VPH y el cáncer

Destacando temas clave en la vigilancia del cáncer, este video del NCI describe el virus del papiloma humano (VPH), los cánceres relacionados con el VPH y las vacunas para prevenir la infección por VPH.

¿Qué es el virus del papiloma humano, (VPH)?

El VPH es un grupo de más de 200 virus relacionados, algunos de los cuales se transmiten por relaciones sexuales vaginales, orales o anales. 

Los tipos de VPH que se transmiten sexualmente comprenden dos grupos: de bajo riesgo y de alto riesgo.

  • Los VPH de bajo riesgo casi no causan enfermedades. Sin embargo, unos pocos tipos de VPH de bajo riesgo pueden causar verrugas en los genitales o alrededor de ellos, en el ano, la boca o la garganta. En algunos casos raros, pueden causar papilomatosis respiratoria recurrente, una afección en la que tumores benignos crecen en las vías respiratorias.
  • Los VPH de alto riesgo causan varios tipos de cáncer. Hay cerca de 14 tipos de VPH de alto riesgo. Dos de estos, el VPH16 y el VPH18, son responsables de la mayoría de los cánceres relacionados con el VPH.

La infección por VPH es común: Casi todas las personas activas sexualmente tienen infección por el VPH casi inmediatamente una vez que se hacen activas sexualmente. Casi la mitad de estas infecciones son por un tipo de VPH de alto riesgo.

La mayoría de las infecciones por VPH no causan cáncer: El sistema inmunitario controla generalmente las infecciones por VPH por lo que no causan cáncer.

Las infecciones por VPH de alto riesgo que persisten pueden causar cáncer: Algunas veces el sistema inmunitario no puede controlar con éxito las infecciones por VPH.  Cuando persiste por muchos años una infección por VPH de alto riesgo, puede causar cambios en las células que, si no se tratan, pueden empeorar con el tiempo y hacerse cancerosos. 

La vacunación contra el VPH puede prevenir el cáncer: Las vacunsa contra el VPH pueden prevenir la infección con tipos de VPH que causan enfermedades, y previenen muchos cánceres relacionados con el VPH y casos de verrugas genitales. 

Cánceres causados por la infección del VPH

Las infecciones por VPH que duran mucho tiempo pueden causar cáncer en partes del cuerpo en donde el VPH infecta las células, como en el cuello uterino, la orofaringe (la parte de la garganta detrás de la boca, incluyendo el paladar blando, la base de la lengua y las amígdalas), el ano, el recto, el pene, la vagina y la vulva.  El VPH infecta las células escamosas que revisten las superficies internas de estos órganos. Por esta razón, la mayoría de los cánceres relacionados con el VPH son un tipo de cáncer llamado carcinoma de células escamosas. Algunos cánceres de cuello uterino, llamados también cánceres cervicales, se originan en las células glandulares del cuello del útero y se llaman adenocarcinomas.

Para saber más sobre los cánceres relacionados con el VPH en los Estados Unidos, la lista de abajo ofrece más información.  

  • Cáncer de cuello uterino: Prácticamente todos los cánceres de cuello uterino son causados por el VPH. Los exámenes rutinarios de detección pueden prevenir la mayoría de los cánceres de cuello uterino al permitir a los médicos encontrar y extirpar las células precancerosas antes de que se conviertan en cancerosas.  Como resultado de esto, los índices de cáncer de cuello uterino en los Estados Unidos están disminuyendo. Aprenda más acerca de las tendencias y estadísticas del cáncer de cuello uterino.
  • Cánceres de orofaringe: La mayoría de los cánceres de orofaringe (70 %) en los Estados Unidos son causados por el VPH. El número de casos nuevos está aumentando cada año, y los cánceres de orofaringe son ahora los cánceres más comunes relacionados con el VPH en los Estados Unidos.  Obtenga más información sobre las tendencias en el diagnóstico y los índices de supervivencia de los cánceres de cavidad oral y de faringe.
  • Cáncer de ano: Más de 90 % de los cánceres de ano son causados por el VPH. El número de los casos nuevos y de muertes por cáncer de ano está aumentando cada año. Obtenga más información sobre las estadísticas del cáncer de ano.
  • Cáncer de pene: La mayoría de los cánceres de pene (más del 60 %) son causados por VPH. Entérese de la importancia de hacerse los tratamientos recomendados para cáncer de pene, un tipo raro de cáncer.
  • Cáncer de vagina: La mayoría de los cánceres de vagina (75 %) son causados por VPH. Infórmese acerca de los síntomas y tratamiento para cáncer de vagina , un tipo raro de cáncer.
  • Cáncer de vulva: La mayoría de los cánceres de vulva (70 %) son causados por VPH. Aprenda más acerca de los casos nuevos e índices de mortalidad del cáncer de vulva, un tipo raro de cáncer.

En los Estados Unidos, los VPH de alto riesgo causan el 3 % de todos los cánceres en mujeres y 2 % de todos los cánceres en los hombres, con un resultado de cerca de 43 000 cánceres relacionados con el VPH cada año.

