Tratamiento del melanoma (PDQ®)–Versión para pacientes

Información general sobre el melanoma

Puntos importantes

  • El melanoma es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los melanocitos (células que dan color a la piel).
  • Hay diferentes tipos de cáncer que empiezan en la piel.
  • El melanoma se puede presentar en cualquier lugar de la piel.
  • Los lunares de aspecto anormal, la exposición al sol y los antecedentes de salud influyen en el riesgo de melanoma.
  • Uno de los signos de melanoma es un cambio en el aspecto de un lunar o área pigmentada.
  • Para detectar (encontrar) y diagnosticar el melanoma, se usan pruebas que examinan la piel.
  • Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El melanoma es una enfermedad por la que se forman células malignas (cancerosas) en los melanocitos (células que dan color a la piel).

La piel es el órgano más grande del cuerpo. Protege el cuerpo del calor, el sol, las lesiones e infecciones. La piel también ayuda a controlar la temperatura del cuerpo y almacena agua, grasa y vitamina D. La piel tiene varias capas, pero las dos capas principales son la epidermis (capa superior o externa) y la dermis (capa inferior o interna). El cáncer de piel empieza en la epidermis, que está compuesta por tres clases de células:

  • Células escamosas: células delgadas y planas que forman la capa superior de la epidermis.
  • Células basales: células redondas que están debajo de las células escamosas.
  • Melanocitos: células que elaboran melanina y están en la parte más profunda de la epidermis. La melanina es el pigmento que le da el color natural a la piel. Cuando la piel se expone al sol o a la luz artificial, los melanocitos producen más pigmentos, lo que hace que la piel se broncee o se vuelva más oscura.

Durante los últimos 30 años, ha aumentado el número de casos nuevos de melanoma. Aunque el melanoma es más común en los adultos, a veces se encuentra en niños y adolescentes. (Para obtener más información sobre el melanoma en niños y adolescentes, consulte el sumario del PDQ Tratamiento de los cánceres poco comunes en la niñez).

Ampliar Anatomía de la piel con melanocitos; el dibujo muestra la anatomía de la piel normal, con la epidermis, la dermis, los folículos pilosos, las glándulas sudoríparas, los tallos del pelo, las venas, las arterias, el tejido graso, los nervios, los vasos linfáticos, las glándulas sebáceas y el tejido subcutáneo. La ampliación muestra las capas de células escamosas y de células basales de la epidermis sobre la dermis con vasos capilares. Se muestra la melanina en las células. Se muestra un melanocito en la capa de las células basales en la parte más profunda de la epidermis.
Anatomía de la piel que muestra la epidermis y la dermis. Los melanocitos están en la capa de las células basales, en la parte más profunda de la epidermis.

Hay diferentes tipos de cáncer que empiezan en la piel.

Hay dos formas de cáncer de piel: melanoma y no melanoma.

El melanoma es un tipo poco frecuente de cáncer de piel. En comparación con otros tipos de cáncer de piel, es más probable que invada los tejidos cercanos y se disemine a otras partes del cuerpo. Cuando el melanoma empieza en la piel, se llama melanoma cutáneo. El melanoma también se presenta en las membranas mucosas (capas delgadas y húmedas de tejido que recubren superficies como las de los labios). Este sumario del PDQ trata sobre el melanoma cutáneo (de la piel) y el melanoma que afecta las membranas mucosas.

Los tipos más comunes de cáncer de piel son el carcinoma de células basales y el carcinoma de células escamosas. Estos se llaman cánceres de piel no melanoma. Los cánceres de piel no melanomas raras veces se diseminan a otras partes del cuerpo. (Para obtener más información sobre el cáncer de piel de células basales y de células escamosas, consulte el sumario del PDQ Tratamiento del cáncer de piel).

El melanoma se puede presentar en cualquier lugar de la piel.

En los hombres, el melanoma se encuentra a menudo en el tronco (el área del cuerpo entre los hombros y las caderas) o en la cabeza y el cuello. En las mujeres, el melanoma se forma con mayor frecuencia en los brazos y las piernas.

Cuando el melanoma se presenta en el ojo, se llama melanoma intraocular o melanoma ocular. (Para obtener más información, consulte el sumario del PDQ Tratamiento del melanoma ocular uveal).

Los lunares de aspecto anormal, la exposición al sol y los antecedentes de salud influyen en el riesgo de melanoma.

Cualquier cosa que aumenta la probabilidad de tener una enfermedad se llama factor de riesgo. La presencia de un factor de riesgo no significa que enfermará de cáncer; pero la ausencia de factores de riesgo tampoco significa que no enfermará de cáncer. Consulte con su médico si piensa que está en riesgo.

Los factores de riesgo del melanoma son los siguientes:

  • Tener piel clara con las siguientes características:
    • Piel clara que se pone pecosa y se quema con facilidad, no se broncea o se broncea mal.
    • Ojos azules, verdes o de otro color claro.
    • Cabello pelirrojo o rubio.
  • Exponerse a la luz solar o a luz artificial (como la de las cámaras de bronceado) por mucho tiempo.
  • Exponerse a ciertos factores ambientales (en el aire, el hogar o el lugar de trabajo, y en la comida o el agua). Algunos factores de riesgo ambiental de melanoma son la radiación, los solventes, el cloruro vinílico y los bifenilos policlorados (BPC).
  • Tener antecedentes de quemaduras de sol con ampollas, en especial durante la niñez o adolescencia.
  • Tener varios lunares grandes o muchos lunares pequeños.
  • Tener antecedentes familiares de lunares de aspecto anormal (síndrome de lunar atípico).
  • Tener antecedentes familiares o personales de melanoma.
  • Ser de raza blanca.
  • Tener debilitado el sistema inmunitario.
  • Tener ciertos cambios en los genes que se relacionan con el melanoma.

