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¿Cómo afecta la COVID-19 a las personas con cáncer? El Estudio del NCI sobre Pacientes de Cáncer con COVID-19 ayudará a saberlo

, por Doctor James H. Doroshow

Se inició el Estudio del NCI sobre Pacientes de Cáncer con COVID-19 llamado NCCAPS que ayudará a los científicos a responder a interrogantes sobre el efecto de la enfermedad por el coronavirus de 2019 (COVID-19) en los pacientes de cáncer y el efecto del cáncer en la evolución de la COVID-19.

Crédito: iStock

Desde el estallido abrupto de la pandemia de la COVID-19, todos vivimos con gran temor, incertidumbre y ansiedad. Como oncólogo e investigador de cáncer, sé que estos sentimientos son aún más intensos en muchas personas con cáncer.

Las personas con cáncer ya hacen frente al desconcierto de recibir el diagnóstico, las dificultades de los tratamientos o el estrés de ser sobrevivientes de cáncer. Encima de eso, sabemos que las personas con cáncer tal vez tengan un riesgo mayor de presentar una COVID-19 grave porque el cáncer o su tratamiento las deja más vulnerables a las complicaciones.

En el NCI mantenemos el compromiso con nuestra misión vital de llevar a cabo la investigación sobre el cáncer, y trabajamos con empeño para satisfacer las necesidades de los pacientes de cáncer durante la pandemia de la COVID-19. Es por eso que hoy iniciamos un estudio nacional a largo plazo, llamado Estudio del NCI sobre Pacientes de Cáncer con COVID-19 (NCCAPS)

Se encuentra abierta la inscripción a este estudio para los adultos que se hacen las pruebas de detección del coronavirus de 2019 o tienen la COVID-19 y, además, reciben tratamiento del cáncer. Más adelante, planificamos ampliar el estudio para incluir a los niños con cáncer y COVID-19.

El NCCAPS ayudará a los científicos a responder a interrogantes clave sobre el efecto de la COVID-19 en los pacientes de cáncer y el efecto del cáncer en la evolución de la COVID-19. Los hallazgos podrían influir en el tratamiento futuro de los pacientes de cáncer con COVID-19.

Esperamos inscribir a 2000 pacientes en más de 1000 centros de los Estados Unidos y alentamos mucho la participación de todos los centros de estudios clínicos financiados por el NCI, en especial, los centros que prestan servicios a grupos minoritarios y desatendidos, y a poblaciones rurales, además de los centros en áreas con incidencia alta de COVID-19.

La Unidad de Apoyo a Estudios Clínicos del Cáncer (CTSU), un servicio del NCI que trabaja con centros clínicos para respaldar las operaciones diarias de los estudios, colaborará con este estudio.

Programas de estudios clínicos y el NCCAPS

Los programas de estudios clínicos financiados por el NCI que podrán participar en el NCCAPS son: la Red Nacional de Ensayos Clínicos (NCTN), el Programa de Investigación Oncológica Comunitaria del NCI (NCORP) y la Red de Estudios Clínicos de Tratamientos Experimentales (ETCTN).

Estudio del NCI sobre Pacientes de Cáncer con COVID-19

El NCCAPS es un estudio de la evolución natural de la COVID-19, lo que significa que seguiremos la forma en que la enfermedad se origina y evoluciona. Los investigadores obtienen información sobre los antecedentes médicos, los antecedentes de cáncer y de tratamiento de los pacientes, y del tratamiento de la COVID-19.

En este estudio no se investigará un tratamiento nuevo. Los médicos de los participantes serán quienes determinarán los tratamientos del cáncer y la COVID-19 que recibirán los pacientes, y la participación en el estudio no modificará la atención médica para estas enfermedades. 

Nuestro objetivo es reclutar a un gran número de pacientes de cáncer con COVID-19 de todas las edades. Para participar, los pacientes deben recibir en este momento tratamiento del cáncer (quimioterapia, terapia dirigidainmunoterapia o radioterapia) o atención de seguimiento después del tratamiento para los que necesitan ir con regularidad a un centro de atención médica. 

La seguridad de los pacientes es nuestra prioridad máxima, y la participación en este estudio no requiere concurrir a citas adicionales al médico o al hospital. La mayor parte de los datos se recopilan de forma electrónica de las historias clínicas, y algunos de los resultados de las pruebas que obtenemos son parte de la atención de rutina de los pacientes.

Debido a que es importante contar con un grupo diverso de participantes en el estudio, ponemos gran énfasis en reclutar grupos minoritarios o de poblaciones rurales. Nos interesa conocer el efecto de la COVID-19 en los pacientes de cáncer tanto en Montana como en Nueva York, y necesitamos aprender más sobre su efecto en los pacientes afroamericanos y de raza blanca. 

Los investigadores del estudio necesitan un grupo grande y diverso de pacientes para generar muchos datos sobre características clave, como el tipo de cáncer que tienen, los tratamientos que reciben para el cáncer y la COVID-19, los síntomas que presentan, la evolución de la COVID-19 y si se recuperan de la enfermedad. 