En todo el mundo, el gravamen de los cánceres relacionados con el VPH es mucho mayor.  Los VPH de alto riesgo causan cerca de 5 % de todos los cánceres en el mundo, de los cuales se calcula que 570 000 mujeres y 60 000 hombres tienen un cáncer relacionado con el VPH cada año. El cáncer de cuello uterino es de los cánceres más comunes y una causa principal de muertes relacionadas con el cáncer en países de ingresos bajos y medios, en donde no están al alcance tan fácilmente los exámenes de detección y el tratamiento de los cambios iniciales en las células del cuello uterino. 

¿Cómo se transmite el VPH?

EL VPH se transmite por relaciones sexuales vaginales, anales y orales, y por otros contactos íntimos de piel con piel. La infección se pasa fácilmente entre la pareja sexual. Los condones y las barreras bucales pueden reducir la probabilidad de transmisión del VPH pero no la impiden por completo.

¿Causa síntomas la infección por el VPH?

No, la infección por el VPH de alto riesgo no causa síntomas. Los cambios precancerosos de las células causados por una infección persistente por el VPH tampoco causa síntomas. Sin embargo, las lesiones precancerosas en otros sitios del cuerpo pueden causar síntomas.  Y, si una infección por VPH se convierte en cancerosa, el cáncer puede causar síntomas. Información acerca de signos y síntomas de cánceres de cuello uterino, de vagina, vulva, pene,  ano y orofaringe.

Prevención de la infección por VPH con la vacunación contra el VPH

La vacuna contra el VPH Gardasil 9® protege contra la infección de nueve tipos de VPH: los dos tipos de VPH de bajo riesgo que causan la mayoría de las verrugas genitales, más los siete tipos de VPH de alto riesgo que causan la mayoría de los cánceres relacionados con el VPH.

La vacunación contra el VPH es aprobada por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) y recomendada por los Centros para el Control de Enfermedades (CDC)

  • Para niñas y mujeres jóvenes, para prevenir el cáncer de ano, cáncer de cuello uterino, cáncer de vulva, y cáncer de vagina; cambios celulares precancerosos en el cuello uterino, vulva, vagina y ano; y verrugas genitales causados por VPH.
  • Para niños y hombres jóvenes, para prevenir el  cáncer de ano, lesiones anales precancerosas y verrugas genitales.

Los CDC recomiendan que la vacuna contra el VPH se aplique a todos los niños de 11 o 12 años, aunque está aprobada para usarse empezando a la edad de 9.  Los CDC recomiendan también que se aplique hasta la edad de 26 en mujeres y la edad de 21 en los hombres (o 26 para algunos grupos de hombres, como hombres con sistema inmunitario deficiente) para quienes no completaron la vacunación con anterioridad.

La vacunación contra el VPH provee una fuerte protección contra infecciones nuevas de VPH, pero la vacuna no trata infecciones de VPH ni enfermedades causadas por VPH. Aprenda más acerca de la seguridad y eficacia de la vacuna contra el virus del papiloma humano (VPH).

Exámenes de detección de VPH y cambios en las células causados por el VPH

Exámenes de detección son pruebas que se usan para buscar una enfermedad cuando no hay síntomas. La finalidad de los exámenes de detección de cáncer de cuello uterino es encontrar cambios celulares precancerosos en una etapa inicial, aun antes de que se conviertan en cancerosos y cuando el tratamiento puede funcionar para impedir que se presente el cáncer.  En la actualidad, el cáncer de cuello uterino es el único cáncer causado por VPH para el que hay exámenes de detección aprobados por la FDA. 

Exámenes selectivos de detección de cáncer de cuello uterino

Pruebas de detección de cáncer de cuello uterino:

Estas edades de exámenes de detección e intervalos se aplican a la mayoría de las mujeres:

  • 21 a 29 años de edad: Pruebas de Papanicolaou cada 3 años.
  • 30 a 65 años de edad:  Exámenes de detección con una de estas pruebas:
    • Pruebas de VPH cada 5 años.
    • Pruebas de Papanicolaou junto con prueba de VPH cada 5 años.
    • Pruebas de Papanicolaou cada 3 años. 
  • Mayor de 65 años: Si ha tenido exámenes de detección con regularidad y los resultados de su prueba reciente fueron normales, es posible aconsejarle que ya no necesita hacerse exámenes de detección de cáncer de cuello uterino.

Infórmese más acerca de las pruebas de Papanicolaou y del VPH y entérese acerca de los pasos a seguir después de una prueba anormal de Papanicolaou o de un resultado positivo de la prueba de VPH. Dependiendo de los resultados de las pruebas y de su edad, una mujer puede tener otra prueba después de 12 meses, o tener un examen llamado colposcopia que permite al médico examinar el cuello uterino y, si es necesario, extirpar una muestra de tejido para su análisis (procedimiento que se llama biopsia).  