El riesgo de melanoma es mayor para las personas de raza blanca o de piel clara, pero el melanoma se presenta en cualquier persona, aunque tenga la piel oscura.

Para obtener más información sobre factores de riesgo de melanoma, consulte el siguiente sumario del PDQ:

El siguiente sumario solo está disponible en inglés y en versión para profesionales de la salud:

Uno de los signos de melanoma es un cambio en el aspecto de un lunar o área pigmentada.

El melanoma y otras afecciones producen estos y otros signos y síntomas. Consulte con su médico si tiene alguna de las manifestaciones siguientes:

  • Un lunar con estas características:
    • Cambios de tamaño, forma o color.
    • Contornos o bordes irregulares.
    • Varios colores.
    • Asimetría (la forma y el tamaño de la mitad del lunar es distinta de la otra mitad).
    • Picazón.
    • Pus, sangre o ulceración (se hace un hueco en la piel cuando la capa superior de las células se rompe y se ve el tejido debajo de la piel).
  • Un cambio en la piel pigmentada (de color).
  • Lunares satelitales (lunares nuevos que crecen cerca de un lunar que ya estaba).

Para obtener imágenes y descripciones en inglés de los lunares comunes y el melanoma, consulte el enlace Lunares comunes, nevos displásicos y el riesgo de melanoma.

Para detectar (encontrar) y diagnosticar el melanoma, se usan pruebas que examinan la piel.

Si un lunar o un área pigmentada de la piel cambian o se ven anormales, las siguientes pruebas y procedimientos ayudan a encontrar y diagnosticar el melanoma:

  • Examen de la piel: un médico o enfermero revisa la piel en busca de lunares, manchas de nacimiento u otras áreas pigmentadas que tienen aspecto anormal en cuanto a color, tamaño, forma o textura.
  • Biopsia : procedimiento para extraer el tejido anormal y una pequeña cantidad de tejido normal que lo rodea. Un patólogo observa el tejido al microscopio para verificar si hay células cancerosas. Puede ser difícil diferenciar entre un lunar con color y una lesión temprana de melanoma. Es posible que los pacientes prefieran que un segundo patólogo examine la muestra de tejido. Si el lunar o lesión anormal es cáncer, la muestra de tejido también se puede examinar para determinar ciertos cambios en los genes.

Es importante que las áreas anormales de la piel no se afeiten ni cautericen (es decir, que no se destruyan con un instrumento caliente, una corriente eléctrica o una sustancia cáustica) porque las células cancerosas que quedan podrían multiplicarse y diseminarse.

Para obtener más información, consulte el sumario del PDQ Exámenes de detección del cáncer de piel.

Ciertos factores afectan el pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.

El pronóstico (probabilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento dependen de los siguientes aspectos:

  • El grosor del tumor y el lugar donde está en el cuerpo.
  • La rapidez con que las células cancerosas se multiplican.
  • Sangrado o ulceración del tumor.
  • La cantidad de cáncer en los ganglios linfáticos.
  • La cantidad de lugares del cuerpo adonde se diseminó el cáncer.
  • La concentración de lactato-deshidrogenasa (LDH) en la sangre.
  • La presencia de mutaciones (cambios) en un gen que se llama BRAF.
  • La edad y el estado general de salud del paciente.

Estadios del melanoma

Puntos importantes

  • Después de diagnosticar el melanoma, se llevan a cabo pruebas para determinar si las células cancerosas se diseminaron dentro de la piel o a otras partes del cuerpo.
  • El cáncer se disemina en el cuerpo de tres maneras.
  • El cáncer se puede diseminar desde donde comenzó a otras partes del cuerpo.
  • El método que se usa para estadificar el melanoma se basa principalmente en el grosor del tumor y si el cáncer se diseminó hasta los ganglios linfáticos u otras partes del cuerpo.
  • Se utilizan los siguientes estadios para el melanoma:
    • Estadio 0 (melanoma in situ)
    • Estadio I
    • Estadio II
    • Estadio III
    • Estadio IV

Después de diagnosticar el melanoma, se llevan a cabo pruebas para determinar si las células cancerosas se diseminaron dentro de la piel o a otras partes del cuerpo.

El proceso que se usa para determinar si el cáncer se diseminó dentro de la piel o a otras partes del cuerpo se llama estadificación. La información obtenida durante el proceso de estadificación determina el estadio de la enfermedad. Es importante conocer el estadio de la enfermedad para planificar el tratamiento.

Las pruebas y procedimientos que se utilizan en el proceso de estadificación son las siguientes:

