Exámenes de detección del cáncer colorrectal (PDQ®)–Versión para pacientes

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¿Qué son los exámenes de detección?

Los exámenes de detección son la búsqueda de un cáncer antes de que la persona presente algún síntoma. Esto puede ayudar a encontrar el cáncer en un estadio inicial. Cuando el tejido anormal o el cáncer se encuentran a tiempo, puede ser más fácil tratarlos. Cuando aparecen los síntomas, el cáncer pudo haber empezado a diseminarse.

Los científicos tratan de entender mejor quiénes tienen más probabilidades de enfermarse de ciertos tipos de cáncer. También estudian lo que hacemos y las cosas que nos rodean para ver si estas causan cáncer. Esta información ayuda a los médicos a recomendar quién se debe someter a los exámenes de detección del cáncer, qué pruebas se deben usar y con qué frecuencia se deben realizar.

Es importante recordar que su médico no piensa necesariamente que usted tiene cáncer si ordena un examen de detección, ya que estos se realizan cuando la persona no tiene síntomas de cáncer. Estas pruebas se pueden repetir de manera regular.

Si el resultado de un examen de detección es anormal, usted puede necesitar someterse a más pruebas para determinar si tiene cáncer. Estas se llaman pruebas de diagnóstico.

Información general sobre el cáncer colorrectal

Puntos importantes

  • El cáncer colorrectal es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del colon o el recto.
  • En los Estados Unidos, el cáncer colorrectal es la segunda causa principal de muerte por cáncer.
  • La edad y los antecedentes de salud pueden afectar el riesgo de cáncer de colon.

El cáncer colorrectal es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del colon o el recto.

El colon y el recto son partes del aparato digestivo del cuerpo. El aparato digestivo elimina y procesa los nutrientes (vitaminas, minerales, carbohidratos, grasas, proteínas y agua) de los alimentos y ayuda a eliminar los residuos del cuerpo. El sistema digestivo está formado por la boca, la garganta, el esófago, el estómago y los intestinos delgado y grueso. El colon es la primera parte del intestino grueso y tiene 5 pies de largo. Juntos, el recto y el ano forman la última parte del intestino grueso y miden entre 6 y 8 pulgadas de largo. El conducto anal termina en el ano (la abertura del intestino grueso hacia el exterior del cuerpo).

AmpliarAnatomía del aparato  gastrointestinal (digestivo); muestra el esófago, el hígado, el estómago, el colon, el intestino delgado, el recto y el ano.
Anatomía del aparato digestivo inferior, muestra el colon y otros órganos.

El cáncer que se inicia en el colon se llama cáncer de colon, y el cáncer que se inicia en el recto se llama cáncer de recto. El cáncer que se inicia en cualquiera de estos órganos también se puede llamar cáncer colorrectal.

Para mayor información sobre el cáncer colorrectal, consultar los siguientes sumarios del PDQ:

En los Estados Unidos, el cáncer colorrectal es la segunda causa principal de muerte por cáncer.

El número de casos nuevos y de muertes por cáncer colorrectal disminuyen un poco cada año. Pero en los adultos menores de 50 años, ha habido un pequeño aumento del número de casos nuevos cada año a partir de 1998. El cáncer colorrectal se encuentra con mayor frecuencia en hombres que en mujeres.

La edad y los antecedentes de salud pueden afectar el riesgo de cáncer de colon.

Cualquier cosa que aumenta la probabilidad de presentar una enfermedad se denomina factor de riesgo. Los factores de riesgo del cáncer colorrectal comprenden los siguientes:

Exámenes de detección del cáncer colorrectal

Puntos importantes

  • Hay pruebas que se usan para detectar los diferentes tipos de cáncer.
  • Hay estudios que muestran que los exámenes de detección del cáncer colorrectal ayudan a disminuir el número de muertes por la enfermedad.
  • Hay cuatro pruebas que se utilizan para detectar el cáncer colorrectal:
    • Prueba de sangre oculta en la materia fecal
    • Sigmoidoscopia
    • Enema de bario
    • Colonoscopia
  • Los estudios no han mostrado que la prueba de detección del cáncer colorrectal por medio del examen digital del recto ayude a disminuir el número de muertes por la enfermedad.
  • Se estudian nuevas pruebas de detección en ensayos clínicos.
    • Colonoscopia virtual
    • Análisis del ADN de la materia fecal

Hay pruebas que se usan para detectar los diferentes tipos de cáncer.

