Exámenes de detección del cáncer colorrectal (PDQ®)–Versión para pacientes

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¿Qué son los exámenes de detección?

Los exámenes de detección verifican la presencia del cáncer antes de que la persona tenga síntomas. Es posible que esto ayude a encontrar el cáncer en un estadio temprano. Si se descubre temprano el tejido anormal o el cáncer, es más fácil tratarlos. Cuando aparecen los síntomas, quizás el cáncer se haya empezado a diseminar.

Los científicos tratan de entender mejor quiénes tienen más probabilidades de enfermar de ciertos tipos de cáncer. También estudian lo que hacemos y lo que nos rodea para saber qué causa el cáncer. Esta información ayuda a los médicos a recomendar quién se debe someter a los exámenes de detección del cáncer, qué pruebas se deben utilizar y con qué frecuencia se deben realizar.

Es importante recordar que si el médico solicita un examen de detección no siempre es porque piensa que usted tiene cáncer. Los exámenes de detección se realizan cuando todavía no hay síntomas y se pueden repetir de forma periódica.

Si el resultado de un examen de detección es anormal, tal vez se necesiten más pruebas para determinar si tiene cáncer. Estas se llaman pruebas diagnósticas.

Información general sobre el cáncer colorrectal

Puntos importantes

  • El cáncer colorrectal es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del colon o el recto.
  • En los Estados Unidos, el cáncer colorrectal es la segunda causa principal de muerte por cáncer.
  • Varios factores aumentan o disminuyen el riesgo de tener cáncer colorrectal.

El cáncer colorrectal es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del colon o el recto.

El colon y el recto son partes del aparato digestivo del cuerpo. El aparato digestivo saca y procesa los nutrientes (vitaminas, minerales, carbohidratos, grasas, proteínas y agua) de los alimentos y ayuda a eliminar los residuos del cuerpo. El aparato digestivo está compuesto por la boca, la garganta, el esófago, el estómago, el intestino delgado y el intestino grueso. El colon es la primera parte del intestino grueso y mide alrededor de 5 pies de largo. Juntos, el recto y el conducto anal forman la última parte del intestino grueso y miden de 6 a 8 pulgadas de largo. El conducto anal termina en el ano (el orificio del intestino grueso que se abre al exterior del cuerpo).

AmpliarAnatomía del aparato  gastrointestinal (digestivo); muestra el esófago, el hígado, el estómago, el colon, el intestino delgado, el recto y el ano.
Anatomía del aparato digestivo inferior, muestra el colon y otros órganos.

El cáncer que se inicia en el colon se llama cáncer de colon, y el cáncer que se inicia en el recto se llama cáncer de recto. El cáncer que se origina en cualquiera de estos órganos también se llama cáncer colorrectal.

Para obtener más información sobre el cáncer colorrectal, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

En los Estados Unidos, el cáncer colorrectal es la segunda causa principal de muerte por cáncer.

El número de casos nuevos y de muertes por cáncer colorrectal disminuyen un poco cada año. Pero en los adultos menores de 50 años, ha habido un pequeño aumento del número de casos nuevos cada año a partir de 1998. El cáncer colorrectal se encuentra con mayor frecuencia en los hombres que en las mujeres.

Varios factores aumentan o disminuyen el riesgo de tener cáncer colorrectal.

Cualquier cosa que aumenta la probabilidad de tener una enfermedad se llama factor de riesgo. Cualquier cosa que disminuye la probabilidad de tener una enfermedad se llama factor de protección.

Para obtener información sobre los factores de riesgo y protección del cáncer colorrectal, consulte el sumario del PDQ Prevención del cáncer colorrectal.

Exámenes de detección del cáncer colorrectal

Puntos importantes

  • Hay pruebas que se usan para detectar los diferentes tipos de cáncer.
  • Hay estudios que muestran que algunos exámenes de detección del cáncer colorrectal sirven para encontrar el cáncer en un estadio temprano y podrían ayudar a disminuir el número de muertes por la enfermedad.
  • Hay cinco tipos de pruebas que se utilizan para detectar el cáncer colorrectal:
    • Prueba de sangre oculta en la materia fecal
    • Sigmoidoscopia
    • Colonoscopia
    • Colonoscopia virtual
    • Prueba de ADN en la materia fecal
  • En los estudios no se comprobó que la detección mediante examen digital del recto reduzca el número de muertes por cáncer colorrectal.

Hay pruebas que se usan para detectar los diferentes tipos de cáncer.

Algunos exámenes de detección se usan porque mostraron ser útiles para encontrar cánceres a tiempo y disminuir la probabilidad de morir por estos cánceres. Hay otras pruebas que se usan porque permiten encontrar cáncer en algunas personas; sin embargo, no se ha probado en ensayos clínicos que el uso de estas pruebas disminuya el riesgo de morir por cáncer.