  • Examen físico y antecedentes : examen del cuerpo para revisar el estado general de salud e identificar cualquier signo de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que parezca anormal. También se toman datos sobre los hábitos de salud y los antecedentes de enfermedades y tratamientos.
  • Mapeo de ganglios linfáticos y biopsia de ganglio linfático centinela : procedimientos para los que se inyecta una sustancia radiactiva o un tinte azul cerca del tumor. La sustancia o tinte fluye a través de los conductos linfáticos hasta el ganglio o los ganglios linfáticos centinela (el primer ganglio o ganglios linfáticos hasta donde es probable que el cáncer se disemine). El cirujano extrae solo aquellos ganglios marcados con la sustancia radiactiva o tinte. Un patólogo observa una muestra de tejido al microscopio para ver si hay células cancerosas. Si no hay células cancerosas, posiblemente no es necesario extirpar más ganglios.
  • Tomografía computarizada (TC): procedimiento para el que se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo desde ángulos diferentes. Las imágenes se crean con una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se inyecta un tinte en una vena o se ingiere, a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen más clara. Este procedimiento también se llama tomografía computadorizada, tomografía axial computarizada (TAC) o exploración por TAC. En el caso del melanoma, tal vez se tomen imágenes del tórax, el abdomen y la pelvis.
  • Tomografía por emisión de positrones (TEP): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de glucosa (azúcar) radiactiva. El escáner de la TEP rota alrededor del cuerpo y crea una imagen de los lugares del cuerpo que usan la glucosa. Las células de tumores malignos se ven más brillantes en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales.
  • Imágenes por resonancia magnética (IRM) con gadolinio : procedimiento para el que se utiliza un imán, ondas de radio y una computadora a fin de crear una serie de imágenes detalladas de áreas internas del cuerpo, como el encéfalo. Se inyecta en una vena una sustancia que se llama gadolinio. El gadolinio se acumula alrededor de las células cancerosas y las hace aparecer más brillantes en la imagen. Este procedimiento también se llama imágenes por resonancia magnética nuclear (IRMN).
  • Estudios bioquímicos de la sangre : procedimientos por los que se examina una muestra de sangre para medir las cantidades de ciertas sustancias que los órganos y tejidos del cuerpo liberan en la sangre. Para el melanoma, se analiza la sangre para determinar si contiene una enzima que se llama lactato-deshidrogenasa (LDH). Las concentraciones de LDH más altas que lo normal pueden ser un signo de melanoma.

Los resultados de estas pruebas se consideran junto con los resultados de la biopsia del tumor para determinar en qué estadio se encuentra el melanoma.

El cáncer se disemina en el cuerpo de tres maneras.

El cáncer se puede diseminar a través del tejido, el sistema linfático y la sangre:

  • Tejido. El cáncer se disemina desde donde comenzó y se extiende hacia las áreas cercanas.
  • Sistema linfático. El cáncer se disemina desde donde comenzó y entra en el sistema linfático. El cáncer se desplaza a través de los vasos linfáticos a otras partes del cuerpo.
  • Sangre. El cáncer se disemina desde donde comenzó y entra en la sangre. El cáncer se desplaza a través de los vasos sanguíneos a otras partes del cuerpo.

El cáncer se puede diseminar desde donde comenzó a otras partes del cuerpo.

Cuando el cáncer se disemina a otra parte del cuerpo, se llama metástasis. Las células cancerosas se desprenden de donde se originaron (el tumor primario) y se desplazan a través del sistema linfático o la sangre.

  • Sistema linfático. El cáncer penetra el sistema linfático, se desplaza a través de los vasos linfáticos, y forma un tumor (tumor metastásico) en otra parte del cuerpo.
  • Sangre. El cáncer penetra la sangre, se desplaza a través de los vasos sanguíneos, y forma un tumor (tumor metastásico) en otra parte del cuerpo.

El tumor metastásico es el mismo tipo de cáncer que el tumor primario. Por ejemplo, si el melanoma se disemina a los pulmones, las células cancerosas en los pulmones son, en realidad, células de melanoma. La enfermedad es melanoma metastásico, no cáncer de pulmón.

Muchas muertes por cáncer se producen cuando el cáncer viaja desde el tumor original y se disemina a otros tejidos y órganos. Esto se llama cáncer metastásico. Este video de animación muestra como las células cancerosas viajan desde el lugar en el cuerpo donde se formaron hasta otras partes del cuerpo.

El método que se usa para estadificar el melanoma se basa principalmente en el grosor del tumor y si el cáncer se diseminó hasta los ganglios linfáticos u otras partes del cuerpo.

La estadificación del melanoma se basa en lo siguiente:

  • El grosor del tumor. El grosor se describe mediante la escala de grosor de Breslow.
  • Si el tumor se ulceró (se rompió la piel).
  • Si el tumor se diseminó hasta los ganglios linfáticos y si los ganglios linfáticos están unidos entre sí (enredados).
  • Si el tumor se diseminó hasta otras partes del cuerpo.

Se utilizan los siguientes estadios para el melanoma:

Estadio 0 (melanoma in situ)

Ampliar Melanoma in situ en estadio 0; el dibujo muestra la anatomía de la piel con un área anormal en la superficie de esta. Se muestra la epidermis (capa exterior de la piel) con melanocitos y melanina normales y anormales. También se muestra la dermis (capa interna de la piel) y el tejido subcutáneo bajo la dermis.
Melanoma in situ en estadio 0. Los melanocitos anormales están en la epidermis (capa exterior de la piel).

En el estadio 0, se encuentran melanocitos anormales en la epidermis. Estos melanocitos anormales se pueden volver cancerosos y diseminarse hacia el tejido cercano normal. El estadio 0 también se llama melanoma in situ.

Ampliar Milímetros; el dibujo muestra los milímetros (mm) usando objetos comunes. La punta de un lápiz afilado mide 1 mm, la punta de un lápiz de cera mide 2 mm y la goma de borrar nueva de un lápiz mide 5 mm.
Milímetros (mm). La punta de un lápiz afilado mide 1 mm, la punta de un lápiz de cera nuevo mide 2 mm y la goma de borrar nueva de un lápiz mide 5 mm.

