náuseas, las arcadas y la tos que inhalar un aceite esencial de naranja.

    En un estudio pequeño sobre el árbol del té como tratamiento tópico para despejar la superficie de la piel de las bacterias MRSA resistentes a los antibióticos en pacientes, encontró que este fue tan eficaz como el tratamiento con placebo. Los aceites esenciales se han estudiado para disminuir el olor en las úlceras necróticas.

    No hay estudios en la bibliografía científica o médica que hable sobre la aromaterapia como tratamiento contra el cáncer.

  7. ¿Hay informes sobre los riesgos o efectos secundarios de la aromaterapia?

    En los estudios sobre los la inocuidad de los aceites esenciales, se observan muy pocos efectos adversos o riesgos cuando se usan siguiendo las instrucciones. Algunos aceites esenciales tienen la aprobación de la Administración de Medicamentos y Alimentos de los Estados Unidos como ingredientes de los alimentos y se clasifican como GRAS (por lo general, se reconocen como inocuos), dentro de los límites específicos. No se recomienda ingerir cantidades grandes de aceites esenciales.

    La presentación de respuestas alérgicas e irritación en la piel suele ocurrir especialmente cuando los aromaterapeutas o los pacientes pasan largo tiempo con aceites esenciales en contacto con la piel. Se puede presentar sensibilidad al sol cuando se aplican aceites cítricos o de otro tipo sobre a la piel antes de exponerse al sol.

    Se encontró que los aceites de lavanda y del árbol del té presentan ciertos efectos parecidos a las hormonas. Estos tienen efectos similares al estrógeno (hormona sexual femenina) impiden o disminuyen los efectos de los andrógenos (hormonas sexuales masculinas). En un estudio, la aplicación de aceites mostró que aplicar lavanda y aceites del árbol del té sobre la piel durante mucho tiempo, se relacionaba con un agrandamiento de la mama en varones que no habían alcanzado aún la pubertad. Se recomienda que los pacientes con tumores que necesitan estrógeno para crecer, eviten el uso de aceites de lavanda y aceites del árbol del té.

  8. ¿Está la aromaterapia aprobada por la Administración de Medicamentos y Alimentos (FDA) para su uso en el tratamiento del cáncer en los Estados Unidos?

    Los productos de aromaterapia no necesitan aprobación de la Administración de Medicamentos y Alimentos porque estos no se atribuyen nada en cuanto a su uso específico para el tratamiento del cáncer u otras enfermedades.

    Por lo general, la aromaterapia no está regulada por leyes estatales y no se requiere de un permiso especial para ejercer la aromaterapia en los Estados Unidos. Los profesionales con frecuencia combinan su capacitación en aromaterapia con otro campo para el que tienen sí cuentan con un permiso, por ejemplo, terapia de masaje, enfermería titulada, acupuntura o naturoterapia. En algunos cursos de aromaterapia para los proveedores de atención de la salud, se acreditan horas de estudios médicos y se ofrecen créditos para el estudio de medicina lo cual incluyen investigación y medición de resultados.

    La Asociación Nacional para la Aromaterapia Holística (National Association for Holistic Aromatherapy) (www.naha.org) y la Alianza de Aromaterapeutas Internacionales (Alliance of International Aromatherapists) ( www.alliance-aromatherapists.org son dos organizaciones que tienen normas estándar nacionales exigen una norma educativa nacional para los aromaterapeutas. La Asociación Nacional de Aromaterapia Holística (NAHA) planea establecer la certificación en aromaterapia estándar en los Estados Unidos. Hay muchas escuelas que ofrecen programas certificados con aprobación de la NAHA. Hay una lista de escuelas disponibles en la página de Internet http://www.naha.org/schools_level_one_two.htm. Los exámenes nacionales de aromaterapia se realizan dos veces por año.

    La Federación Canadiense de aromaterapeutas (Canadian Federation of Aromatherapists) (www.cfacanada.com) certifica a los aromaterapeutas en Canadá. Para obtener una lista en inglés de programas internacionales de aromaterapia, consultar el sitio de Internet de la Federación de Aromaterapeutas (International Federation of Aromatherapists) (www.ifaroma.org/).

