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Cáncer de colon: Tratamiento (PDQ®)

Información general sobre el cáncer de colon

El cáncer de colon es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del colon.

El colon forma parte del aparato digestivo. El aparato digestivo elimina y procesa nutrientes (como las vitaminas, los minerales, los carbohidratos, las grasas, las proteínas y el agua) de los alimentos y ayuda a eliminar los desechos del cuerpo. El aparato digestivo está formado por el esófago, el estómago, y los intestinos delgado y grueso. El colon es la primera parte del intestino grueso y mide alrededor de 5 pies de largo. El recto junto con el conducto anal forman la última parte del intestino grueso y miden alrededor de 6-8 pulgadas de largo. El conducto anal termina en el ano (abertura del colon a la parte exterior del cuerpo).

Anatomía del aparato gastrointestinal (digestivo); muestra el esófago, el hígado, el estómago, el colon, el intestino delgado, el recto y el ano.
Anatomía del aparato digestivo inferior, muestra el colon y otros órganos.


Los tumores del estroma gastrointestinal se pueden presentar en el colon. Para mayor información consulte el sumario del PDQ sobre Tratamiento de los tumores del estroma gastrointestinal.

Para información sobre el cáncer colorrectal en los niños, consulte el sumario del PDQ sobre Cánceres poco comunes en la niñez.

Los antecedentes de salud pueden afectar el riesgo de cáncer de colon.

Cualquier cosa que aumente sus probabilidades de padecer una enfermedad se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que usted va a tener cáncer; no tener factores de riesgo no significa que usted no va a tener cáncer. Consulte con su médico si piensa que puede estar en riesgo. Los factores de riesgo son los siguientes:

Los signos del cáncer de colon son sangre en la materia fecal o cambios en los hábitos intestinales.

El cáncer de colon u otras afecciones pueden producir estos y otros signos y síntomas Consulte con su médico si tiene algo de lo siguiente:

  • Cambio en los hábitos intestinales.
  • Sangre en las heces (ya sea color rojo muy vivo o muy oscuro).
  • Diarrea, estreñimiento o sensación de que el intestino no se vacía completamente.
  • Heces más delgadas de lo normal.
  • Dolor frecuente ocasionado por gases, flatulencia, saciedad o calambres).
  • Pérdida de peso sin razón conocida.
  • Sensación de mucho cansancio.
  • Vómitos.

Para detectar (encontrar) y diagnosticar el cáncer de colon, se utilizan pruebas que examinan el colon y el recto.

Se pueden usar las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para revisar los signos generales de salud, incluso verificar si hay signos de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que parezca anormal. También se toman los antecedentes médicos de las enfermedades y los tratamientos anteriores del paciente.
  • Examen digital del recto : el médico o enfermero introduce un dedo cubierto por un guante lubricado en el recto para palpar masas o cualquier otra cosa que no parezcan habituales.
  • Prueba de sangre oculta en la materia fecal : prueba para verificar la presencia de sangre en las heces (residuos sólidos), que solo se puede ver al microscopio. Se colocan muestras pequeñas de heces sobre tarjetas especiales y se envían al médico o al laboratorio para evaluación.
    Estuche de prueba para Sangre Oculta en la Materia Fecal (SOMF) muestra aplicador y sobre para el reenvío.
    Estuche de prueba para Sangre Oculta en la Materia Fecal (SOMF) para detectar sangre en las heces.
  • Enema de bario : serie de radiografías del tubo gastrointestinal inferior. Se introduce en el recto un líquido que contiene bario (un compuesto metálico, de color plateado blancuzco). El bario recubre el tubo digestivo inferior y se toman radiografías. Este procedimiento también se llama serie gastrointestinal (GI) inferior.
    Procedimiento con enema de bario; muestra la inserción del bario líquido en el recto que fluye hasta el colon. El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le administra una enema de bario.
    Procedimiento con enema de bario. El paciente se acuesta en una camilla de rayos X, se le inserta el bario líquido por el recto el cual fluye hasta el colon. Se toman radiografías en busca de anomalías.
  • Sigmoidoscopia : procedimiento para observar el interior del recto y el colon sigmoide (inferior) y verificar si hay pólipos (áreas pequeñas de tejido abultado), otras áreas anormales o cáncer. Se introduce un sigmoidoscopio a través del recto hacia el colon sigmoide. Un sigmoidoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo con una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer pólipos o muestras de tejido, que se observan al microscopio para verificar si hay signos de cáncer.
    Sigmoidoscopia; muestra un sigmoidoscopio que se inserta a través del ano y el recto hacia el colon sigmoide. El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le realiza una sigmoidoscopía.
    Sigmoidoscopia. Se inserta un tubo delgado e iluminado a través del ano y el recto hacia la parte inferior del colon para detectar anomalías.
  • Colonoscopia : procedimiento para observar el interior del recto y el colon para determinar si hay pólipos, áreas anormales o cáncer. Se introduce un colonoscopio a través del recto hacia el colon. Un colonoscopio es un instrumento delgado con forma de tubo que tiene una luz y una lente para observar. También puede tener una herramienta para extraer pólipos o muestras de tejido para verificar al microscopio si hay signos de cáncer.
    Colonoscopia; muestra un colonoscopio que se inserta a través del ano y el recto hacia el colon. El recuadro interior muestra la imagen de un paciente en camilla al que se le realiza una colonoscopia.
    Colonoscopia. Se inserta un tubo delgado e iluminado a través del ano y el recto hacia el colon para detectar anomalías.
  • Colonoscopía virtual : procedimiento para el que se usa una serie de radiografías que se llama tomografía computarizada para tomar una serie de imágenes del colon. Una computadora agrupa las imágenes para crear detalles que pueden mostrar pólipos y cualquier otra cosa que no parezca habitual en la superficie interna del colon. Esta prueba también se llama colonografía o colonografía por TC.
  • Biopsia : extracción de células o tejidos para que un patólogo las pueda observar al microscopio y verificar si hay signos de cáncer.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de los siguientes aspectos:

  • El estadio del cáncer (si el cáncer está solo en el revestimiento interior del colon solamente o se diseminó a través de la pared del colon, o se diseminó a los ganglios linfáticos u otros lugares del cuerpo).
  • Si el cáncer bloqueó o produjo un agujero en el colon.
  • Si queda alguna célula cancerosa después de la cirugía.
  • Si el cáncer recidivó.
  • La salud general del paciente.

El pronóstico también depende de las concentraciones del antígeno carcinoembrionario (ACE) en la sangre antes de empezar el tratamiento. El ACE es una sustancia en la sangre que puede aumentar cuando hay cáncer presente).

  • Actualización: 17 de diciembre de 2014