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¿Prequntas sobre el cáncer?

Cáncer de pulmón de células no pequeñas: Tratamiento (PDQ®)

Versión Paciente
Actualizado: 25 de octubre de 2013

Información general sobre el cáncer de pulmón de células no pequeñas



El cáncer de pulmón de células no pequeñas es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del pulmón.

Los pulmones son un par de órganos respiratorios con forma de cono ubicados en el pecho. Los pulmones incorporan oxígeno en el cuerpo cuando se inhala y eliminan dióxido de carbono, un producto de desecho de las células del cuerpo, cuando se exhala. Cada pulmón tiene secciones que se llaman lóbulos. El pulmón izquierdo tiene dos lóbulos. El pulmón derecho, que es ligeramente más grande, tiene tres lóbulos. Dos conductos que se llaman bronquios comunican la tráquea con los pulmones derecho e izquierdo. A veces, los bronquios también se ven afectados por el cáncer de pulmón. El interior de los pulmones está compuesto por unos sacos diminutos de aire llamados alvéolos y unos tubos pequeños llamados bronquiolos.

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Anatomía respiratoria; el dibujo muestra el pulmón derecho con los lóbulos superiores, medios e inferiores; el pulmón izquierdo con los lóbulos superiores e inferiores; y la tráquea, los bronquios, los ganglios linfáticos y el diafragma.  El recuadro muestra los bronquiolos, los alvéolos, la arteria y la vena.
Anatomía del sistema respiratorio, mostrando la tráquea y ambos pulmones y sus lóbulos y las vías respiratorias. También se muestran los ganglios linfáticos y el diafragma. El oxígeno se inhala a los pulmones y pasa a través de las membranas delgadas de los alvéolos hacia el torrente sanguíneo (ver recuadro).


La pleura, una membrana delgada, cubre la superficie exterior de cada pulmón y reviste el interior de la cavidad torácica. Esto crea una bolsa que se llama cavidad pleural. Normalmente, la cavidad pleural contiene una pequeña cantidad de líquido que ayuda al movimiento de los pulmones dentro del pecho cuando se respira.

Hay dos tipos principales de cáncer de pulmón: cáncer de pulmón de células no pequeñas y cáncer de pulmón de células pequeñas.

Para mayor información, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

Hay varios tipos de cáncer de pulmón de células no pequeñas.

Cada tipo de cáncer de pulmón de células no pequeñas tiene diferentes clases de células cancerosas. Las células cancerosas de cada tipo crecen y se diseminan de diferentes maneras. Los tipos de cáncer de pulmón de células no pequeñas se denominan según las clases de células que se encuentran en el cáncer y la apariencia de las células al microscopio:

Otros tipos menos comunes de cáncer de pulmón de células no pequeñas son el tumor carcinoide pleomórfico, el carcinoma de la glándula salival y el carcinoma no clasificado.

El hábito de fumar aumenta el riesgo de cáncer de pulmón de células no pequeñas.

Fumar cigarrillos, pipas o cigarros es la causa más común del cáncer de pulmón. Cuanto más temprano una persona empieza a fumar, cuanto más a menudo fuma y cuantos más años fuma una persona, mayor es el riesgo de cáncer de pulmón. Si una persona deja de fumar, el riesgo disminuye con los años.

Cualquier cosa que aumenta la probabilidad de presentar una enfermedad se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que se va a presentar esa enfermedad; no tener factores de riesgo no significa que no se va a presentar esa enfermedad. Consultar con el médico si se piensa que se está en riesgo.

Los factores de riesgo para el cáncer de pulmón incluyen los siguientes:

Cuando el tabaquismo se combina con otros factores de riesgo, aumenta el riesgo de cáncer de pulmón.

Entre los signos posibles de cáncer de pulmón de células no pequeñas se incluyen tos persistente y falta de aliento.

A veces, el cáncer de pulmón no causa ningún síntoma y se encuentra durante una radiografía del tórax realizada por otra afección. Los síntomas se pueden deber al cáncer de pulmón o a otras afecciones. Consultar con un médico si se presenta cualquiera de los siguientes problemas:

  • Molestia o dolor en el pecho.
  • Tos que no desaparece o empeora con el tiempo.
  • Dificultad para respirar.
  • Silbido respiratorio.
  • Sangre en el esputo (mucosidad que se expulsa desde los pulmones).
  • Ronquera.
  • Pérdida de apetito.
  • Pérdida de peso por razón desconocida.
  • Mucho cansancio.
  • Dificultad para tragar.
  • Hinchazón de la cara o las venas del cuello.

Para detectar (encontrar), diagnosticar y estadificar el cáncer de pulmón de células no pequeñas, se utilizan pruebas para examinar los pulmones.

Por lo general, las pruebas para detectar, diagnosticar y estadificar el cáncer de pulmón de células no pequeñas se realizan al mismo tiempo. Se pueden usar algunas de las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para verificar los signos generales de salud, como el control de signos de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que no parezca habitual. También se anotan los antecedentes de los hábitos de salud del paciente, inclusive si fuma, trabajos anteriores, enfermedades y tratamientos.

  • Pruebas de laboratorio : procedimientos médicos en los que analizan muestras de tejido, sangre, orina u otras sustancias del cuerpo. Estas pruebas ayudan a diagnosticar enfermedades, planificar y vigilar el tratamiento, o vigilar la evolución de la enfermedad.