Ensayos clínicos en curso

Consulte la lista de estudios o ensayos clínicos sobre el cáncer auspiciados por el NCI para identificar ensayos clínicos de terapias integrales, alternativas y complementarias sobre aromatherapy and essential oils que en este momento aceptan pacientes. Nota: la información sobre los resultados solo está en inglés.

Obtenga información general sobre ensayos clínicos en el portal de Internet del NCI.

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre el uso de la aromaterapia y los aceites esenciales en el tratamiento de personas con cancer. El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ® sobre las terapias integrales, alternativas y complementarias revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® . PDQ Aromaterapia y aceites esenciales. Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: https://www.cancer.gov/espanol/cancer/tratamiento/mca/paciente/aromaterapia-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

Información general sobre medicina complementaria y alternativa

La medicina complementaria y alternativa (MCA), que también se llama medicina integral, comprende una gran variedad de filosofías, enfoques y tratamientos de sanación. En general, se dice que una terapia es complementaria cuando se añade a un tratamiento convencional; se llama alternativa cuando lo remplaza. (Los tratamientos convencionales son aquellos que la comunidad médica establecida acepta y practica). Las terapias se consideran complementarias o alternativas, según la forma en que se utilicen. El propósito de las terapias complementarias o alternativas es prevenir enfermedades, reducir la tensión, evitar o disminuir los efectos secundarios y los síntomas, y controlar o curar enfermedades.

A diferencia de los tratamientos convencionales para el cáncer, es común que las compañías de seguro no ofrezcan cobertura para las terapias complementarias y alternativas. Los pacientes deben confirmar si su seguro médico cubre estas terapias.

Los pacientes de cáncer que piensen en utilizar terapias complementarias o alternativas, deben hablar sobre esta decisión con su médico, enfermero o farmacéutico del mismo modo que lo harían con cualquier otro tratamiento. Algunas terapias interfieren en el tratamiento estándar o causan daño cuando se usan al mismo tiempo.

Evaluación de los tratamientos de medicina complementaria y alternativa

Es importante que los tratamientos de MCA se sometan a los mismos métodos científicos que se emplean para poner a prueba los tratamientos convencionales. El Instituto Nacional del Cáncer (NCI) y el Centro Nacional de Salud Complementaria e Integral (NCCIH) patrocinan varios ensayos clínicos (estudios de investigación) en centros médicos para probar el uso de los tratamientos de MCA para el cáncer.

En general, se estudian la inocuidad y eficacia de los abordajes convencionales para tratar el cáncer mediante un proceso científico que incluye ensayos clínicos con un gran número de pacientes. Se sabe menos acerca de la inocuidad y la eficacia de los métodos complementarios y alternativos. Muy pocas terapias de MCA se han examinado con métodos científicos rigurosos. En ciertos casos, las terapias de MCA que antes solo se consideraban alternativas se están incorporando poco a poco en el tratamiento del cáncer: no como curas, sino como terapias complementarias que tal vez ayuden a los pacientes a sentirse mejor y recuperarse más pronto. Un ejemplo de esto es la acupuntura. En noviembre de 1997, un grupo de expertos de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH), anunció que se había comprobado que la acupuntura ayuda a controlar las náuseas y los vómitos provocados por la quimioterapia, y el dolor relacionado con la cirugía. Por otra parte, en el caso de otros abordajes, como el uso del laetrilo, se halló que no surten efecto e incluso podrían causar daño.

The NCI Best Case Series Program (disponible solo en inglés), se estableció en 1991, y es un proceso para estudiar los abordajes de MCA que se encuentran en práctica. La Oficina de Medicina Complementaria y Alternativa para el Cáncer (OCCAM) del NCI supervisa este programa. Mediante este proceso, los profesionales de la salud que emplean terapias alternativas en el tratamiento del cáncer envían a la OCCAM los antecedentes médicos de sus pacientes y otros materiales relacionados. La OCCAM hace una revisión minuciosa de los materiales y decide si hay terapias que merecen más investigación.