Los científicos estudian los exámenes de detección para identificar los que presentan menos riesgos y más beneficios. En los ensayos de exámenes de detección del cáncer también se busca verificar si la detección temprana (identificar el cáncer antes de que produzca síntomas) disminuye la probabilidad de morir a causa del cáncer. Para algunos tipos de cáncer, la identificación y el tratamiento de la enfermedad en un estadio inicial aumenta la probabilidad de recuperación.

Para obtener más información sobre ensayos clínicos en curso, consultar el portal de Internet del NCI.

Hay estudios que muestran que algunos exámenes de detección del cáncer colorrectal sirven para encontrar el cáncer en un estadio temprano y podrían ayudar a disminuir el número de muertes por la enfermedad.

Hay cinco tipos de pruebas que se utilizan para detectar el cáncer colorrectal:

Prueba de sangre oculta en la materia fecal

Una prueba de sangre oculta en la materia fecal (FOBT) es un examen que se usa para verificar si la materia fecal (residuo sólido) contiene sangre que solo se observa al microscopio. Se coloca una muestra pequeña de materia fecal en tarjetas especiales o en un envase especial y se envían al médico o laboratorio para su análisis. La sangre en la materia fecal puede ser un signo de pólipos, cáncer u otras afecciones.

Hay dos tipos de FOBT:

  • FOBT con guayacol: la muestra de materia fecal que está sobre la tarjeta especial se analiza con una sustancia química. Si hay sangre en la materia fecal, la tarjeta especial cambia de color.
    AmpliarPaquete  de la prueba de sangre oculta en la materia fecal (FOBT): se muestra  la tarjeta, el aplicador y el sobre de devolución.
    En una prueba de sangre oculta en la materia fecal (FOBT) se verifica si hay sangre oculta (escondida) en la materia fecal. Se colocan muestras pequeñas de materia fecal en una tarjeta especial y se envían al médico o laboratorio para su análisis.
  • FOBT inmunoquímica: se agrega un líquido a la muestra de materia fecal. Esta mezcla se inyecta en una máquina que contiene anticuerpos que sirven para detectar sangre en la materia fecal. Si hay sangre, aparece una línea en la ventanilla de la máquina. Esta prueba también se llama prueba inmunoquímica fecal o FIT.
    AmpliarPrueba inmunoquímica fecal (FIT); el dibujo muestra un estuche de FIT, que incluye las instrucciones de uso, el papel recolector de muestra y el tubo recolector  que contiene un pequeño cepillo. También muestra la bolsa de riesgo biológico, el sobre de devolución y la hoja de información sobre cáncer  colorrectal y exámenes de detección del cáncer colorrectal.
    La prueba inmunoquímica fecal (FIT) sirve para verificar si hay sangre oculta (escondida) en la materia fecal. Se coloca una muestra pequeña de materia fecal en un tubo recolector especial o en tarjetas especiales y se envían al médico o laboratorio para su análisis.

Sigmoidoscopia

La sigmoidoscopia es un procedimiento para mirar dentro del recto y el colon sigmoide (inferior) a fin de detectar pólipos, áreas anormales o cáncer. Se inserta un sigmoidoscopio en el colon sigmoide por el recto. Un sigmoidoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extirpar pólipos o extraer muestras de tejido, que se revisan al microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

AmpliarSigmoidoscopia; muestra un sigmoidoscopio que se inserta a través del ano y el recto hacia el colon sigmoide.  El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le realiza una sigmoidoscopía.
Sigmoidoscopia. Se inserta un tubo delgado e iluminado a través del ano y el recto hacia la parte inferior del colon para detectar anomalías.

Colonoscopia

La colonoscopia es un procedimiento para observar el interior del recto y el colon a fin de detectar pólipos, áreas anormales o cáncer. Se inserta un colonoscopio en el colon por el recto. Un colonoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para sacar pólipos o muestras de tejido, que se revisan al microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

AmpliarColonoscopia; muestra un colonoscopio que se inserta a través del ano y el recto hacia el colon. El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le realiza una colonoscopia.
Colonoscopia. Se inserta un tubo delgado e iluminado a través del ano y el recto hacia el colon para detectar anomalías.

Colonoscopia virtual

La colonoscopia virtual es un procedimiento para el que se usa una serie de radiografías llamada tomografía computarizada a fin de tomar imágenes del colon. Las imágenes se agrupan en una computadora para poder observar en detalle los pólipos o cualquier cosa extraña en el revestimiento interior del colon. Esta prueba también se llama colonografía por tomografía computarizada o CTC.

En los ensayos clínicos se está comparando la colonoscopia virtual con otros exámenes de detección de cáncer colorrectal. En algunos ensayos clínicos se busca comprobar si se observan los pólipos con más claridad al utilizar material de contraste que recubre la materia fecal, en lugar de laxantes que limpian el colon.