Algunos exámenes de detección se usan porque mostraron ser útiles para encontrar cánceres a tiempo y disminuir la probabilidad de morir por estos cánceres. Hay otras pruebas que se usan porque mostraron encontrar cáncer en algunas personas; sin embargo, no se ha probado en ensayos clínicos que el uso de estas pruebas disminuirá el riesgo de morir por cáncer.

Los científicos estudian los exámenes de detección para identificar los que tienen menos riesgos y más beneficios. Los ensayos de exámenes de detección del cáncer también tienen el propósito de mostrar si la detección temprana (identificar el cáncer antes de que produzca síntomas) disminuye la probabilidad de una persona de morir a causa de la enfermedad. Para algunos tipos de cáncer, la identificación y el tratamiento de la enfermedad en un estadio inicial puede resultar en una mayor probabilidad de recuperación.

En muchas partes del país se realizan ensayos clínicos que estudian los métodos de detección del cáncer. Para mayor información sobre ensayos clínicos en curso, consultar el portal de Internet del NCI.

Hay estudios que muestran que los exámenes de detección del cáncer colorrectal ayudan a disminuir el número de muertes por la enfermedad.

Hay cuatro pruebas que se utilizan para detectar el cáncer colorrectal:

Prueba de sangre oculta en la materia fecal

Una prueba de sangre oculta en la materia fecal (PSOMF) es un examen para analizar la materia fecal (residuo sólido) para encontrar sangre que solo se puede ver al microscopio. Se colocan muestras pequeñas de materia fecal en tarjetas especiales y se envían al médico o el laboratorio para su análisis. La sangre en la materia fecal puede ser un signo de pólipos o cáncer.

AmpliarEstuche de prueba para Sangre Oculta en la Materia Fecal (SOMF) muestra  aplicador y sobre para el reenvío.
Estuche de prueba para Sangre Oculta en la Materia Fecal (SOMF) para detectar sangre en las heces.

Hay un nuevo examen de detección del cáncer colorrectal que se llama análisis inmunoquímico de sangre oculta en la materia fecal (iFOBT), para ver si es mejor en la identificación de pólipos avanzados o cáncer que la PSOMF.

Sigmoidoscopia

La sigmoidoscopia es un procedimiento para mirar dentro del recto y el colon sigmoide (inferior) a fin de detectar pólipos, zonas anormales o cáncer. Se inserta un sigmoidoscopio en el colon sigmoide por el recto. Un sigmoidoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extirpar pólipos o muestras de tejido, que se revisan al microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

AmpliarSigmoidoscopia; muestra un sigmoidoscopio que se inserta a través del ano y el recto hacia el colon sigmoide.  El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le realiza una sigmoidoscopía.
Sigmoidoscopia. Se inserta un tubo delgado e iluminado a través del ano y el recto hacia la parte inferior del colon para detectar anomalías.

Enema de bario

Un enema de bario consiste en una serie de radiografías del tubo gastrointestinal inferior. Se introduce en el recto un líquido que contiene bario (compuesto metálico de color blanco plateado). El bario recubre el tracto gastrointestinal inferior y se toma una radiografía. Este procedimiento se denomina también serie gastrointestinal (GI) inferior.

AmpliarProcedimiento con enema de bario; muestra la inserción del bario líquido en el recto que fluye hasta el colon. El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le administra una enema de bario.
Procedimiento con enema de bario. El paciente se acuesta en una camilla de rayos X, se le inserta el bario líquido por el recto el cual fluye hasta el colon. Se toman radiografías en busca de anomalías.

Colonoscopia

La colonoscopia es un procedimiento para observar el interior del recto y el colon a fin de detectar pólipos, áreas anormales o cáncer. Se inserta un colonoscopio en el colon por el recto. Un colonoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extirpar pólipos o muestras de tejido, que se revisan al microscopio para determinar si hay signos de cáncer.

AmpliarColonoscopia; muestra un colonoscopio que se inserta a través del ano y el recto hacia el colon. El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le realiza una colonoscopia.
Colonoscopia. Se inserta un tubo delgado e iluminado a través del ano y el recto hacia el colon para detectar anomalías.

Los estudios no han mostrado que la prueba de detección del cáncer colorrectal por medio del examen digital del recto ayude a disminuir el número de muertes por la enfermedad.

Un examen digital del recto (EDR) se puede realizar como parte de un examen físico de rutina. El examen digital del recto es un examen del recto. Un médico o enfermero introduce un dedo cubierto con un guante lubricado en la parte inferior del recto para palpar si hay masas o cualquier otra cosa que parezca poco habitual. Los resultados del estudio no han mostrado pruebas que justifiquen el EDR como método de detección del cáncer colorrectal.

Se estudian nuevas pruebas de detección en ensayos clínicos.