Estadio I

Ampliar Dibujo de dos paneles del melanoma en estadio I. El primer panel muestra un tumor en estadio IA que no mide más de 1 mm de grosor, sin ulceración (rotura de la piel). El segundo panel muestra dos tumores en estadio IB. Un tumor no mide más de 1 mm de grosor, y hay ulceración, y el otro tumor mide más de 1 mm pero no más de 2 mm de grosor y no hay ulceración. También se muestra la epidermis (capa exterior de la piel), la dermis (capa interna de la piel) y el tejido subcutáneo debajo de la dermis.
Melanoma en estadio I. En el estadio IA, el tumor no mide más de 1 mm de grosor y no hay ulceración (rotura en la piel). En el estadio IB, el tumor no mide más de 1 mm de grosor y hay ulceración O el tumor mide más de 1 mm pero no más de 2 mm de grosor y no hay ulceración. El grosor de la piel es distinto en diferentes partes del cuerpo.

En el estadio I, el cáncer ya se formó. El estadio I se divide en los estadios IA y IB.

  • Estadio IA: en el estadio IA, el tumor no mide más de 1 mm de grosor y no hay ulceración.
  • Estadio IB: en el estadio IB, el tumor presenta alguna de las siguientes características:
    • No mide más de 1 mm de grosor, y hay ulceración; o
    • Mide más de 1 pero no más de 2 mm de grosor y no hay ulceración.

Estadio II

Ampliar Dibujo de tres paneles del melanoma en estadio II. El panel de la izquierda muestra dos tumores en estadio IIA. Un tumor mide más de 1 mm pero no más de 2 mm de grosor y hay ulceración (rotura de la piel); el otro tumor mide más de 2 mm pero no más de 4 mm de grosor y no hay ulceración. El panel de la derecha muestra dos tumores en estadio IIB. Un tumor mide más de 2 mm pero no más de 4 mm de grosor y hay ulceración; el otro tumor mide más de 4 mm de grosor y no hay ulceración. El panel de abajo muestra un tumor en estadio IIC que mide más de 4 mm de grosor y hay ulceración. También se muestra la epidermis (capa exterior de la piel), la dermis (capa interior de la piel) y el tejido subcutáneo debajo de la dermis.
Melanoma en estadio II. En el estadio IIA, el tumor mide más de 1 mm pero no más de 2 mm de grosor y hay ulceración (rotura de la piel), O mide más de 2 mm pero no más de 4 mm de grosor y no hay ulceración. En el estadio IIB, el tumor mide más de 2 mm pero no más de 4 mm de grosor y hay ulceración O mide más de 4 mm de grosor y no hay ulceración. En el estadio IIC, el tumor mide más de 4 mm de grosor y hay ulceración. El grosor de la piel es distinto en diferentes partes del cuerpo.

El estadio II se divide en los estadios IIA, IIB y IIC.

  • Estadio IIA: en el estadio IIA, el tumor tiene una de las siguientes características:
    • Mide más de uno pero no más de 2 mm de grosor y hay ulceración; o
    • Mide más de 2 pero no más de 4 mm de grosor y no hay ulceración.
  • Estadio IIB: en el estadio IIB, el tumor tiene una de las siguientes características:
    • Mide más de 2 pero no más de 4 mm de grosor y hay ulceración; o
    • Mide más de 4 mm de grosor y no hay ulceración.
  • Estadio IIC: en el estadio IIC, el tumor tiene más de 4 mm de grosor y hay ulceración.

Estadio III

Ampliar Melanoma en estadio III; el dibujo muestra un tumor primario en la parte inferior del brazo.  En el recuadro superior, se muestra un cáncer a) en los ganglios linfáticos cerca de un vaso linfático. En el recuadro inferior, se muestra un cáncer b) en ganglios linfáticos que están unidos entre sí (enredados); c) en un vaso linfático,  y d) a no más de 2 cm del tumor primario.
Melanoma en estadio III. El tumor puede ser de cualquier grosor, con ulceración (ruptura de la piel) o sin esta, y a) el cáncer se diseminó hasta uno o más ganglios linfáticos; b) los ganglios linfáticos con cáncer pueden estar unidos entre sí (enredados); c) el cáncer puede estar en un vaso linfático entre el tumor primario y los ganglios linfáticos cercanos, o d) se pueden encontrar tumores muy pequeños debajo de la piel o sobre esta, que no están a más de 2 cm del tumor primario.

En el estadio III, el tumor puede tener cualquier grosor con ulceración o sin esta. Se presentan una o más de las siguientes situaciones:

  • El cáncer se diseminó a uno o más ganglios linfáticos.
  • Los ganglios linfáticos están unidos (enredados).
  • El cáncer está en un vaso linfático entre el tumor primario y los ganglios linfáticos cercanos. El cáncer está alejado más de 2 cm del tumor primario.
  • Se encuentran tumores muy pequeños sobre la piel o debajo de esta a una distancia de no más de 2 cm del tumor primario.

Estadio IV

Ampliar Melanoma en estadio IV; el dibujo muestra otras partes del cuerpo donde el melanoma se podría diseminar, como el cerebro, el pulmón, el hígado, los ganglios linfáticos, el intestino delgado y los huesos. La ampliación muestra las células cancerosas que se diseminan a través de la sangre y el sistema linfático hacia otras partes del cuerpo dónde se formó el cáncer metastásico.
Melanoma en estadio IV. El cáncer se diseminó hacia otras partes del cuerpo, como el cerebro, el pulmón, el hígado, los ganglios linfáticos, el intestino delgado y los huesos.

En el estadio IV, el cáncer se diseminó hasta otras partes del cuerpo, como el pulmón, el hígado, el cerebro, el hueso, el tejido blando o el tubo gastrointestinal. Es posible que el cáncer se haya diseminado a sitios de la piel muy alejados del lugar donde empezó.

Melanoma recidivante

El melanoma recidivante es cáncer que recidivó (volvió) después del tratamiento. El cáncer puede volver al lugar donde empezó o a otras partes del cuerpo, como los pulmones o el hígado.