Exámenes de detección para otros cánceres relacionados con VPH

No hay exámenes aprobados por la FDA para detectar infecciones de VPH ni cambios en las células causados por el VPH en tejido del ano, del recto, de la vulva, del pene, o de la orofaringe. Sin embargo, hay alguna evidencia de que, entre los grupos que tienen un riesgo mayor de infecciones por VPH, como los hombres que tienen relaciones sexuales con hombres con infección de VIH, las pruebas de Papanicolaou en el ano pueden ayudar a detectar cambios iniciales en las células o células precancerosas. En las pruebas de Papanicolaou del ano, se revisa una muestra de células del ano en busca de células anormales.

Tratamiento para los cambios en las células causados por la infección del VPH

Aunque la infección misma por el VPH no se puede tratar, hay tratamientos para los cambios precancerosos en las células causados por infección por VPH de alto riesgo.   

  • Cambios precancerosos en las célula del cuello uterino: La mayoría de las mujeres que tienen cambios precancerosos en las células del cuello uterino reciben tratamiento con el procedimiento de escisión electroquirúrgica con asa (PEEA), el cual es un método de extirpar tejido anormal. Infórmese más acerca de los tratamientos para cambios anormales en las células del cuello uterino.
  • Lesiones precancerosas de la vagina, de la vulva, pene y del ano; verrugas genitales; tumores benignos de las vías respiratorias: Los métodos de tratamiento son medicamentos tópicos, escisión quirúrgica, criocirugía, y PEEA.
  • Cánceres relacionados con el VPH: Los individuos que presentan un cáncer relacionado con el VPH reciben generalmente el mismo tratamiento que los pacientes con tumores en el mismo sitio que no están relacionados con el VPH.  Sin embargo, los pacientes con cáncer de orofarínge por VPH pueden recibir tratamientos diferentes que los pacientes cuyos cánceres de orofaringe no son causados por VPH. Infórmese más acerca de las opciones de tratamiento del cáncer de orofaringe.

¿Cómo causa cáncer el VPH?

Cuando el VPH de alto riesgo infecta células, interfiere con la forma como estas células se comunican unas con otras, lo cual causa que las células infectadas se multipliquen en forma descontrolada.  Estas células infectadas son reconocidas y controladas generalmente por el sistema inmunitario. Sin embargo, algunas veces las células infectadas permanecen y siguen creciendo, y, eventualmente forman una zona de células precancerosas que, si no reciben tratamiento, pueden hacerse cancerosas. La investigación ha descubierto que puede llevarse de 10 a 20 años, o aun más, para que las células del cuello uterino infectadas se conviertan en un tumor canceroso.  

Entre las mujeres cuyas células cervicales están infectadas por VPH de alto riesgo, varios factores aumentan la posibilidad de que la infección será por largo tiempo y que causará células precancerosas del cuello uterino:

  • Dar a luz a muchos hijos.
  • Consumir anticonceptivos orales ("la píldora") por mucho tiempo.
  • Consumo de cigarrillos.

El NCI y la investigación relacionada con el VPH

Los estudios clínicos son un paso importante para aprender las formas mejores de prevenir, diagnosticar y tratar las enfermedades, como los cánceres causados por el VPH. El Servicio de Información de Cáncer del NCI puede ayudarle a aprender sobre los estudios de VPH. 

El Instituto Nacional del Cáncer está llevando a cabo y financiando investigación para aprender más sobre el VPH:

  • La División de Epidemiología y Genética del Cáncer (DCEG) lleva a cabo investigación acerca del cáncer de cuello uterino y otros cánceres relacionados con el VPH para avanzar nuestro entendimiento de cómo el VPH causa cáncer; evalúa las prácticas de exámenes de detección para determinar los métodos más eficaces para detectar inicialmente los cambios precancerosos; crea y prueba nuevos métodos de exámenes de detección que puedan ser más fáciles de usar en situaciones de recursos bajos; refine instrumentos para la evaluación de riesgos en la clínica para ayudar a los proveedores de servicios médicos en el seguimiento de resultados anormales de exámenes de detección.   Investigadores en la DCEG efectuaron el primer estudio clínico demográfico de las vacunas contra el VPH. En la actualidad, la DCEG está realizando un estudio clínico de una dosis de las vacunas contra el VPH para determinar si es suficiente para proteger contra el cáncer de cuello uterino causado por este virus.
  • La División de Prevención de Cáncer (DCP) lleva a cabo y fomenta la creación de investigación sobre la prevención y la detección temprana de cánceres relacionados con el virus del papiloma humano (VPH) y afecciones relacionadas.
  • La División de Control de Cáncer y Ciencias Demográficas (DCCPS) apoya los programas de intervención evaluados por investigación relacionados con el VPH y la investigación de estrategias de implementación para promover la vacuna contra el VPH en regiones con índices bajos  de vacunación contra el VPH.
  • El Centro de Investigación Oncológica (CCR) alberga a científicos y médicos que están explorando lo más avanzado de la investigación relacionada con el cáncer.  Los científicos del CCR llevan a cabo investigación de un espectro amplio de problemas biológicos y biomédicos, incluso sobre el VPH. Los investigadores en el CCR efectuaron la investigación que llevó a la creación inicial y caracterización de las vacunas contra los virus del papiloma humano.