  • Radiografía del tórax: Un rayo X de los órganos y los huesos dentro del tórax. Una radiografía es un tipo de haz de energía que puede atravesar el cuerpo y plasmarse en una película, con lo cual se crean imágenes del interior del cuerpo.
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    Radiografía del tórax; el dibujo muestra a la paciente de pie con la espalda hacia la máquina de rayos-X. Las radiografías se utilizan para tomar imágenes de los órganos y huesos del pecho.  Los rayos X  pasan a través del paciente y se plasman en una película.
    Radiografía del tórax. Las radiografías se utilizan para tomar imágenes de los órganos y huesos del pecho. Los rayos X pasan a través del cuerpo y se plasman en una película.

  • Exploración por TC (exploración por TAC): procedimiento mediante el cual se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo, como por ejemplo el tórax, desde ángulos diferentes. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se inyecta un tinte en una vena o se ingiere, a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen más claramente. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada.

  • Citología de esputo : procedimiento durante el cual un patólogo observa una muestra de esputo (mucosidad expulsada al toser) al microscopio para verificar la presencia de células cancerosas.

  • Biopsia por aspiración con aguja fina (AAF) del pulmón: extracción de tejido o líquido del pulmón mediante una aguja fina. Para localizar el tejido o líquido anormal en el pulmón, se realiza una exploración por TC, una ecografía u otro procedimiento con imágenes. Se puede realizar un pequeño corte en la piel donde se introduce la aguja de biopsia en el tejido o líquido anormal. Se extrae una muestra y se envía al laboratorio. Un patólogo observa la muestra al microscopio para verificar si hay células cancerosas. A continuación, se realiza una radiografía del tórax para asegurarse de que no haya escapes de aire del pulmón hacia el pecho.
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    Biopsia de pulmón; el dibujo muestra a un paciente tendido sobre una camilla que se desliza a través de una máquina de tomografía computarizada (TC), y una imagen de una radiografía de un corte transversal del pulmón en un monitor arriba del paciente. El dibujo también muestra a un médico usando la imagen radiográfica para ayudarlo a colocar la aguja de biopsia a través de la pared torácica, hasta el área del tejido anormal del pulmón. El dibujo del recuadro muestra una vista lateral de la cavidad torácica y los pulmones, con la aguja de biopsia insertada en el área de tejido anormal.
    Biopsia de pulmón por aspiración con aguja fina. El paciente está tendido en una camilla que se desliza a través de la máquina de tomografía computarizada (TC), que toma radiografías del interior del cuerpo. Las radiografías ayudan al médico a ver dónde está el tejido anormal en el pulmón. Se inserta una aguja de biopsia a través de la pared torácica hasta el área del tejido anormal del pulmón. Se extrae un pedazo pequeño de tejido a través de la aguja y se observa al microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

  • Broncoscopia : procedimiento usado para observar el interior de la tráquea y las vías respiratorias mayores del pulmón y determinar si existen áreas anormales. Se introduce un broncoscopio a través de la nariz o la boca hacia la tráquea y los pulmones. Un broncoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener un instrumento para extraer muestras de tejido y observarlas al microscopio para verificar si hay signos de cáncer.
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    Broncoscopia; el dibujo muestra un broncoscopio insertado a través de la boca, la tráquea y el bronquio hasta el pulmón; los ganglios linfáticos a lo largo de la tráquea y los bronquios, y el cáncer en un pulmón. El recuadro muestra al paciente acostado sobre una camilla mientras se le realiza la broncoscopia.
    Broncoscopia. Se inserta un broncoscopio a través de la boca, la tráquea y los bronquios principales hasta el pulmón para ver si hay áreas anormales. Un broncoscopio es un aparato con forma de tubo delgado, con una luz y una lente para observar. También puede tener un instrumento para cortar. Se pueden tomar muestras de tejido y examinarlas al microscopio para determinar si hay señales de enfermedad.

  • Toracoscopia : procedimiento quirúrgico para observar si hay áreas anormales en los órganos internos del pecho. Se hace una incisión (corte) entre dos costillas y se introduce un toracoscopio en el pecho. Un toracoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer tejido o muestras de ganglios linfáticos y observarlos al microscopio para verificar si hay signos de cáncer. En algunos casos, se puede utilizar este procedimiento para extirpar parte del esófago o el pulmón. Si no se puede llegar a ciertos tejidos u órganos, se puede realizar una toracotomía. En este procedimiento, se hace un corte más grande entre las costillas y se abre el pecho.

  • Toracentesis : extracción del líquido que se encuentra en el espacio entre el revestimiento del pecho y el pulmón mediante una aguja. Un patólogo analiza el líquido al microscopio a fin de detectar células cancerosas.

  • Microscopía óptica y electrónica : prueba de laboratorio en la que se observan las células de una muestra de tejido con microscopios comunes y de alta potencia para verificar si hay ciertos cambios en las células.

  • Estudio inmunohistoquímico : Una prueba de laboratorio en la que se agrega una sustancia, como un anticuerpo, un tinte o un radioisótopo a una muestra de tejido con cáncer para verificar si tiene ciertos antígenos. Este tipo de estudio se usa para determinar la diferencia entre distintos tipos de cáncer.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de los siguientes aspectos:

  • El estadio del cáncer (el tamaño del tumor y si afecta el pulmón solamente o se diseminó hasta otras partes del cuerpo).
  • El tipo de cáncer de pulmón.
  • Si hay síntomas como tos o dificultad para respirar.
  • El estado general de salud del paciente.

Los tratamientos actuales no curan el cáncer en la mayoría de los pacientes de cáncer de pulmón de células no pequeñas.

Si se detecta cáncer de pulmón, se debe considerar la participación en uno de los numerosos ensayos clínicos que se realizan para mejorar el tratamiento. Los ensayos clínicos se realizan en la mayor parte del país para pacientes en cualquiera de los estadios de cáncer de pulmón de células no pequeñas. Para mayor información en inglés sobre ensayos clínicos en curso, consultar el portal de Internet del NCI.