Una característica sin precedentes del NCCAPS es que obtendremos muestras de sangre y copias de procedimientos con imágenes de rutina durante 2 años. Las muestras de sangre se extraerán cuando los pacientes necesiten extracciones de sangre por el tratamiento del cáncer o de la COVID-19. Asimismo, tendremos copias de las imágenes o pruebas que los pacientes se hagan como parte de la atención que reciben para el cáncer o la COVID-19.

Con las copias de distintos procedimientos con imágenes (como tomografías computarizadas y resonancias magnéticas) trataremos de entender la repercusión total de la COVID-19 en todo el cuerpo, no solo en los pulmones. Por ejemplo, en algunos estudios con imágenes de rutina se observan coágulos de sangre en los pacientes de cáncer. A partir de las pruebas recientes de que la COVID-19 tal vez cause coágulos de sangre, estas técnicas de obtención de imágenes serán un recurso importante. 

¿Cómo afecta la COVID-19 los desenlaces del cáncer?

Hay muchas cosas que no sabemos sobre la COVID-19 y el cáncer. El NCCAPS investiga cómo la COVID-19 afecta el tratamiento del cáncer y los desenlaces de la enfermedad, y viceversa.

Algunas preguntas que esperamos abordar son, por ejemplo: 

  • ¿Cambia la COVID-19 la manera en que el cáncer se multiplica o se disemina? 
  • ¿Afecta la COVID-19 con más gravedad a las personas con determinados tipos de cáncer? 
  • ¿Afecta el tratamiento del cáncer la capacidad de las personas para combatir la COVID-19? 
  • ¿Durante cuánto tiempo se altera la calidad de vida de los pacientes de cáncer debido a la COVID-19?

Otro objetivo es identificar los factores de riesgo relacionados con casos graves de COVID-19 en las personas con cáncer. Haremos una evaluación muy detallada y minuciosa de los biomarcadores que se asocian a desenlaces graves de la COVID-19. La identificación de los biomarcadores nos permitirá determinar en el futuro cuáles son los pacientes que necesitan medidas de prevención o un tratamiento más agresivo.

Por ejemplo, los investigadores del estudio quieren descubrir los factores de riesgo genéticos que se asocian a los síntomas graves y la muerte por COVID-19. Los científicos en la División de Epidemiología y Genética del Cáncer (DCEG) del NCI llevan a cabo la secuenciación genética y otros análisis genéticos de las muestras de sangre de los participantes. Este trabajo se combinará con una iniciativa más grande de la DCEG para investigar las características genéticas que determinan la susceptibilidad a la COVID-19 y los desenlaces.

También observamos la respuesta inmunitaria de los participantes a la COVID-19, incluso las concentraciones y tipos de anticuerposcélulas inmunitariascitocinas. Con estos datos, buscamos detectar biomarcadores inmunitarios que se relacionan con los síntomas graves o la muerte por COVID-19. 

Para ampliar las investigaciones, las muestras de sangre y los datos que reuniremos se pondrán a disposición de los investigadores de manera que se proteja la privacidad de los pacientes. Las muestras de sangre y los datos se guardan en un biobanco o base de datos que respalda el NCI y al que tiene acceso controlado. Estas muestras y datos se podrán usar en investigaciones sobre la COVID-19 y el cáncer en el futuro. 

Preparación en solo seis semanas

Tengo un enorme orgullo de la capacidad del NCI de adaptar nuestra infraestructura de investigación clínica durante esta emergencia nacional y la rapidez con que logramos hacerlo. Planificar y llevar adelante un estudio de esta magnitud y complejidad suele llevar más de 1 año, pero con dedicación y perseverancia, el NCCAPS pasó de ser una idea a un programa listo para aceptar participantes en solo 6 semanas. 

El doctor James H. Doroshow, subdirector de Investigación Clínica y Aplicada del NCI

El crédito por este esfuerzo gigante corresponde sobre todo a los codirectores del estudio, la doctora Larissa Korde del Programa de Evaluación de Tratamientos del Cáncer (CTEP) y el doctor Brian Rini, jefe de estudios clínicos del Centro Oncológico Vanderbilt-Ingram (VICC), al igual que a Andrea Denicoff, enfermera licenciada en Ciencias, también del CTEP. Pero hay muchas otras personas que contribuyeron y continúan haciéndolo. Casi todas las divisiones, oficinas y centros del NCI participan en este estudio.

Además, me parece muy alentador el entusiasmo con que respondieron muchos centros de estudios clínicos financiados por el NCI y las ganas de colaborar con esta investigación y llevar a cabo sus propios estudios sobre la COVID-19 en pacientes de cáncer. Sabemos que hay centros de estudios clínicos que desean participar en esta investigación que requiere un uso intensivo de recursos, por lo que el NCI reembolsará a los centros por las inscripciones de la misma manera que lo haría con un estudio terapéutico.

Juntos obtendremos tanta información como podamos sobre la COVID-19 en adultos y niños con cáncer, y haremos todo lo que esté a nuestro alcance para proteger y tratar a nuestros pacientes más vulnerables.

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