Aspectos generales de las opciones de tratamiento

Puntos importantes

  • Hay diferentes tipos de tratamiento para los pacientes de melanoma.
  • Se utilizan cinco tipos de tratamiento estándar:
    • Cirugía
    • Quimioterapia
    • Radioterapia
    • Inmunoterapia
    • Terapia dirigida
  • Se están probando nuevos tipos de tratamiento en ensayos clínicos.
    • Terapia de vacuna
  • A veces el tratamiento para el melanoma causa efectos secundarios.
  • Los pacientes podrían considerar la participación en un ensayo clínico.
  • Los pacientes pueden ingresar en los ensayos clínicos antes, durante o después de comenzar su tratamiento para el cáncer.
  • A veces se necesitan pruebas de seguimiento.

Hay diferentes tipos de tratamiento para los pacientes de melanoma.

Hay diferentes tipos de tratamiento disponibles para los pacientes de melanoma. Algunos tratamientos son estándar (tratamientos que se usan en la actualidad) y otros se encuentran en evaluación en ensayos clínicos. Un ensayo clínico de un tratamiento es un estudio de investigación que procura mejorar los tratamientos actuales u obtener información sobre tratamientos nuevos para pacientes de cáncer. Cuando los ensayos clínicos muestran que un nuevo tratamiento es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en el tratamiento estándar. Los pacientes deberían pensar en participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos están abiertos solo para pacientes que no han comenzado un tratamiento.

Se utilizan cinco tipos de tratamiento estándar:

Cirugía

La cirugía para extirpar el tumor es el tratamiento primario en todos los estadios del melanoma. Se usa una escisión local amplia para extirpar el melanoma y algo del tejido normal que lo rodea. Se puede hacer un injerto de piel (piel que se toma de otra parte del cuerpo para reemplazar la piel que se quitó) para cubrir la herida que deja la cirugía.

Es importante saber si el cáncer se diseminó a los ganglios linfáticos. Durante la cirugía se realizan un mapeo de ganglios linfáticos y una biopsia del ganglio linfático centinela para determinar si hay cáncer en el ganglio linfático centinela (el primer ganglio al que es probable que el cáncer se disemine desde el tumor). Se inyecta una sustancia radiactiva o un tinte azul cerca del tumor. La sustancia o el tinte fluyen a través de los conductos linfáticos hasta los ganglios linfáticos. Se extrae el primer ganglio linfático que recibe la sustancia o el tinte. Un patólogo observa el tejido al microscopio para determinar si hay células cancerosas. Si se encuentran células cancerosas, se extraen más ganglios linfáticos y muestras de tejido para verificar si presentan signos de cáncer. Este procedimiento se llama linfadenectomía.

Una vez que el médico extirpa todo el melanoma visible durante la cirugía, es posible que algunos pacientes reciban quimioterapia después de la cirugía para eliminar cualquier célula cancerosa que quede. La quimioterapia administrada después de la cirugía para disminuir el riesgo de que el cáncer vuelva se llama terapia adyuvante.

Es posible realizar una cirugía para extirpar el cáncer que se diseminó a los ganglios linfáticos, el pulmón, el tubo gastrointestinal, el hueso o el cerebro a fin de mejorar la calidad de vida del paciente mediante el control de los síntomas.

Quimioterapia

La quimioterapia es un tratamiento del cáncer en el que se usan medicamentos para interrumpir la formación de células cancerosas, ya sea mediante su destrucción o al impedir su multiplicación. Cuando la quimioterapia se toma por la boca o se inyecta en una vena o músculo, los medicamentos ingresan en el torrente sanguíneo y pueden llegar a las células cancerosas de todo el cuerpo (quimioterapia sistémica). Cuando la quimioterapia se coloca directamente en el líquido cefalorraquídeo, un órgano o una cavidad corporal como el abdomen, los medicamentos afectan sobre todo las células cancerosas en esas áreas (quimioterapia regional).

Un tipo de quimioterapia regional es la perfusión de un miembro aislado hipertérmica. Mediante este método los medicamentos contra el cáncer van directamente al brazo o la pierna donde se encuentra el cáncer. Se detiene o se interrumpe temporalmente el flujo de sangre hacia y desde el miembro con un torniquete. Se coloca una solución tibia que contiene el medicamento contra el cáncer directamente en la sangre del miembro. Esto permite al paciente recibir una dosis alta de medicamentos en el área donde está el cáncer.

La forma en que se administra la quimioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que se está tratando.

Para obtener más información en inglés, consulte el enlace Drugs Approved for Melanoma (Medicamentos aprobados para el melanoma).

Radioterapia

La radioterapia es un tratamiento del cáncer para el que usan rayos X de alta energía u otros tipos de radiación para destruir células cancerosas o impedir que crezcan. Hay dos tipos de radioterapia:

  • Para la radioterapia externa se usa una máquina que envía radiación hacia el cáncer desde el exterior del cuerpo.
  • Para la radioterapia interna se usa una sustancia radiactiva sellada en agujas, semillas, alambres o catéteres que se colocan directamente dentro del cáncer o cerca del mismo.

La forma en que se administra la radioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que se está tratando. Para tratar el melanoma se utiliza la radioterapia externa, que también se puede usar como terapia paliativa para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida.

Inmunoterapia

La inmunoterapia es un tratamiento en el que se usa el sistema inmunitario del paciente para combatir el cáncer. Se usan sustancias elaboradas por el cuerpo o en el laboratorio para impulsar, dirigir o restaurar las defensas naturales del cuerpo contra el cáncer. Este tipo de tratamiento para el cáncer también se llama bioterapia o terapia biológica.