Colonoscopia virtual

La colonoscopia virtual es un procedimiento que usa una serie de radiografías llamadas tomografía computarizada para tomar una serie de fotografías del colon. La computadora junta las fotografías para crear imágenes detalladas que pueden mostrar pólipos y cualquier otra cosa de aspecto inusual en la superficie interna del colon. Esta prueba también se llama colonografía o colonografía por TC. Hay ensayos clínicos que comparan la colonoscopia virtual con los exámenes de detección del cáncer colorrectal que se usan comúnmente. En otros ensayos clínicos se evalúa si beber un material de contraste que recubre la materia fecal, en lugar de usar laxantes para vaciar el colon, muestra los pólipos claramente.

Análisis del ADN de la materia fecal

Este análisis examina el ADN en las células de la materia fecal para determinar si hay cambios genéticos, que pueden ser un signo de cáncer colorrectal.

En muchas partes del país se realizan ensayos clínicos de exámenes de detección. Para mayor información sobre ensayos clínicos en curso, consultar el portal de Internet del NCI.

Riesgos de los exámenes de detección del cáncer colorrectal

Puntos importantes

  • Los exámenes de detección tienen riesgos.
    • Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.
    • Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.
  • Los siguientes exámenes de detección del cáncer colorrectal tienen riesgos:
    • Prueba de sangre oculta en la materia fecal
    • Sigmoidoscopia
    • Colonoscopia
    • Colonoscopia virtual

Los exámenes de detección tienen riesgos.

Las decisiones sobre los exámenes de detección pueden ser difíciles. No todos estos exámenes son útiles y la mayoría tiene riesgos. Usted puede querer consultar con su médico antes de someterse a un examen de detección, ya que es importante conocer sus riesgos y si está comprobado que reduce el riesgo de morir por cáncer.

Los exámenes pueden tener resultados negativos falsos.

Los resultados de los exámenes de detección pueden parecer normales aunque haya cáncer colorrectal. Una persona que recibe un resultado negativo falso (que muestra que no hay cáncer cuando en realidad lo hay) puede demorarse en buscar atención médica aunque tenga síntomas.

Los exámenes pueden tener resultados positivos falsos.

Los resultados de los exámenes de detección pueden parecer anormales aunque no haya cáncer. Un resultado positivo falso (que muestra que hay un cáncer cuando en realidad no lo hay) puede provocar ansiedad y, por lo habitual, se realizan más pruebas y procedimientos (como una biopsia), que también pueden tener riesgos.

Los siguientes exámenes de detección del cáncer colorrectal tienen riesgos:

Prueba de sangre oculta en la materia fecal

Los resultados de la prueba de sangre oculta en la materia fecal pueden parecer anormales a pesar de la ausencia de cáncer. Un resultado positivo falso de la prueba puede provocar ansiedad y llevar a la realización de más pruebas, como una colonoscopia, o enema de bario con sigmoidoscopia.

Sigmoidoscopia

Es probable que se sienta incomodidad o dolor durante la sigmoidoscopia. Las mujeres pueden sentir más dolor durante el procedimiento, lo que puede llevarlas a evitar exámenes de detección futuros. También puede haber desgarres en el recubrimiento del colon y sangrado.

Colonoscopia

Las complicaciones graves por la colonoscopia son poco frecuentes, pero comprenden desgarres en el recubrimiento del colon, sangrado y problemas con los vasos sanguíneos o coronarios. Estas complicaciones pueden ocurrir con mayor frecuencia en pacientes mayores.

Colonoscopia virtual

La colonoscopia virtual suele encontrar problemas en órganos distintos al colon, como los riñones, el pecho, el hígado, los ovarios, el bazo y el páncreas. Algunos de estos resultados llevan a pruebas adicionales. Los riesgos y los beneficios de estas pruebas de seguimiento están en estudio.

Su médico lo puede asesorar sobre los riesgos del cáncer colorrectal y la necesidad de someterse a exámenes de detección.

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre los exámenes de detección del cáncer colorrectal. El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ sobre los exámenes de detección y la prevención revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario.

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® sobre los exámenes de detección y la prevención. PDQ Exámenes de detección del cáncer colorrectal. Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: http://www.cancer.gov/espanol/tipos/colorrectal/paciente/deteccion-colorrectal-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

  • Actualización: 7 de agosto de 2015

Este texto puede copiarse o usarse con toda libertad. Sin embargo, agradeceremos que se dé reconocimiento al Instituto Nacional del Cáncer como creador de esta información. El material gráfico puede ser propiedad del artista o del editor por lo que tal vez sea necesaria su autorización para poder usarlo.