Preguntas para su proveedor de salud sobre la medicina complementaria y alternativa

Cuando los pacientes están tomando en cuenta los tratamientos complementarios y alternativos, deben hacer las siguientes preguntas a su proveedor de atención de la salud:

  • ¿Qué efectos secundarios se pueden esperar?
  • ¿Cuáles son los riesgos relacionados con este tratamiento?
  • ¿Los beneficios son mayores que los riesgos?
  • ¿Qué beneficios se deben esperar de este tratamiento?
  • ¿El tratamiento puede interferir con el tratamiento convencional?
  • ¿Este tratamiento es parte de un ensayo clínico?
  • De ser así, ¿quién patrocina este ensayo?
  • ¿Mi seguro cubre este tratamiento?

Información adicional

El Centro Nacional de Salud Complementaria e Integral (NCCIH)

El Centro Nacional de Salud Complementaria e Integral (NCCIH) de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) facilita la investigación y evaluación de las prácticas complementarias y alternativas y ofrece información acerca de una variedad de enfoques para los profesionales de la salud y el público en general.

  • Centro de Información del NCCIH
  • Post Office Box 7923 Gaithersburg, MD 20898-7923
  • Teléfono: 1-888-644-6226 (línea gratuita)
  • TTY (para personas sordas o con dificultades auditivas): 1-866-464-3615
  • E-mail: info@nccih.nih.gov
  • Portal de Internet: https://nccih.nih.gov/health/espanol

Medicina complementaria y alternativa en PubMed

El NCCIH y la Biblioteca Nacional de Medicina (NLM) de los NIH crearon juntos CAM on PubMed (disponible en inglés), una herramienta de búsqueda gratuita y fácil de usar para encontrar citas de revistas científicas sobre medicina complementaria y alternativa. CAM on PubMed es un subgrupo de la base de datos bibliográficos PubMed de la NLM que cuenta con más de 230 000 referencias y resúmenes de artículos sobre medicina complementaria y alternativa publicados en revistas científicas. Esta base de datos también tiene enlaces a las páginas de Internet de más de 1800 revistas, lo que ofrece a los usuarios acceso a los artículos completos. (Es posible que deba pagar una suscripción u otro cargo para leer los artículos completos).

Oficina de Medicina Complementaria y Alternativa para el Cáncer

La Oficina de Medicina Complementaria y Alternativa para el Cáncer (OCCAM) del NCI coordina las actividades del NCI en el área de la medicina complementaria y alternativa (MCA). La OCCAM fomenta la investigación sobre la MCA para el cáncer y ofrece información a los profesionales de la salud y al público en general en el portal de Internet del NCI (disponible solo en inglés).

Servicio de Información sobre el Cáncer del Instituto Nacional del Cáncer (NCI)

En los Estados Unidos, llame a la línea gratuita del Servicio de Información sobre el Cáncer del NCI: 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER) de lunes a viernes, de 8:00 a. m. a 8:00 p. m. Un especialista capacitado en información sobre el cáncer estará disponible para contestar sus preguntas.

Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos

La Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) reglamenta los medicamentos y los dispositivos médicos para asegurar que sean inocuos y eficaces.

  • Food and Drug Administration
  • 10903 New Hampshire Avenue
  • Silver Spring, MD 20993
  • Teléfono: 1-888-463-6332 (línea gratuita)
  • Portal de Internet: http://www.fda.gov

Comisión Federal de Comercio

La Comisión Federal de Comercio (FTC) hace cumplir las leyes de protección al consumidor. Las siguientes son algunas de las publicaciones disponibles de este organismo:

  • Cuidando su Salud: Fuentes de Información sobre Productos y Servicios para la Salud
  • Fraudulent Health Claims: Don’t Be Fooled
  • Consumer Response Center
  • Federal Trade Commission
  • 600 Pennsylvania Avenue, NW
  • Washington, DC 20580
  • Teléfono: 1-877-382-4357 (1-877-FTC-HELP) (línea gratuita)
  • TTY (para personas sordas o con dificultades auditivas): 202-326-2502
  • Portal de Internet: http://www.ftc.gov/es
  • Actualización: 2 de enero de 2015

Este texto puede copiarse o usarse con toda libertad. Sin embargo, agradeceremos que se dé reconocimiento al Instituto Nacional del Cáncer como creador de esta información. El material gráfico puede ser propiedad del artista o del editor por lo que tal vez sea necesaria su autorización para poder usarlo.