Para el tratamiento del melanoma se usan los siguientes tipos de inmunoterapia:

  • Terapia con un inhibidor de puntos de control inmunitario: algunos tipos de células inmunitarias, como las células T y algunas células cancerosas tienen en su superficie ciertas proteínas, que se llaman proteínas de puntos de control que influyen en las respuestas inmunitarias. Las células T no atacan ni destruyen las células cancerosas que tienen grandes cantidades de estas proteínas. Los inhibidores de puntos de control inmunitario bloquean estas proteínas y aumentan la capacidad de las células T de destruir las células cancerosas. Estos inhibidores se usan para tratar a algunos pacientes de melanoma en estadio avanzado o que tienen tumores que no se pueden extirpar con cirugía.

    Hay dos tipos de terapia con inhibidores de puntos de control:

    • Inhibidor de CTLA-4: la CTLA-4 es una proteína de la superficie de las células T que ayuda a mantener bajo control las respuestas inmunitarias del cuerpo. Cuando la CTLA-4 se une a otra proteína que se llama B7 en una célula cancerosa, impide que la célula T destruya la célula cancerosa. Los inhibidores de CTLA-4 se unen a CTLA-4 y permiten que las células T destruyan células cancerosas. El ipilimumab es un tipo de inhibidor de CTLA-4.
    • Inhibidor de PD-1: la PD-1 es una proteína de la superficie de las células T que ayuda a mantener bajo control las respuestas inmunitarias del cuerpo. Cuando la PD-1 se une a otra proteína que se llama PDL-1 en una célula cancerosa, impide que la célula T destruya la célula cancerosa. Los inhibidores de PD-1 se unen a la PDL-1 y permiten que las células T destruyan células cancerosas. El pembrolizumab y el nivolumab son tipos de inhibidores de PD-1.
      AmpliarInhibidor de puntos de control inmunitario; en el panel de la izquierda se muestra la unión de la proteína PD-L1 (en la célula tumoral) con  la proteína PD-1 (en la célula T), lo que impide que la célula T destruya la célula tumoral del cuerpo. También se muestra un antígeno de una célula tumoral y un receptor de una célula T. En el panel de la derecha, se muestran  inhibidores de puntos de control inmunitario (anti-PD-L1 y anti-PD-1) que impiden la unión de  PD-L1 con PD-1, lo que permite que la célula T destruya la célula tumoral.
      Inhibidor de puntos de control inmunitario. Ciertas proteínas, como la PD-1 de las células tumorales y la PD-L1 de las células T, ayudan a mantener el control de las reacciones inmunitarias. La unión de PD-L1 con PD-1 impide que la célula T destruya las células tumorales del cuerpo (panel izquierdo). El bloqueo de la unión de PD-L1 a PD-1 con un inhibidor de puntos de control inmunitario (anti-PD-L1 o anti-PD-1) permite que la célula T destruya la célula tumoral (panel derecho).
  • Interferón: el interferón afecta la multiplicación de las células cancerosas y puede hacer más lento el crecimiento del tumor.
  • Interleucina-2 (IL-2): la IL-2 estimula el crecimiento y la actividad de muchas células inmunitarias, en especial de los linfocitos (un tipo de glóbulo blanco). Los linfocitos pueden atacar y destruir células cancerosas.
  • Terapia con factor de necrosis tumoral (FNT): el FNT es una proteína elaborada por los glóbulos blancos en respuesta a un antígeno o una infección. El FNT se produce en el laboratorio y se usa como tratamiento para destruir células cancerosas. Está en estudio para el tratamiento del melanoma.

Para obtener más información en inglés, consulte el enlace Drugs Approved for Melanoma (Medicamentos aprobados para el melanoma).

Terapia dirigida

La terapia dirigida es un tipo de tratamiento para el que se usan medicamentos u otras sustancias para atacar células cancerosas. Habitualmente, las terapias dirigidas producen menos daño a las células normales que la quimioterapia o la radioterapia. Para el tratamiento del melanoma, se usan o están en estudio los siguientes tipos de terapia dirigida:

  • Terapia con un inhibidor de la transducción de señales: los inhibidores de la transducción de señales bloquean las señales que pasan de una molécula a otra en el interior de una célula. El bloqueo de estas señales puede destruir células cancerosas.
    • El vemurafenib, el dabrafenib, el trametinib y el cobimetinib son inhibidores de la transducción de señales que se usan para tratar a algunos pacientes de melanoma en estadio avanzado o con tumores que no se pueden extirpar con cirugía. El vemurafenib y el dabrafenib bloquean la acción de proteínas elaboradas por los genes BRAF mutados. El trametinib y el cobimetinib afectan la multiplicación y la supervivencia de las células cancerosas.
  • Terapia vírica oncolítica: tipo de terapia dirigida que se usa para tratar el melanoma. Para la terapia vírica oncolítica se usa un virus que infecta y descompone las células cancerosas pero no las células normales. Es posible administrar radioterapia o quimioterapia luego de la administración de terapia vírica oncolítica para eliminar más células cancerosas. El talimogén laherparepvec es un tipo de terapia vírica oncolítica que se produce a partir de un tipo de virus del herpes modificado en el laboratorio. Se inyecta directamente en los tumores de la piel y los ganglios linfáticos.
  • Inhibidores de la angiogénesis: tipo de terapia dirigida en estudio para tratar el melanoma. Los inhibidores de la angiogénesis impiden la formación de nuevos vasos sanguíneos. En el tratamiento del cáncer, se administran a fin de prevenir la formación de vasos sanguíneos nuevos que los tumores necesitan para crecer.

