Pasar al contenido principal

Terapia con láser para tratar el cáncer

Aparato que emite rayos láser apuntado a la piel

En la terapia con láser se usa un rayo estrecho de luz intensa para sacar o destruir el cáncer o células anormales que podrían volverse cancerosas.

Fuente: iStock

¿Qué es la terapia con láser?

En la terapia con láser o terapia láser, se usa un rayo estrecho de luz intensa para sacar o destruir el cáncer o células que podrían volverse cancerosas. Las células tumorales absorben luz de distintas longitudes de onda (o colores) que las células normales. Por este motivo, los médicos ajustan la onda del láser para apuntar a las células tumorales y destruirlas.  La terapia con láser es un tipo de tratamiento local. Es decir, se usa para tratar un lugar específico del cuerpo.   
Los láseres también se emplean en otros tratamientos locales, como la terapia fotodinámica y la termoterapia intersticial con láser (LITT). En la LITT se aplica calor y se parece a la terapia de hipertermia.

La terapia láser también se usa con la cirugía. A veces, después de una cirugía, los médicos usan los láseres para sellar lo siguiente:

¿Para qué cánceres y cambios precancerosos se usa la terapia con láser?

La terapia láser se usa la mayor parte del tiempo para tratar cáncer y cambios precancerosos en la superficie del cuerpo o el revestimiento interno de los órganos. Los usos más comunes son los siguientes:

Cambios precancerosos en las siguientes partes del cuerpo:

La terapia láser a veces se usa también para aliviar algunos síntomas del cáncer avanzado, como el sangrado u obstrucciones. Por ejemplo, el láser quizás permita destruir partes de un tumor que bloquea la tráquea, la garganta, el colon o el estómago.

¿Cómo se aplica la terapia con láser?

Para aplicar la terapia láser, es común que se use un endoscopio (tubo delgado con luz) para observar los tejidos dentro del cuerpo. Los endoscopios flexibles tienen fibras ópticas, que son fibras delgadas que se usan solas o en grupos para transmitir la luz al sitio de tratamiento. Se introduce por una abertura en el cuerpo, como la boca, la nariz, el ano o la vagina. Luego se apunta la luz del láser con precisión para cortar o destruir un tumor.

¿Qué tipos de láser se usan en el tratamiento del cáncer?

Hay tres tipos de láser que se usan en el tratamiento del cáncer:

  • Láser de dióxido de carbono (CO2)
  • Láser de argón
  • Láser de Nd-YAG, un láser que tiene un cristal (granate) con metales (itrio y aluminio con neodimio)

Con los láser de dióxido de carbono y de argón es posible cortar la superficie de la piel sin tocar las capas más profundas. Por eso se usan para extirpar cáncer en la superficie del cuerpo, como el cáncer de piel.

El láser de Nd-YAG por lo general se usa dentro de un endoscopio para tratar órganos internos, como el útero, el esófago y el colon.

Durante la LITT, se usan fibras ópticas para dirigir la luz del láser de Nd-YAG a partes específicas del cuerpo.
Para la terapia fotodinámica, se usa con frecuencia el láser de argón. 
 

¿Qué beneficios tiene la terapia con láser?

Cuando se corta el tejido con un láser, se sella el sangrado. Esto causa menos daño a los tejidos sanos durante la cirugía.  Tendrá menos dolor, sangrado, hinchazón y cicatrices. Si se usa la terapia con láser, la cirugía suele durar menos. Es más, por lo general la terapia con láser no requiere hospitalización. La cicatrización es más rápida cuando la cirugía es con láser, y es menos probable que tenga una infección.

¿Qué desventajas tiene la terapia con láser?

Los cirujanos deben recibir capacitación especial antes de usar la terapia con láser y deben seguir medidas de seguridad rigurosas. La terapia con láser es costosa y exige el uso de equipo especializado. Además, los efectos de la terapia con láser quizás no sean duraderos, o sea que los médicos tal vez necesiten repetir el tratamiento para lograr el beneficio completo.

No todos los hospitales o centros oncológicos en los Estados Unidos cuentan con los médicos expertos y las máquinas necesarias para ofrecer la terapia con láser a los pacientes de cáncer. Consulte con el médico o llame a los hospitales o centros oncológicos en su área para saber si ofrecen esta terapia.

Investigación sobre la terapia con láser

Los médicos prueban los láseres para tratar el cáncer y los cambios precancerosos. Para ubicar un estudio clínico que usa terapia con láser, llame al Servicio de información de Cáncer del NCI al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER) o visite la página Información sobre estudios clínicos para pacientes y cuidadores.