Prueba de ADN en la materia fecal

En esta prueba se verifica si hay ADN en las células de la materia fecal para detectar cambios genéticos que podrían ser un signo de cáncer colorrectal.

En los estudios no se comprobó que la detección mediante examen digital del recto reduzca el número de muertes por cáncer colorrectal.

Un examen digital del recto (EDR) es una exploración del recto que se puede realizar como parte de un examen físico de rutina. Un médico o enfermero introduce un dedo cubierto con un guante lubricado en la parte inferior del recto para palpar si hay masas o cualquier otra cosa que parezca extraña. En los resultados de estudios se encontró que el EDR no sirve como examen de detección del cáncer colorrectal.

Riesgos de los exámenes de detección del cáncer colorrectal

Puntos importantes

  • Los exámenes de detección presentan riesgos.
    • Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.
    • Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.
  • Los siguientes exámenes de detección del cáncer colorrectal tienen riesgos:
    • Colonoscopia
    • Sigmoidoscopia
    • Colonoscopia virtual
    • Prueba de sangre oculta en la materia fecal o prueba de ADN en la materia fecal

Los exámenes de detección presentan riesgos.

Las decisiones sobre los exámenes de detección pueden ser difíciles. No todos los exámenes son útiles y la mayoría presenta riesgos. Cada tipo de prueba presenta riesgos o daños diferentes. Es posible que los exámenes de detección le produzcan ansiedad cuando piensa en la prueba, mientras se prepara para la prueba o cuando recibe un resultado positivo de una prueba. Antes de cualquier examen de detección, hable con su médico sobre la prueba. Es importante que sepa cuáles son los riesgos de cada prueba y si está comprobado que reduce el riesgo de morir por cáncer.

Hable con el médico sobre el riesgo de cáncer colorrectal y la necesidad de exámenes de detección.

Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.

Los exámenes de detección pueden dar resultados normales aunque haya cáncer colorrectal. Una persona que recibe un resultado negativo falso (que muestra que no hay cáncer cuando en realidad lo hay) quizá se demore en buscar atención médica aunque tenga síntomas.

Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.

Los resultados de los exámenes de detección pueden parecer anormales aunque no haya cáncer. Un resultado positivo falso (que muestra que hay un cáncer cuando en realidad no lo hay) puede provocar ansiedad y, por lo habitual, se realizan más pruebas y procedimientos (como una biopsia), que también presentan riesgos.

Los siguientes exámenes de detección del cáncer colorrectal tienen riesgos:

Colonoscopia

No es común que la colonoscopia cause problemas graves, pero a veces hay desgarros en el revestimiento del colon y sangrado. Estos problemas pueden ser graves y se deben tratar en un hospital. Los desgarros del revestimiento del colon y el sangrado son más comunes durante una biopsia o polipectomía.

Se utiliza la sedación para disminuir la incomodidad del procedimiento. La sedación puede provocar problemas del corazón y los pulmones, como latidos cardiacos irregulares, ataque cardiaco o dificultad para respirar.

Sigmoidoscopia

La sigmoidoscopia causa menos complicaciones que la colonoscopia. Aunque es posible que ocurran desgarros del revestimiento del colon y sangrado, estos son menos comunes que con la colonoscopia. Como en general no se usa sedación para la sigmoidoscopia, hay menos riesgo de complicaciones.

Colonoscopia virtual

La colonoscopia virtual presenta menos posibilidad de daño físico que la colonoscopia y la sigmoidoscopia. Se desconocen los efectos dañinos de la exposición a la radiación de los rayos x que se usan en la colonoscopia virtual. La colonoscopia virtual suele encontrar problemas en órganos distintos del colon, como los riñones, los órganos del pecho, el hígado, los ovarios, el bazo y el páncreas. Según el resultado, a veces se necesitan otras pruebas, como la colonoscopia, que no ayudan a mejorar la salud del paciente.

Prueba de sangre oculta en la materia fecal o prueba de ADN en la materia fecal

Es posible que una prueba de sangre oculta en la materia fecal (FOBT) o de una prueba de ADN en la materia fecal den resultados anormales aunque no haya cáncer. Un resultado positivo de las pruebas quizá lleve a realizar más pruebas, como una colonoscopia.

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre los exámenes de detección del cáncer colorrectal. El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ sobre los exámenes de detección y la prevención revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® sobre los exámenes de detección y la prevención. PDQ Exámenes de detección del cáncer colorrectal. Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: https://www.cancer.gov/espanol/tipos/colorrectal/paciente/deteccion-colorrectal-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

  • Actualización: 24 de febrero de 2017

Este texto puede copiarse o usarse con toda libertad. Sin embargo, agradeceremos que se dé reconocimiento al Instituto Nacional del Cáncer como creador de esta información. El material gráfico puede ser propiedad del artista o del editor por lo que tal vez sea necesaria su autorización para poder usarlo.