Están en estudio nuevas terapias dirigidas y combinaciones de terapias para el tratamiento del melanoma.

Para obtener más información en inglés, consulte el enlace Drugs Approved for Melanoma (Medicamentos aprobados para el melanoma).

Se están probando nuevos tipos de tratamiento en ensayos clínicos.

En esta sección del sumario se describen los tratamientos que se estudian en ensayos clínicos. Es posible que no se mencionen todos los tratamientos nuevos en estudio. Para obtener más información sobre ensayos clínicos, consulte el portal de Internet del NCI.

Terapia de vacuna

En la terapia de vacuna se usa una sustancia o grupo de sustancias que estimulan el sistema inmunitario para que responda a un tumor y lo destruya. La terapia de vacuna está en estudio para el tratamiento del melanoma en estadio III que se puede extraer mediante cirugía.

A veces el tratamiento para el melanoma causa efectos secundarios.

Para obtener más información sobre los efectos secundarios que causa el tratamiento para el cáncer, consulte nuestra página sobre Efectos secundarios.

Los pacientes podrían considerar la participación en un ensayo clínico.

Para algunos pacientes, la mejor elección de tratamiento podría ser un ensayo clínico. Los ensayos clínicos son parte del proceso de investigación del cáncer. Los ensayos clínicos se llevan a cabo para saber si los tratamientos nuevos para el cáncer son inocuos (seguros) y eficaces, o mejores que el tratamiento estándar.

Muchos de los tratamientos estándar actuales se basan en ensayos clínicos anteriores. Los pacientes que participan en un ensayo clínico reciben el tratamiento estándar o son de los primeros en recibir el tratamiento nuevo.

Los pacientes que participan en los ensayos clínicos también ayudan a mejorar la forma en que se tratará el cáncer en el futuro. Aunque los ensayos clínicos no siempre llevan a tratamientos eficaces, a menudo responden a preguntas importantes y ayudan a avanzar en la investigación.

Los pacientes pueden ingresar en los ensayos clínicos antes, durante o después de comenzar su tratamiento para el cáncer.

En algunos ensayos clínicos solo se aceptan a pacientes que aún no recibieron tratamiento. En otros ensayos se prueban terapias en pacientes de cáncer que no mejoraron. También hay ensayos clínicos en los que se prueban formas nuevas de impedir que el cáncer recidive (vuelva) o de disminuir los efectos secundarios del tratamiento del cáncer.

Los ensayos clínicos se realizan en muchas partes del país. La información en inglés sobre los ensayos clínicos patrocinados por el Instituto Nacional del Cáncer (NCI) se encuentra en la página de Internet clinical trials search. Para obtener información en inglés sobre ensayos clínicos patrocinados por otras organizaciones, consulte el portal de Internet ClinicalTrials.gov.

A veces se necesitan pruebas de seguimiento.

Es posible que se repitan algunas pruebas para diagnosticar el cáncer o para determinar el estadio del cáncer. Otras pruebas se repiten para asegurar que el tratamiento es eficaz. Las decisiones acerca de seguir, cambiar o suspender el tratamiento se pueden basar en los resultados de estas pruebas.

Algunas de las pruebas se repiten cada tanto después de terminar el tratamiento. Los resultados de estas pruebas muestran si la afección cambió o si el cáncer recidivó (volvió). Estas pruebas se llaman también pruebas o exámenes médicos de seguimiento.

Opciones de tratamiento por estadio

Para obtener información sobre los tratamientos que se presentan a continuación, consulte la sección sobre Aspectos generales de las opciones de tratamiento.

Estadio 0 (melanoma in situ)

El tratamiento del estadio 0 es, por lo general, cirugía para extirpar el área de células anormales y una cantidad pequeña de tejido normal a su alrededor.

Realice una búsqueda en inglés de ensayos clínicos sobre cáncer auspiciados por el NCI que aceptan pacientes en este momento. Busque por tipo de cáncer, edad del paciente y lugar del ensayo. Consulte también información general sobre los ensayos clínicos.

Melanoma en estadio I

El tratamiento del melanoma en estadio I incluye los siguientes procedimientos:

Realice una búsqueda en inglés de ensayos clínicos sobre cáncer auspiciados por el NCI que aceptan pacientes en este momento. Busque por tipo de cáncer, edad del paciente y lugar del ensayo. Consulte también información general sobre los ensayos clínicos.

Melanoma en estadio II

El tratamiento del melanoma en estadio II incluye los siguientes procedimientos:

Realice una búsqueda en inglés de ensayos clínicos sobre cáncer auspiciados por el NCI que aceptan pacientes en este momento. Busque por tipo de cáncer, edad del paciente y lugar del ensayo. Consulte también información general sobre los ensayos clínicos.

Melanoma en estadio III que se puede extirpar mediante cirugía

El tratamiento del melanoma en estadio III que se puede extirpar mediante cirugía incluye los siguientes procedimientos:

Realice una búsqueda en inglés de ensayos clínicos sobre cáncer auspiciados por el NCI que aceptan pacientes en este momento. Busque por tipo de cáncer, edad del paciente y lugar del ensayo. Consulte también información general sobre los ensayos clínicos.

Melanoma en estadio III que no se puede extirpar mediante cirugía, melanoma en estadio IV y melanoma recidivante

El tratamiento del melanoma en estadio III que no se puede extirpar mediante cirugía, el melanoma en estadio IV y el melanoma recidivante incluye los siguientes procedimientos:

Los tratamientos en estudio en ensayos clínicos para el melanoma en estadio III que no se puede extirpar mediante cirugía, el melanoma en estadio IV y el melanoma recidivante son los siguientes:

Realice una búsqueda en inglés de ensayos clínicos sobre cáncer auspiciados por el NCI que aceptan pacientes en este momento. Busque por tipo de cáncer, edad del paciente y lugar del ensayo. Consulte también información general sobre los ensayos clínicos.

Información adicional sobre el melanoma

Para obtener más información del Instituto Nacional del Cáncer sobre el melanoma, consulte los siguientes enlaces:

La información que se presenta a continuación solo está disponible en inglés:

Para obtener más información sobre el cáncer en general y otros recursos disponibles en el Instituto Nacional del Cáncer, consulte los siguientes enlaces:

La información que se presenta a continuación solo está disponible en inglés:

Información sobre este sumario del PDQ

Información sobre el PDQ

El Physician Data Query (PDQ) es la base de datos integral del Instituto Nacional del Cáncer (NCI). La base de datos del PDQ contiene sumarios de la última información publicada sobre prevención, detección, genética, tratamiento, cuidados médicos de apoyo, y medicina complementaria y alternativa relacionada con el cáncer. La mayoría de los sumarios se redactan en dos versiones. En las versiones para profesionales de la salud se ofrece información detallada en lenguaje técnico. Las versiones para pacientes se presentan en un lenguaje fácil de comprender, que no es técnico. Ambas versiones contienen información sobre el cáncer que es exacta y actualizada. También se puede consultar estos sumarios en inglés.

El PDQ es uno de los servicios del NCI. El NCI pertenece a los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los NIH son el centro de investigación biomédica del gobierno federal. Los sumarios del PDQ se basan en un análisis independiente de las publicaciones médicas. No constituyen declaraciones de la política del NCI ni de los NIH.

Propósito de este sumario

Este sumario del PDQ sobre el cáncer contiene información actualizada sobre el tratamiento del melanoma. El propósito es informar y ayudar a los pacientes, las familias y las personas encargadas de cuidar a los pacientes. No provee pautas o recomendaciones formales para la toma de decisiones relacionadas con la atención de la salud.

Revisores y actualizaciones

Los Consejos editoriales redactan los sumarios de información sobre el cáncer del PDQ y los actualizan. Estos Consejos están integrados por expertos en el tratamiento del cáncer y otras especialidades relacionadas con esta enfermedad. Los sumarios se revisan con regularidad y se modifican si surge nueva información. La fecha de actualización al pie de cada sumario indica cuándo se hizo el cambio más reciente.

La información en este sumario para pacientes se basa en la versión para profesionales de la salud, que el Consejo editorial del PDQ sobre el tratamiento para adultos revisa con regularidad y actualiza en caso necesario.

Información sobre ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio para responder a una pregunta científica; por ejemplo, si un tratamiento es mejor que otro. Los ensayos se basan en estudios anteriores y lo que se aprendió en el laboratorio. Cada ensayo responde a ciertas preguntas científicas dirigidas a encontrar formas nuevas y mejores de ayudar a los pacientes de cáncer. Durante los ensayos clínicos de tratamiento, se recopila información sobre los efectos de un tratamiento nuevo y su eficacia. Si un ensayo clínico indica que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en "estándar". Los pacientes pueden considerar participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos solo aceptan a pacientes que aún no comenzaron un tratamiento.

La lista en inglés de ensayos clínicos del PDQ está disponible en el portal de Internet del NCI. También figuran en el PDQ los datos de muchos médicos especialistas en cáncer que participan en ensayos clínicos. Para obtener más información, llamar al Servicio de Información sobre el Cáncer al 1-800-422-6237 (1-800-4-CANCER).

Permisos para el uso de este sumario

PDQ (Physician Data Query) es una marca registrada. Se autoriza el libre uso del texto de los documentos del PDQ. Sin embargo, no se podrá identificar como un sumario de información sobre cáncer del PDQ del NCI, salvo que se reproduzca en su totalidad y se actualice con regularidad. Por otra parte, se permitirá que un autor escriba una oración como “En el sumario del PDQ del NCI de información sobre la prevención del cáncer de mama se describen, en breve, los siguientes riesgos: [incluir fragmento del sumario]”.

Se sugiere citar la referencia bibliográfica de este sumario del PDQ de la siguiente forma:

PDQ® sobre el tratamiento para adultos. PDQ Tratamiento del melanoma. Bethesda, MD: National Cancer Institute. Actualización: <MM/DD/YYYY>. Disponible en: https://www.cancer.gov/espanol/tipos/piel/paciente/tratamiento-melanoma-pdq. Fecha de acceso: <MM/DD/YYYY>.

Las imágenes en este sumario se reproducen con el permiso del autor, el artista o la editorial para uso exclusivo en los sumarios del PDQ. La utilización de las imágenes fuera del PDQ requiere la autorización del propietario, que el Instituto Nacional del Cáncer no puede otorgar. Para obtener más información sobre el uso de las ilustraciones de este sumario o de otras imágenes relacionadas con el cáncer, consultar Visuals Online, una colección de más de 2000 imágenes científicas.

Cláusula sobre el descargo de responsabilidad

La información en estos sumarios no debe fundamentar ninguna decisión sobre reintegros de seguros. Para obtener más información sobre cobertura de seguros, consultar la página Manejo de la atención del cáncer disponible en Cancer.gov/espanol.

Para obtener más información

En Cancer.gov/espanol, se ofrece más información sobre cómo comunicarse o recibir ayuda en ¿En qué podemos ayudarle?. También se puede enviar un mensaje de correo electrónico mediante el formulario de comunicación.

  • Actualización: 16 de agosto de 2018

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